¿No estás listo para un audífono pero necesitas uno?

Los amplificadores personales son económicos y poderosos. Pero ni se te ocurra llamarlos audífonos.

Amplificador personal Soundhawk

El amplificador auditivo Soundhawk cuesta aproximadamente $350. — Soundhawk

In English | ¿No puedes oír en restaurantes bulliciosos? ¿Te pierdes anuncios importantes en las reuniones? ¿Te cansaste de tener el volumen de la televisión a decibeles dolorosos? ¿Estás seguro de que tu audición todavía es bastante buena, pero a veces solo necesitas una ayudita? Los dispositivos electrónicos conocidos como amplificadores personales de sonido (o PSAP) ofrecen muchos de los beneficios de los audífonos por una fracción del costo.

Como sugiere su nombre, los PSAP amplifican los sonidos pero no abordan los otros componentes de la pérdida auditiva, tales como la distorsión. Sin embargo, son bastante más económicos que los audífonos. Los amplificadores cuestan un promedio de $250 a $350 cada uno, en comparación con los audífonos, que varían de $1,000 a $3,000 cada uno.

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Los PSAP en realidad han estado disponibles “hace tiempo”, dice Robert Sweetow, profesor de otorrinolaringología de la University of California en San Francisco. Pero gracias a los avances en los circuitos electrónicos y la tecnología, se han vuelto más pequeños y sofisticados, y más populares, dice. La Food and Drug Administration (Administración de Alimentos y Medicamentos) no ha aprobado los PSAP como dispositivos médicos; están clasificados como productos electrónicos portátiles de uso ocasional y recreativo por consumidores que no tienen discapacidad auditiva.

Alan Bernheimer, al menos, es un fan. Por varios años, este ejecutivo de mercadeo se perdía conversaciones en restaurantes y fiestas. Simplemente se quedaba sentado, asentía con la cabeza y sonreía, y se sentía incómodo. Las pruebas de audición indicaron que su pérdida no era lo suficientemente grave como para necesitar audífonos, pero Bernheimer quería hacer algo. Entonces leyó sobre el Soundhawk, un dispositivo electrónico diseñado para ayudar a personas como él. Incluye un dispositivo parecido a los de Bluetooth, llamado Scoop, para la oreja, además de un pequeño micrófono inalámbrico opcional. Bernheimer probó el Scoop cuando él y su esposa esperaban a que les dieran una mesa en un restaurante. “Me coloqué el Scoop en la oreja y cuando mi esposa comenzó a hablar, le dije que no tenía que gritar”, dice Bernheimer. “Podía oírle perfectamente”.

Hombre usando un amplificador personal

El CS50+ de Sound World Solutions. — Jacob VanVooren

No dejes de hacerte la prueba de audición

El precio del Soundhawk (aproximadamente $350) y de dispositivos similares los hace atractivos para los consumidores. Y resulta fácil comprarlos. Los PSAP están listos para usarlos directamente del paquete. No hace falta que se realicen pruebas ni se ajusten. Esa es la principal preocupación de los audiólogos y los profesionales de la audición: que con el apuro de obtener ayuda a bajo costo para la audición, no se detecte un problema de salud que puede ser debilitante. Una prueba profesional de la audición puede determinar si tu pérdida auditiva solo tiene que ver con la edad o si tiene otro origen médico, que puede variar desde cerumen hasta un tumor.

Los fabricantes tienen muy presentes estas críticas. “Obtener un PSAP no sustituye el acudir a un profesional”, dice Gail Gudmundsen, una audióloga y directora de ventas y mercadeo en Etymotic Research Inc., una empresa de Elk Grove Village, Illinois que fabrica el Bean Quiet Sound Amplifier. “Pero para algunas personas, es un primer paso”, dice.

Los dispositivos aprovechan la tecnología Bluetooth disponible y los hay en varios estilos. Por ejemplo, el Bean de Etymotic cabe en el canal auditivo y es casi invisible. El Soundhawk y el CS50+ de Sound World Solutions parecen auriculares de Bluetooth. Un modelo más nuevo de Sound World Solutions, el Sidekick, está diseñado para ser un discreto audífono para colocar detrás de la oreja.

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