Talco y otros minerales que podrían causar cáncer

Qué hacer ante la evidencia científica.

Tarro plástico con talco - Talco y otros minerales que causan cáncer

El talco proviene de ciertos minerales que pueden causar cáncer. — istock

Recientemente, una corte del estado de Missouri sancionó a la compañía Johnson & Johnson a pagar $72 millones, por no informar adecuadamente a sus consumidores que el talco podía causar cáncer de los ovarios. Una mujer que falleció producto de la enfermedad había enjuiciado a la empresa. Ella aseguraba que el cáncer de ovarios que sufrió —y que finalmente la llevó a la muerte— fue causado por usar el talco de bebés de Johnson & Johnson en su zona genital durante muchos años. Es posible que Johnson & Johnson apele la decisión.

El talco es un mineral compuesto por magnesio, sílice, oxígeno e hidrógeno que se extrae de minas en todo el mundo. El mineral extraído es procesado, purificado y mezclado con perfumes y otras sustancias para ser usado en productos de belleza, principalmente el talco de bebés. Esto se debe a que al ser un mineral que tiene la peculiaridad de absorber, se utiliza para controlar la humedad causada por el sudor y evita las escaldaduras.

La primera vez que supe del talco en la medicina fue durante mi primer año de residencia de oncología en Perú. Mi mentor me dijo que había que tratar con talco a un paciente que había ingresado con un severo derrame pleural (líquido acumulado en la pleura o cáscara del pulmón). Al escuchar su orden, me pregunté, ¿dijo talco para tratar un derrame pleural?

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Pues así fue, preparamos el talco, el cual fue colocado dentro de la pleura en una operación especial. Mi maestro me explicó que el talco provocaba una reacción inflamatoria tan rápida y severa en la pleura, que hacía que sus hojas se pegaran entre sí, evitando la formación de más líquido.

Por eso no me sorprendió, poco tiempo después, que se sospechara que el talco podía causar cáncer de los ovarios.

El talco como causante de cáncer

Sabemos que los minerales pueden causar cáncer a través de un proceso inflamatorio a largo plazo dentro del organismo. En este caso, lo insólito es el modo en que el talco alcanza los ovarios, los que como sabemos son órganos internos, localizados en la cavidad pélvica de la mujer.

La teoría es que el talco aplicado en la zona genital de niñas y mujeres adultas puede alcanzar la vulva y la vagina, y desde allí, puede desplazarse durante muchos años a través del útero, las trompas de Falopio y llegar a la cavidad pélvica, alcanzando la superficie de los ovarios. En ese punto, empezaría el proceso inflamatorio parecido al de los asbestos, causando el cáncer a largo plazo.

Sin embargo, los estudios no son concluyentes. Uno publicado en junio del 2013 por investigadores del Brigham and Women's Hospital en Boston, concluyó que las mujeres que usaban talco en la zona genital, tenían un riesgo 24% mayor de desarrollar cáncer de los ovarios comparadas con las que no lo usaban. Por su lado, un estudio de la University of Wisconsin, publicado en el 2014, concluyó que no se puede declarar que el uso del talco causa un aumento en el riesgo de desarrollar cáncer de los ovarios. A pesar de las incongruencias, la Agencia Internacional para la Investigación del Cáncer (IARC, por sus siglas en inglés), ha clasificado al talco usado en la zona genital en mujeres como una sustancia posiblemente causante de cáncer. Recordemos que la IARC clasificó recientemente a las carnes rojas como probables causantes de cáncer y a las carnes procesadas como causantes de cáncer.

Recomendaciones

A pesar de que las evidencias científicas no son claras, y ante la duda, las mujeres deberían dejar de usar el talco en el área genital.  Del mismo modo, es aconsejable que las madres dejen de usar talco en la zona genital de sus bebes de sexo femenino. Si una mujer ha usado el talco en su área genital durante muchos años debe discutir este asunto con su ginecólogo.

Otra buena alternativa es reemplazar el talco mineral con los talcos que contengan el almidón de maíz (cornstarch).

Otras sustancias minerales, como el talco, que podrían causar cáncer

Carbón: El primer mineral que se demostró que podía causar cáncer fue el carbón. Eso ocurrió en el siglo XVIII cuando se descubrió que los jovencitos que trabajaban limpiando chimeneas desarrollaban cáncer en la piel del escroto. Los jovencitos trabajaban a horcajadas en las chimeneas usando solamente pantalonetas muy finas por el excesivo calor. La inflamación producida por el hollín de las chimeneas causaba irritación crónica de la piel del escroto, la cual desembocaba en el cáncer.

Los asbestos: Es probable que los minerales que más cáncer causen sean los asbestos, un grupo de seis minerales conocidos desde la antigüedad por sus propiedades aislantes del calor. Al igual que el talco (de hecho, ambos pueden estar juntos en las mismas vetas) los asbestos son extraídos de minas y su producción mundial aumentó enormemente desde la segunda mitad del siglo XIX. Lamentablemente, los obreros que trabajaban tanto en las minas como en las fábricas que producían productos hechos con asbestos, empezaron a enfermarse con un raro y mortal tipo de cáncer localizado en la pleura llamado mesotelioma.

Por sus propiedades aislantes del calor, los asbestos fueron usados en casi todas las construcciones en Estados Unidos para recubrir las tuberías de agua caliente y como aislantes en techos y paredes. Debido a su alto potencial cancerígeno, en 1970, los asbestos fueron clasificados como un poderoso contaminante del aire y a través de la Ley de Aire Limpio de 1970, el Congreso autorizó a la Agencia de Protección Ambiental que regulara su uso y se retiraran.

Los asbestos son minerales, cuyas microscópicas partículas penetran a los pulmones con el aire que respiramos y causan inflamación permanente en la pleura, llevando después de muchos años al cáncer.

Erionita: Recientemente se descubrió en Dakota del Norte que otro tipo de mineral, la erionita, la cual es usada en la grava que recubre las carreteras no asfaltadas, es capaz también de causar cáncer de las pleuras o mesotelioma. Gracias a ese hallazgo, es probable que la erionita, que se encuentra también en California, Oregón, Arizona y Nevada, sea regulada. Del mismo modo, se ha reportado recientemente que ciertas moléculas llamadas nanotúbulos, las cuales se usan en la industria para endurecer algunos minerales, pueden causar el mismo tipo de cáncer si son respiradas.

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