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¿Será el campeón?

España, un favorito en Sudáfrica

Un equipo español repleto de estrellas es favorito para ganar este verano en Sudáfrica. Sus fanáticos están extasiados.

In English | Con 257 días en órbita y el récord estadounidense por la misión más larga (215 días) y la mayor cantidad de caminatas espaciales (10), el astronauta de la NASA Michael López-Alegría se siente en el espacio como en su propia casa. Sin embargo, con los pies en la Tierra, es probable que se ponga a hablar de las posibilidades de su España natal de ganar la Copa Mundial.

"España está muy bien clasificada, pero así y todo va a ser duro", dice López-Alegría, de 51 años, quien creció  en Estados Unidos y vive en Houston.

Este verano, muchos estadounidenses de ascendencia hispana estarán siguiendo la suerte del equipo español durante la Copa Mundial en Sudáfrica. Aunque España siempre ha decepcionado a sus seguidores y jamás ha ganado el torneo, esta vez la Furia Roja, el equipo nacional de fútbol del país, es uno de los grandes favoritos para ganar el campeonato.

López-Alegría nació en Madrid y se mudó a Estados Unidos con sus padres (su padre era español y su madre, italoestadounidense) cuando apenas comenzaba a caminar. Creció en el Sur de California, se graduó de la Academia Naval de Estados Unidos, se ganó sus alas como piloto naval y se unió al cuerpo de astronautas de la NASA. Volvió a conectar con su herencia cultural a principios de los años 90, cuando comenzó a viajar regularmente a España para visitar a su padre jubilado. En 1995, cuando despegó en su primer vuelo a bordo del trasbordador espacial Columbia, llevaba consigo la bandera del famoso club de fútbol español Real Madrid, entidad que luego lo invitaría a presenciar un partido como invitado de honor.

López-Alegría se mantiene al tanto regularmente los resultados para ver cómo les ha ido a sus equipos favoritos, y, en la medida que su complicado horario se lo permita, trata de ver algún partido por televisión. Cuando España derrotó a Alemania para ganar la Copa Europea 2008, él estaba de visita en Alemania y vio el juego en una taberna.

"Obviamente, la pasé de maravillas, aunque los demás clientes no", dice riéndose. "Pero no creo que hubo controversia acerca del partido. España los superó claramente y realmente mereció ganar".

Ciertamente, España tiene estrellas en cada posición, desde su fiel portero Iker Casillas, que debutó en el equipo hace una década con apenas 18 años de edad, hasta el astuto delantero David Villa, quien ocupa el segundo puesto en la lista de goleadores de todos los tiempos. Si el fornido defensa Carles Puyol, con su melena estilo Sansón, representa el corazón del equipo, entonces Xavi Hernández, el jugador que reparte precisos pases a sus compañeros, es su cerebro. El director técnico Vicente del Bosque, exitoso ex jugador y ex técnico del Real Madrid, es un táctico sin pretensiones que trae calma y confianza al conjunto.

Todos los factores apuntan al éxito en Sudáfrica este verano, excepto una cosa: la historia. Pese a haber presentado equipos formidables a través de los años, España ha estado siempre por debajo de sus posibilidades en la Copa Mundial, incluso cuando el país fue el anfitrión del torneo en 1982. El conjunto no ha logrado avanzar más allá de cuartos de final desde 1950. Tantas décadas de decepcionantes actuaciones les ha dado a los españoles una mala reputación como "pusilánimes" a la hora de disputar partidos importantes.

"La historia nos dice que España nunca ha hecho mucho en la Copa Mundial, pero me agradan las posibilidades de este equipo", dice Mani Hernández, un español que inmigró a California en su adolescencia tras el fallecimiento de sus padres. Jugador juvenil consumado en España, Hernández pasó a jugar en la universidad y,luego profesionalmente para los San Jose Earthquakes, de la Liga Norteamericana de Fútbol (soccer). También jugó como extremo para la selección nacional de Estados Unidos en los Juegos Olímpicos de 1972.

Hernández, de 61 años, enseñó fútbol y fue entrenador en una escuela secundaria para niñas en San Jose (el campo de juego de la escuela lleva su nombre). Se ha jubilado como entrenador, pero aún sigue atento a las noticias futbolísticas de todo el mundo.

"España es un equipo poderoso", dice Hernández. "Mueven mucho la pelota y da gusto verlos jugar. Tienen mucha confianza porque son buenos".

El conjunto actual podría ser el mejor equipo de España de todos los tiempos. Terminó invicto los partidos clasificatorios para la Copa Mundial. Logró buenos resultados y daba gusto verlo jugar, y mereció grandes elogios por el espíritu y el juego imaginativo que mostró en la cancha. La única derrota que ha sufrido el equipo en los últimos años fue una sorpresa a manos de Estados Unidos en la Copa Confederaciones 2009, que también se jugó en Sudáfrica.

Con todo, Hernández advierte que no deben tenerse grandes expectativas: "La Copa Mundial es difícil. Siempre habrá que lidiar con los brasileños y los italianos, y tampoco podemos descartar a los argentinos y a los alemanes. También tengo el presentimiento de que a los equipos africanos les irá bien. Hay tantos equipos buenos".Pero, en un final, dice: "De todas formas, aún me gusta creer que España tiene buenas posibilidades. A veces, todo lo que hay que hacer es formar un equipo con jugadores se sienten bien juntos, y entonces tienes un equipo ganador".


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