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El vehículo sin conductor ya está (casi) listo

Se asoma al horizonte un regalo del cielo para los adultos mayores.

El vehículo sin conductor ya está (casi) listo

Para los que quieren una vida independiente en la vejez, la tecnología de los vehículos que se conducen solos es parte de un futuro que se espera con ansias. — Foto: Chris O'Riley

In English | El vehículo del futuro llega, una cápsula plateada con cara de perrito robot.

No es mucho más grande que un carrito de golf. El interior es espacioso pero también una cuestión espartana: un asiento poco acolchado, una solitaria pantalla LCD donde el tablero de control estaría y, lo más impactante, sin volante. Al sentarme en lo que sería el asiento del conductor, sentí un vacío desconcertante —una ausencia de controles—.

El ingeniero de Google que estaba a mi lado es cuidadoso al describirlo como "un prototipo de ingeniería muy prematuro". Una inspección detallada revela que es algo menos que un vehículo terminado. Los faros delanteros y luces traseras del auto como unos ojos grandes están simplemente pintados; las puertas delgadas no tienen ventanas. Es como un automóvil falso hecho para una película de ciencia ficción de televisión por cable.

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Pero es un banco de pruebas muy real y que funciona para la tecnología de autoconducción de la empresa tecnológica. Desde el 2009, Google ha venido probando una flota de modelos Toyota Prius y Lexus. Este prototipo sin tripulación, cuya existencia se reveló en mayo del 2014, lleva a esos vehículos a otro nivel: un automóvil completamente sin conductor. Debido a que carece de controles manuales, no está legalmente permitido para aventurarse en la vía pública. Así que hoy estamos dando una vuelta alrededor de un estacionamiento.

O, más bien, nos está dando una vuelta. Después de ponernos el cinturón, el ingeniero oprime un botón y arrancamos. El zumbido del motor eléctrico parecido al de una turbina, añade los efectos de sonido tipo ciencia-ficción apropiados mientras nos desplazamos por el estacionamiento. El ambiente es similar al de una atracción de parque de diversiones: estás, en todo el sentido de la palabra, montado en una atracción.

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Después de unos 10 minutos, regresamos a nuestro punto de partida. Es tan solo una prueba tentadora de un futuro en el que conducir será algo que se hace para ti, en un auto diseñado para funcionar por completo sin un conductor de carne y hueso. Un automóvil poshumano.

Las implicaciones de un dispositivo de este tipo desde hace mucho tiempo han emocionado a los defensores de la seguridad, que lo ven como un método para reducir los altos casos de accidentes en las carreteras estadounidenses. Pero la llegada de la tecnología de autoconducción también afectará al número cada vez mayor de conductores mayores en el país. Hay más de 45 millones de personas de 65 años o mayores en Estados Unidos, cifra que aumentará otros 27 millones para el año 2030. Cerca de 36 millones de conductores mayores actuales todavía tienen licencias válidas. Cerca del 80% de ellos viven en suburbios o zonas rurales que dependen de un automóvil, no en ciudades con transporte público. Y casi el 90% dice que tiene la intención de envejecer en su hogar.

Lo que esto suma es una legión inminente de manos que envejecen al volante. Para aquellos cuya vida independiente se encuentra estrechamente ligada a su capacidad de conducir de manera segura, la tecnología de los vehículos que conducen solos es un futuro que no puede esperar más.

Llevar la fantasía a la vida real

Es una revolución que se ha tardado mucho en llegar. Sven Beiker, director ejecutivo del Center for Automotive Research at Stanford (CARS, Centro de Investigación Automotriz de Stanford), observa que los vehículos que se conducen solos "siempre han estado a 20 años de distancia". El automóvil apenas salía de la adolescencia cuando los ingenieros comenzaron a trazar formas de eliminar su característica más propensa al error: el conductor. En la Feria Mundial de 1939, la exhibición Futurama de General Motors presentaba un paisaje urbano dentro de un domo atiborrado de cacharros sin conductores. Pero llevar esa fantasía a la vida real ha sido un reto. "No sabemos cómo ni cuándo —o si del todo— vamos a llegar allí", dice Beiker, cuya investigación predice cómo cambiarán los patrones de movilidad. "Es muy difícil saberlo".

Conducir es uno de esos comportamientos humanos engañosamente complejos, como una conversación de sonido natural, que las máquinas intentan simular. Los fundamentos son fáciles: permanece en tu carril, detente en los semáforos y no choques contra nada. Pero maniobrar en el tráfico implica una interacción intensa de anticipación, observación y toma de decisiones. ¿Ese hombre va a girar a la izquierda? ¿Me va a dejar pasar? ¿Eso es un parche de hielo, o agua, o un bache? Hasta hace poco, las computadoras no tenían la capacidad de procesamiento.

El camino hacia el vehículo autónomo no conducía a ninguna parte hasta los comienzos del 2000, cuando la Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA, Agencia Federal de Investigación Avanzada de Proyectos de Defensa) ofreció $1 millón a cualquier equipo que pudiera ganar una carrera de 142 millas fuera de carretera para vehículos sin conductor. En el primer Gran Desafío de DARPA, en el 2004, el competidor más exitoso logró tan solo 7 millas. Pero un año más tarde, cinco equipos terminaron con éxito. En el 2007, DARPA agregó un Desafío Urbano que exigía a los participantes obedecer las leyes de tránsito e interactuar con otros vehículos. Seis equipos lograron hacerlo, y el sueño del vehículo sin conductor se mantuvo vivo.

"Fue un evento emocionante", dice Chris Urmson, que estaba en los equipos de Carnegie Mellon University de Pittsburgh que compitieron en el 2004 y 2005 y ganaron en el 2007. "Parecía el Woodstock de robótica".

Estudiante de posgrado en el año 2004, ahora de 38 años pero juvenil, y jefe del programa de autoconducción de vehículos de Google, vio su entusiasmo de estudiante de posgrado silenciado con una medida de reserva corporativa de Google: a veces, cuando pregunto por ciertos detalles, él responde, amablemente, "Eso es algo de lo que no se habla". Urmson siguió un camino bastante recorrido hacia Google después de las carreras de DARPA. Los fundadores de Google, Sergey Brin y Larry Page, declararon que la conducción autónoma sería el primer "lanzamiento a la luna" de la compañía —un ambicioso proyecto de castillos en el aire— para el cual seleccionaron a los mejores ingenieros en robótica, asignándolos a un grupo especial llamado Google X.

¿Por qué una empresa de búsqueda por internet emprende la fabricación de vehículos robot? "Google se dedica a resolver problemas importantes", dice Urmson. "Contamos con un increíble talento investigador. Debemos aprovecharlo para mejorar el mundo".

Parece el discurso del conocido Silicon Valley, pero Google tiene un buen caso: más de 35,000 estadounidenses fallecieron en accidentes de tránsito en el 2013, y el 93% de las muertes de tránsito pueden atribuirse al menos parcialmente a un error humano. Urmson dice que Google está mejor posicionada que un fabricante tradicional de vehículos para descifrar el enigma de la autoconducción, porque se trata más del software que del hardware: "Cuando nos fijamos en lo que estamos haciendo, en la superficie se ve un vehículo. Pero el corazón del mismo está la informática".

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