Dr. Elmer Huerta

El cáncer más allá del microscopio

Nuevos estudios se enfocan en el genoma de los tumores, en busca de diagnósticos y tratamientos más certeros.

Se calcula que uno de cada dos hombres y una de cada tres mujeres va a desarrollar cáncer en el transcurso de su vida. Siendo el cáncer entonces una enfermedad tan seria y tan común, sorprende que en pleno año 2013, el método con el que se le diagnostica use todavía un instrumento inventado hace casi 400 años atrás (el microscopio).

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Células cancerosas - Cómo se diagnostica el cáncer

Pero esto va a cambiar y esta nota tiene como objeto explicarle hacia dónde va el —moderno— diagnóstico del cáncer.

El microscopio fue inventado a fines del siglo XVII y su uso para estudiar el cáncer recién empezó a mediados de los 1800, momento en que se desarrolló un método para poder colorear los tejidos. Es así como en esa época empieza la oncología “moderna”, cuando los tumores empezaron a ser estudiados y clasificados.

Debido a que un cáncer empieza o “nace” en un órgano, fue una decisión de sentido común que los tumores fueran clasificados de acuerdo al órgano en el que nacían y así se hizo. Desde esa época hablamos de cáncer de mama, del pulmón, de tiroides, del páncreas, del ovario o de la próstata, etc. Se sabe que existen más de 200 tipos de cáncer, clasificados de esa manera.

El problema con este tipo de clasificación de los cánceres empezó a notarse cuando aparecieron los tratamientos a base de quimioterapia a comienzos de los años sesenta. Allí se descubrió que un mismo medicamento podía ser efectivo para varios tipos de cáncer. Se pensó que eso era debido a que los medicamentos atacaban ciertos mecanismos íntimos de las células cancerosas, comunes para canceres nacientes de diversos órganos.

Así, la medicina doxorrubicina por ejemplo, era muy activa contra leucemias y linfomas, pero también contra el cáncer de mama y los pulmones. Sin embargo, al mismo tiempo, esa medicina era inefectiva en el tratamiento del cáncer del páncreas, del hígado o de la piel.

Y así avanzó el tratamiento del cáncer en los últimos 50 o 60 años, tratando el cáncer de acuerdo al órgano en el que nacía: tratamientos del cáncer de ovarios, de mamas, de pulmón, de leucemias, y así por el estilo.

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