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Entrevista con Patricia Engel

Un retrato de una joven artista

La publicación de Vida marca el debut de una talentosa joven latina.

Patricia Engel

Patricia Engel — Isak Tiner | Jumping House Studios

In English | Cuando Patricia Engel tenía seis años, se acercó a sus padres y declaró: “¡Soy una artista!”. Su madre y su padre no se rieron, sino que optaron por tomar en serio las aspiraciones de su hija.

El hogar de la niña en un suburbio de Nueva Jersey se impregnó de arte: música, pintura, discusiones sobre arte, la creencia de que el arte es especial y divino. Patricia continuó pintando; pero a medida que aprendía a escribir, iba agregando leyendas a sus dibujos. Muy pronto las leyendas terminaron desbordando las imágenes, y entonces comenzó a escribir más y más.

“Nuestra casa era un conservatorio ideal para una niña solitaria”, dice Engel, de voz suave, 27 años más tarde. Ella está en una cabina de grabación en Miami, donde responde preguntas para su primera entrevista sobre Vida, la recopilación de nueve cuentos con los que debutó, todos narrados por Sabina, una joven mujer colombiano-estadounidense. En sus manos sostiene el libro recién impreso, y se prepara para leer un pasaje de “Madre Patria”, uno de los cuentos más impactantes de la serie, el cual transcurre en Colombia. Mientras este debut puede significar la culminación de muchos años de perfeccionamiento literario, asegura que, en realidad, los cuentos fueron escritos durante las noches de los últimos dos años, generalmente, luego de un agotador día enseñando clases de maestría en bellas artes en la Florida International University, donde ella recibió su título de posgrado en escritura creativa.

“Brutal en su honestidad emocional, elegante en su entrega, Vida marca el debut de una nueva estrella literaria”. –Mat Johnson, escritor

Pero no fue en la escuela donde aprendió esta afición por la escritura. Engel recuerda vívidamente a su abuela encerrándose en el sótano por horas para mecanografiar en papel fino.

“Nunca le mostró a nadie lo que escribió, pero dejó sus escritos en cajas que encontramos luego de su muerte, hace unos 10 años”, dice Engel sobre el trabajo inédito de su abuela. ”Escribió 13 volúmenes de libros mientras criaba a nueve hijos”.

Además de la escritura, Engel admite también haber heredado de su abuela la costumbre de no mostrarle a nadie lo que escribe.

Una costumbre que, para nuestra fortuna, dejó de practicar.

P. ¿Fue el apoyo de tu familia a una edad temprana el que inspiró la dedicatoria: “Todo es para mis padres”?

R. Todo lo que hago es para mis padres. Mi ética laboral, todo es para ellos quienes, como todo inmigrante, han sacrificado tanto por sus hijos y por la familia en general. Cada mañana, cuando despierto y debo decidir entre dejar las cosas para más tarde o ponerme a trabajar enseguida, mi entrega es siempre por los sacrificios que ellos hicieron. De modo que “todo” significa “todo”, y no sólo el libro.

P: ¿Han leído tus relatos?

R. Ellos han leído los cuentos  publicados en uno y otro lado, pero no todas. Y seguramente no los han leído recopilados. Me las piden, pero prefiero que las lean como un verdadero libro, terminado y encuadernado, y con un buen aspecto.

P. Tanto Junot Díaz como Francisco Goldman escribieron notas de solapa para tu libro. ¿Han sido éstos u otros escritores latinos importantes para tu crecimiento como escritora?


R. Por cierto que Junot Díaz ha apoyado mucho mi carrera. Cuando estaba tratando de descubrir qué quería lograr con mis textos, él me dio la claridad que necesitaba para poder progresar. Antes de eso, no tenía quién me aconsejara. Siempre admiré a Isabel Allende, y me enamoré de Paula, una de sus memorias. Lo mismo me sucedió con Sandra Cisneros. Debo decir que me hubiera gustado crecer con estas escritoras, pero nadie me las hizo conocer realmente hasta que tuve cerca de 25 años. A Isabel Allende, sí, porque mi madre estaba leyendo uno de sus libros, pero mi primera influencia literaria fue Anaïs Nin.

P. Si bien cada uno de los nueve cuentos de Vida es diferente, hay puntos de contacto. Por ejemplo, la protagonista central, Sabina —cuyo crecimiento seguimos desde la niñez hasta aproximadamente los 30 años—, narra cada uno de estos relatos. ¿Qué había en Sabina que te permitiera creer que ella entrelazaría las historias?

R. Sabina es un personaje que cuestiona su existencia y está abierta al cambio. Quería que el lector pensara en Sabina como en una amiga de toda la vida, y la única forma de lograrlo era haciendo que la siguieran a lo largo de una extensa trayectoria, desde la niñez a la adultez. Su voz es honesta y sincera —haciendo preguntas—, y es seria y no juzga. Y se hace responsable de sus decisiones, aun cuando es obvio que está equivocada. Por lo tanto, había una honestidad en ella que, pensé, llevaría al lector a terminar el libro, una sinceridad a la que la gente se apegaría.

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