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Evitar ejecuciones hipotecarias

Programa piloto ofrece asesoramiento gratuito.

Ben Santoro ha pasado gran parte del año luchando para impedir que le ejecutaran su vivienda.

Santoro, un ex empleado del FBI de 63 años, redujeron el tamaño de su vivienda, pasando de una casa grande en Maryland a un hogar de 1.700 pies cuadrados en Phoenix, hace cuatro años. Estaban en una buena situación financiera cuando se jubilaron.

En 2008, después de pagar las cuentas médicas por la atención de un cáncer de ella, el matrimonio Santoro se atrasó en los pagos de $2.300 de su hipoteca. Vender no era una opción: Como el valor de las propiedades se había desplomado, debían más que el valor de mercado actual de la casa.

En varias oportunidades, Santoro pensó que había llegado a un acuerdo con los banqueros. Cada vez, sin embargo, aparecía un nuevo problema. “Están involucradas distintas personas y distintas compañías, y no se consultan entre sí. Utilizan técnicas ridículas para ganar tiempo”, señaló. Santoro aconseja no ir solo. Todavía está luchando y afirmó que no abandonará la lucha.
   
AARP Foundation está ayudando a propietarios como el matrimonio Santoro a través de un proyecto piloto respaldado por el gobierno federal, el Foreclosure Prevention Program en inglés (Programa de Prevención de Ejecuciones Hipotecarias), que comenzará este mes y que continuará durante todo el año. Cerca de 40.000 propietarios mayores que viven en las ciudades de Phoenix y Las Vegas, que son áreas que presentan altos índices de ejecuciones hipotecarias, recibirán llamadas de voluntarios de AARP que les preguntarán si necesitan asesoramiento financiero. Los voluntarios ofrecerán información  acerca de recursos, y contactarán a las personas que temen ser ejecutadas con asesores de viviendas autorizados por el HUD.

“El 60% de propietarios que están seriamente comprometidos —personas que adeudan dos o más meses del pago de su hipoteca— no salen a buscar ayuda para salvar sus hogares —afirmó Julia Stephens, vicepresidente de AARP Foundation—. Aunque tal vez lo mejor para una persona sea la ejecución hipotecaria —no emitimos juicio al respecto—, sí les aconsejamos que busquen ayuda profesional para tomar una decisión informada”.

Otros objetivos del programa son ofrecer ayuda para encontrar empleo y advertir acerca de la avalancha de estafadores que se presentan como asesores de viviendas, y que están cobrando honorarios excesivos.

Kay White, quien dirige la organización sin fines de lucro Administration of Resources and Choices (Administración de Recursos y Oportunidades), señaló que no hay motivo para pagar por asesoramiento para evitar una ejecución hipotecaria cuando se lo puede obtener en forma gratuita a través de programas que son habilitados y autorizados por el HUD, como los que ella ofrece, en el Area Agency on Aging (la Agencia del Área sobre Envejecimiento; en inglés) de Phoenix.
   
“Hemos sabido de personas que pagaron desde $300 hasta $5.000 a compañías que prometían que salvarían sus viviendas y no lo hicieron —sostuvo White—. La gente termina pidiéndoles prestado dinero a familiares y amigos para pagar los servicios de estos estafadores, y luego se encuentran en una situación peor”.

Las ejecuciones hipotecarias perjudican a los adultos mayores de una manera desproporcionada, ya que tienen menos tiempo y menos capacidad para recuperarse financieramente. Un estudio realizado por el AARP Public Policy Institute (Instituto de Políticas Públicas de AARP), en 2007, al comienzo de la crisis de ejecuciones hipotecarias, halló que el 28% de los propietarios mayores de 50 años ya tenían problemas con sus hipotecas.
   

Phoenix y Las Vegas fueron seleccionadas para el proyecto, porque la crisis las ha golpeado con más fuerza: según RealtyTrac, Nevada encabeza la lista de ejecuciones hipotecarias, seguida por Arizona. Durante el primer trimestre, una de cada 49 viviendas de Arizona y una de cada 33 de Nevada fueron a juicio. En el ámbito nacional, la relación fue de 1 de cada 138. Además, el 51% de los propietarios de Arizona y el 70% de los de Nevada debían más de lo que valían sus viviendas, en comparación con el 24% a nivel nacional, según el First American CoreLogic, una compañía de información sobre bienes raíces.

·         Durante la primavera, AARP probó este proyecto para evitar ejecuciones hipotecarias en las Vegas, y logró que un 10% de las primeras 3.000 personas a las que se llamó recibieran ayuda, según Scott Adkins, gerente senior de AARP Foundation. Entre los voluntarios que realizan las llamadas, hay abogados y contadores jubilados.

 “Estamos llegando a personas que se encuentran en apuros financieros por primera vez y no tienen idea de dónde buscar ayuda”, señaló Adkins. Teresa Tourek, gerente de asesoría de viviendas de Take Charge America (en español), un servicio para el cual  el HUD provee capacitación en Phoenix, dijo que cuanto antes se busque ayuda, mejor; pero advierte que el proceso podría llevar 10 meses o más.

“Si podemos comenzar a trabajar con las personas que están al día con sus hipotecas, pero que están atravesando problemas financieros, eso nos permitiría trabajar con ellos en todas las opciones, incluyendo refinanciamientos o modificaciones del préstamo”, señaló.

El trabajo de un asesor de viviendas es el de ser un defensor. “Las personas no siempre saben cuánto se puede presionar a un prestamista. Nosotros lo hacemos con frecuencia”, concluyó.

Puede contactarse con el Programa de Prevención de Ejecuciones Hipotecarias de AARP Foundation llamando al 1-800-635-1402.
   
Maureen West es una peridista con sede en Phoenix.

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