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El ritmo del boogaloo

Johnny Colón logró que la explosión de salsa no destruyera esta música tan bailable.

Allá por la década de los 60, cuando Los Beatles ya habían conquistado el mundo y la explosión de la salsa empezaba a germinar, un nuevo sonido se apoderó de Nueva York. Su nombre era boogaloo —o bugalú, como prefieron escribirlo algunos— y combinaba las raíces latinas de la música afrocaribeña con el rhythm and blues y el pop de Estados Unidos. Uno de sus más grandes cultores fue un joven de origen puertorriqueño llamado Johnny Colón. Johnny tocaba el piano, el trombón y los tambores. Cantaba y componía sus propias canciones. En 1967, su disco Boogaloo Blues, editado por la compañía Cotique, fue una obra definitiva para el desarrollo y la expansión del boogaloo.

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Johnny Colón, exponente del Boogaloo, toca la trompeta.

Johnny Colón uno de los exponentes del Boogaloo. — Foto: Allen Spatz

Pese a que Colón quizás no llegó a conocer la fama descomunal de artistas tropicales del momento como Celia Cruz, Héctor Lavoe o Ray Barretto, sus discos dieron la vuelta al mundo. El incansable Johnny nunca paró de tocar, ni siquiera ahora, que tiene 70 años. Y el boogaloo, condenado por los puristas como una moda pasajera, sigue emocionando a los amantes de la música.

“Hace unos años fui a presentar unos conciertos en Colombia”, cuenta Colón desde su casa en Nueva York. “Cuando salí al escenario, pasó algo que me pareció increíble. El público se sabía la letra de todas mis canciones, desde los niños hasta los abuelos de 70 y 80 años”.

Es fácil entender por qué. El sabor y la elegancia de discos como Boogaloo Blues (reeditado en CD hace unos años) y Boogaloo '67 (reeditado recientemente en vinilo) han superado el paso del tiempo. Al igual que la salsa clásica, el boogaloo trasciende las décadas creando fusiones irresistibles entre la música bailable caribeña y la sensibilidad aterciopelada del jazz y el soul de Estados Unidos.

“Creamos un puente musical”, explica Colón. “Cuando salió Boogaloo Blues, había una nueva generación de jóvenes latinos que habían nacido en Estados Unidos escuchando los discos de sus padres: Tito Puente, Noro Morales y Machito. Pero estos latinos de segunda o tercera generación gustaban del rhythm and blues, el jazz y el rock. Nuestro ritmo era como de cha cha cha o guajira. Los riffs del piano estaban empapados de blues. Y en la sección de vientos, hacíamos algo distinto de lo que hacían los artistas netamente latinos como Eddie Palmieri. Gracias al boogaloo, muchos jóvenes regresaron a la música latina”.

Con el comienzo de la década de los 70, el boogaloo pasó mayormente al olvido, reemplazado por la explosión salsosa que sacudió a Nueva York. Colón nunca dejó de trabajar, presentándose con su orquesta a través de Nueva York, al mismo tiempo que fundó una escuela.

“En 1962, fundé East Harlem Music School para apoyar y desarrollar a músicos jóvenes”, dice Colón. “Durante los últimos 45 años continué trabajando con mi orquesta, mientras administraba la escuela de noche”.

Hasta el día de hoy, sigue ofreciendo conciertos. El 3 de julio, por ejemplo, se presentará en el Lincoln Center de Nueva York.

“Ahora que tengo 70, me siento con más energía que cuando era joven”, expresa con entusiasmo. “Mi mentalidad es juvenil. Cuando estoy arriba del escenario, la energía del público me transforma e inspira. Es amor, puro amor. Es como estar en el paraíso”.

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