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Crisis económica

La ayuda llegará a los programas alimentarios

Pese a los problemas de limitación de fondos.

En medio de la crisis económica que afectó a Estados Unidos en 2009, se vivieron muchas limitaciones en la ayuda a los más desfavorecidos.

Por ejemplo, en Louisville, Kentucky, alrededor de 300 estadounidenses mayores estuvieron en listas de espera para recibir los almuerzos que ofrecen los centros para adultos mayores y comunitarios de toda la ciudad.

Además, estos centros se vieron forzados a cerrar un día cada mes debido a la limitación de fondos. En el servicio de nutrición para personas mayores de Tampa, en Florida, "se dejó de aceptar nuevos clientes" debido a problemas monetarios, afirmó Edgar Martínez, quien trabaja para el departamento de envejecimiento del condado.

Sin embargo, ahora, como resultado del paquete de estímulo económico adoptado por el Congreso habrá nuevos fondos disponibles para estos programas. Según la Economic Recovery Act (Ley de recuperación económica), el Health and Human Services Department (Departamento de Salud y Servicios Humanos) distribuirá $100 millones adicionales para proporcionar alrededor de 14 millones de comidas a estadounidenses mayores, que incluye comidas en centros comunitarios y las que se entregan a domicilio a personas mayores que no pueden salir de su casa.

"El dinero del estímulo significa que podremos alimentar a los adultos mayores todos los días del mes que estemos abiertos", dijo Faith Aeilts, administradora del programa de nutrición para adultos mayores en el área metropolitana de Louisville, que actualmente sirve almuerzo en 25 localidades del área y entrega comidas a otras 700 personas al día.

Con la economía tambaleando y cada vez más estadounidenses mayores en busca de una comida caliente, las presiones sobre el presupuesto de Louisville forzaron a cada centro a declarar un "día cerrado" una vez al mes, y a los visitantes frecuentes se les pidió que fueran a un restaurante o que organizaran un "potluck" (comida donde cada cual trae algo) para el almuerzo de ese día. "La mayoría de nuestros clientes tiene un ingreso fijo", afirmó Aeilts, "y han querido una comida que simplemente no les podemos dar. Si no abrimos, ellos se quedan en casa".

Ahora, Kentucky tiene programado recibir $1,36 millones bajo el plan de estímulo económico, lo cual, según Aeilts, será decisivo. "Sin fondos adicionales tendríamos que recortar aún más", afirmó. "Ahora podremos ofrecer comidas a más personas".

A medida que la economía empeora en todo el país, los administradores de los programas dicen que cada vez más estadounidenses mayores están buscando asistencia de alimentos, y que aquellos que tal vez venían sólo una vez al mes por un almuerzo caliente y una conversación de mediodía están comenzando a venir una o dos veces por semana.

Estos programas de nutrición para adultos mayores, que se brindan a cualquier persona mayor de 60 años sin importar su ingreso, también crean importantes actividades sociales y recreativas, y ayudan a reducir el aislamiento de muchos estadounidenses mayores.

Según Martínez, debido a recortes presupuestarios y una gran disminución en ingresos por impuestos locales a la propiedad, en el condado de Hillsborough, en Florida, los funcionarios dejaron de añadir nuevos clientes a los programas de almuerzos el año pasado. Si bien este programa ahora alimenta a cerca de 2.500 personas al día, hay otras 675 en la lista de espera.

"Hay muchas personas que quieren este servicio", dijo Martínez. Sin embargo, a él le preocupa que el estímulo único de $7,2 millones en dinero federal destinado al estado pueda dejar necesidades sin satisfacer después. "Puede que no tengamos lo suficiente para proveer estas comidas adicionales después de que se termine el dinero de este aumento dado por una única vez".

Cada vez más estadounidenses mayores buscan el servicio de almuerzos todos los días, y los costos de proporcionar cada comida están en aumento. "Estamos trabajando con menos dinero este año y tal vez no nos alcance", afirmó Beth Monrial Zatarski, directora del programa de comidas para adultos mayores del Milwaukee County Department on Aging (Departamento sobre envejecimiento del condado de Milwaukee). "Verdaderamente necesitamos más financiamiento para apoyar estos programas", dijo. Los $1,8 millones adicionales que recibirá Wisconsin "definitivamente son significativos para nosotros. Y si la economía no mejora, ¿quién sabe qué puede pasar?".

La ley de recuperación económica proporciona $65 millones para comidas que se ofrecen en centros para adultos mayores y otros sitios comunitarios, $32 millones para servicios de nutrición entregados a domicilio a personas mayores enfermas y $3 millones para programas de nutrición para indonorteamericanos. Los estados otorgan fondos a organizaciones que brindan servicios de nutrición en sus comunidades.

Incluso comunidades relativamente ricas están viendo un repentino aumento en la demanda por comidas a la hora del almuerzo por parte de los residentes mayores, según Mary Cummins, quien está a cargo del programa de nutrición para adultos mayores en la Santa Clara County Social Services Agency (Agencia para servicios sociales del condado de Santa Clara), en Silicon Valley, California. "Estamos viendo una gran demanda en todos los niveles", afirmó. "Sea o no debido a la economía —realmente no lo sabemos—, pero a nuestros sitios cada vez llegan más adultos mayores, y los clientes vienen con mucho más frecuencia".

Existe más demanda, observó, y "la población que está envejeciendo está aumentando. Es un incremento natural porque más y más personas llegan a la vejez y están viviendo mucho más".

Michael Zielenziger escribe sobre negocios y la economía.

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