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El milagro de Minnesota

La extraordinaria historia de cómo las personas en una pequeña ciudad se motivaron y comenzaron a moverse.

Mujeres caminando y haciendo ejercicio

— Kevin J. Miyazaki/Redux

In English| Cincuenta y dos. Esa era la expectativa de vida de Brian Mattson. Bien, él sabía que tenía sobrepeso y estaba fuera de forma. Pero,¿52?Ya tenía 38. “Soy trabajador social y mi trabajo no es fácil”, dice. “La mayoría de las noches llegaba a casa y veía TV y comía comida chatarra. Estaba muy aislado”. Él también, admite, estaba deprimido. 

Brian supo sobre su expectativa de vida proyectada después de usar una herramienta en línea llamada Vitality Compass (calculadora de vitalidad), que calcula la expectativa de vida en función de la dieta, ejercicios y otros indicadores clave.

Y así lo hizo en la extraordinaria noche del 14 de mayo del 2009; una noche que ayudó a transformar no solamente la vida de Brian Mattson sino la vida de casi todos en Albert Lea, Minnesota, su pintoresca ciudad natal.

En medio de una atmósfera parecida a la de un pep-rally (apoyo grupal) en el auditorio de un colegio secundario, la comunidad de 18.000 residentes comenzaron el AARP/Blue Zones Vitality Project (AARP/Proyecto de Vitalidad en las zonas azules), patrocinado por la United Health Foundation, que consiste en un programa radical pero divertido de seguir para ayudar a la gente a comer mejor, volverse más activa, interactuar otros y encontrar un mayor sentido de propósito. 

Estas cuatro conductas son el centro de una salud restaurada y de la longevidad, algo que he aprendido al viajar a áreas que yo llamo las zonas azules: regiones únicas donde la gente tiene la esperanza de vida más larga. La misión del Vitality Project era añadir años saludables a una ciudad completa al entretejer los principios de las zonas azules a todos los aspectos de la comunidad: restaurantes, negocios, escuelas, hogares y la vida diaria. 

Utilizando el apoyo del liderazgo de la ciudad, la transformación fue notable. Dan Burden —un experto en transporte que ha ayudado a más de 2.500 comunidades a ser más adeptos a las bicicletas y más amistosos con los peatones— creó planes para persuadir a los residentes a dejar sus autos en casa.

Eso incluyó construir una acera en forma de curva alrededor de Fountain Lake, el sensacional centro de atención de la ciudad.

El experto en nutrición y psicología de la comida, con un doctorado en comportamiento del consumidor, Brian Wansink, autor de Mindless Eating: Why We Eat More Than We Think (Comer sin pensar: por qué comemos más de lo que pensamos), fue a las casas y restaurantes de Albert Lea para explicar algunos trucos sencillos para comer más saludable, tales como usar platos de diez pulgadas y poner la comida chatarra en estantes difíciles de alcanzar.

La experta en nutrición Leslie con un título en esta área y un doctorado en conducta saludable, trabajó con las tiendas de comestibles donde marcó las "comidas para la longevidad", y en las escuelas cambió los menús y los hábitos de comida de los estudiantes.

Richard Leider, autor deThe Power of Purpose (El poder del propósito), y su colega Barbara Hoese condujeron seminarios que animaban a los participantes a seguir sus talentos y pasiones. 

El objetivo final: que la gente de Albert Lea adopte estos hábitos saludables tan naturalmente y sin dolor alguno, que ni siquiera se darían cuenta de cuán radicalmente están cambiando sus vidas.

¿Qué tan bien funcionó? Para el momento en que Vitality Project terminó en octubre del 2009, un total de 3.464 residentes de todas las edades habían participado.

La expectativa de vida de los 786 residentes que tomaron el Vitality Compass antes y después subió en un promedio de 2,9 años, y todos dicen que se sienten más saludables... física y emocionalmente.

Dos tercios de los restaurantes con dueños de la zona, añadieron comidas que extienden la vida en sus menús, desde bayas hasta brócoli, y 35 negocios prometieron hacer su sitio de trabajo más saludable ofreciendo menús de servicio de comidas y elecciones para la máquina dispensadora más nutritivos, y sustituir las rosquillas por fruta.

Los residentes participaron en 15 iniciativas del Vitality Project, dice la administradora de la ciudad Victoria Simonsen, desde caminata en grupos —incluyendo “ómnibus escolares a pie”, donde los padres y los abuelos dan un paseo con los niños a la escuela—, hasta clases de cocina saludable. Se espera que cada iniciativa continúe. 

Pero más impresionante que los números son las historias conmovedoras y motivadoras de la gente que participó: la gente enérgica que revitalizó su cuerpo, su espíritu, su vida y su ciudad.

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