Cáncer de próstata: Ante la incertidumbre del diagnóstico

Y a la espera de tratamientos personalizados.

Profesional de la salud y paciente - Cáncer de próstata

En Estados Unidos, casi 221,000 hombres y sus médicos confrontan el dilema de tratar o no el cáncer de próstata. — Istock

La última vez que me hicieron el examen médico anual, aparte de hacerme el examen completo (incluyendo el examen rectal), mi doctor ordenó la medición de mi antígeno prostático específico (PSA). Esta sustancia se mide en la sangre, y su elevación —en el 20% de los casos— puede ser debida a un cáncer de la próstata. Esperando los resultados, no solo tenía angustia por el natural temor de tener cáncer, sino también por la enorme incertidumbre que significa, en estos días, ser diagnosticado con cáncer de próstata en Estados Unidos.

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La incertidumbre que me invadía no radicaba en el posible diagnóstico de la enfermedad, sino en la incapacidad que tienen los médicos en la actualidad para decidir si el cáncer de próstata debe o no ser tratado. Y si te sorprende que en pleno año 2015 la medicina no sabe si debe o no tratarse, no estás solo. Este año en Estados Unidos, casi 221,000 hombres y sus médicos confrontarán el mismo dilema: tratar o no el cáncer que se acaba de encontrar.

Desde que se inventó la prueba de la PSA a mediados de los años 80, se pensó que la medición de esa sustancia podía ayudar a encontrar el cáncer en un estadio temprano. Esa percepción se afianzó en 1991, cuando se publicó un estudio que indicaba que 1 de cada 3 hombres con el PSA elevado, sufría de cáncer de la próstata localizado o temprano. Gracias a ese y otros estudios, se asumió que la detección y el tratamiento precoces iban a salvar la vida de muchos hombres. Se montaron enormes campañas educativas para convencer a los hombres de 50 años o más a que se hicieran sus chequeos anuales de la próstata.

Lamentablemente, ninguno de esos estudios fue diseñado para probar o no que la detección temprana resulta en que el hombre viva más tiempo que el hombre que no se hace las pruebas.

Entonces, surgieron las preguntas: ¿vale la pena encontrar y tratar temprano un cáncer de la próstata cuando no se ha demostrado que el hombre a quien se le encuentra un cáncer precoz viva más tiempo que su vecino que nunca se hizo un examen prostático? ¿Y sabiendo que el 75% de los hombres que recibieron tratamiento quedaban con disfunción eréctil y severos casos de incontinencia urinaria?

La única manera de responder era con estudios científicos que determinaran qué pasaba con los hombres a quienes se les trataba por un cáncer precoz de la próstata y compararlos con aquellos que no se trataron. Los resultados se publicaron en el 2009 y se demostró que la detección precoz del cáncer no extendía la vida del hombre al que se le había encontrado el cáncer temprano. El director médico de la American Cancer Society dijo entonces que las campañas masivas de chequeo del cáncer de la próstata en hombres sin síntomas no estaban justificadas y que cada hombre debía decidir, en conversación con su médico, si quería o no hacerse el examen.

Dicho sea de paso, la razón por la que yo me hice mi chequeo fue que habían pasado ya tres años desde mi último PSA normal. (Ciertos casos de bajo riesgo, como el mío, no necesitan exámenes anuales).

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