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Cómo se adaptan las agencias de turismo a las nuevas demandas de viaje

Si estás pensando en hacer un viaje con guías o en grupo en el 2021, toma en cuenta estos consejos.

Grupo de excursionistas de 60 años.

grandriver/Getty Images

In English | ¿Piensas que es difícil administrar una compañía de turismo durante una pandemia? ¡Tienes razón! Conforme los Gobiernos emitían restricciones de viaje en marzo del 2020, las agencias turísticas se apresuraban por regresar a los clientes a sus hogares. Algunas compañías cambiaron de excursiones internacionales a nacionales; otras, como Exodus Travels (en inglés) y la compañía sin fines de lucro Road Scholar (en inglés), ofrecieron programas virtuales. Todas las compañías cancelaron excursiones, lo que fue tan doloroso para los clientes como para los operadores turísticos.

"Planeamos estos recorridos con años de anticipación”, dice Matt Thompson, gerente de marca para Country Walkers (en inglés), una compañía de Vermont que ofrece excursiones a pie guiadas o autoguiadas. “Es verdaderamente deprimente verlos cancelados".

Un año después, las compañías tratan de recuperarse. En una encuesta de la Asociación de Agencias Turísticas de Estados Unidos, el 63% de los encuestados reportó un aumento en nuevas reservaciones para el 2021. Parte de ese creciente interés se concentra en los viajes de último momento. Por ejemplo, en años normales, los viajeros reservan excursiones nacionales con Austin Adventures (en inglés) con cuatro a ochos meses de anticipación. En el 2021, probablemente se agotarán en junio los viajes por Estados Unidos de esta compañía, con sede en Montana (aunque se está aumentando nuevos paquetes). Muchas agencias turísticas atraviesan por una demanda similar, y como hay más personas en el país que reciben la vacuna, algunos turistas ya quieren salir de casa.


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"Los clientes están reservando viajes nacionales de último momento; por ejemplo, llaman hoy para salir de viaje la siguiente semana”, dice Massimo Prioreschi, presidente y director general de la compañía de viajes de aventura con sede en California, MT Sobek.

Sin embargo, después de más de un año de distanciamiento social, la palabra “grupo” podría espantar a los turistas cautelosos. Para disminuir este temor, las compañías están haciendo énfasis en la seguridad y en los grupos más pequeños.

A continuación, te presentamos algunas formas de adaptación a los viajes de grupo en la era de la pandemia.

Medidas de prevención

Las compañías están haciendo hincapié en la capacitación del personal y en los protocolos para la prevención de COVID-19 de acuerdo con los lineamientos del Gobierno, de organizaciones de salud y de profesionales médicos. Entre las medidas de seguridad que se toman en cuenta están: la circulación de aire y el distanciamiento social dentro de los vehículos, donde se utiliza la esterilización de las áreas que se tocan con más frecuencia. Y olvídate de las comidas estilo bufé.

Ningún detalle es demasiado pequeño, ningún artículo es demasiado estéril. Backroads (en inglés), que ha realizado más de 200 viajes desde que empezó la pandemia, asigna a cada persona su equipo, como bastones de senderismo, al principio de un viaje para minimizar el compartir accesorios (también esteriliza el equipo a diario). Austin Adventures está trabajando para proporcionar más alojamientos estilo cabaña con el fin de mantener el distanciamiento social. Casi todas las agencias turísticas están tomando la temperatura de los participantes y guías todos los días y exigiendo una prueba negativa de COVID que se obtenga unas horas o unos días antes de viajar. Los viajeros generalmente deben llenar un formulario de declaración de salud o reconocer oficialmente que comprenden y aceptan las pautas de la compañía.

Ninguna de las compañía parece estar exigiendo la vacunación. Eso podría cambiar, aunque quizás los clientes no necesiten que los motiven a vacunarse. Una encuesta de Road Scholar reveló que el 98% de sus viajeros han recibido o planean vacunarse contra la COVID-19.

La mayoría de nuestras agencias de turismo también está preparada en caso de que se enferme un cliente. Los programas de Road Scholar incluyen un plan que ofrece asistencia las 24 horas en caso de una emergencia y cobertura médica para toda persona que se enferme en el extranjero. Si un viajero en una excursión de EF Go Ahead (en inglés) se diagnostica con COVID-19 o necesita permanecer en cuarentena durante el viaje, esta compañía con sede en Massachusetts proporcionará o hará arreglos para que reciba apoyo —incluso alojamiento, comida y servicio de transporte— sin costo adicional.

Grupos más pequeños

Los clientes de excursiones generalmente prefieren la intimidad de los grupos pequeños, y COVID ha aumentado ese deseo. Como respuesta, algunas agencias turísticas están limitando la capacidad para facilitar el distanciamiento social.

Road Scholar recientemente lanzó su "Micro Group"; aventuras de aprendizaje que limitan la participación a 12 viajeros. El tamaño promedio del grupo en una excursión de MT Sobek es de ocho personas. Otra tendencia originada por la pandemia: los clientes quieren reservar excursiones como grupos pequeños de familiares o amigos, y las compañías están respondiendo con el lanzamiento de más opciones para grupos privados.

"Definitivamente, hay interés en las excursiones exclusivas o personalizadas, donde las personas buscan viajar con su ‘burbuja COVID’", dice Dan Austin, presidente de Austin Adventures, que acepta hasta 12 adultos en viajes regulares y hasta 18 en viajes familiares, aunque organizaría recorridos personalizados o exclusivos con grupos de 2 hasta 20 personas.

Personas observan el Cañón de Waimea

Sami Sarkis/Getty Images

El cañón de Waimea en Kauai.

Viajes a los lugares menos concurridos en EE.UU.

Debido a la COVID, algunas compañías han decidido evitar las áreas muy congestionadas. Los viajes en grupos guiados de Exodus, que tiene un promedio de 10 viajeros, mayormente evitan las ciudades grandes y eligen destinos menos visitados. Y la mayoría está en Estados Unidos.

Muchos viajes dentro del país se han ido agotando . “Hemos visto esto en el pasado cuando hay alguna crisis”, dice Steve Spivak, vicepresidente de ventas globales y relaciones de socios para Tauck (en inglés), una agencia de cruceros y excursiones guiadas por tierra de alta calidad. “La gente empieza a viajar otra vez cerca de su hogar".

Backroads ya casi vendió todos sus viajes nacionales para el 2021, y un nuevo recorrido de vías férreas subterráneas desde Savannah, Georgia, hasta Charleston, Carolina del Sur, se agotó en menos de una semana. Otras compañías reportan que existe interés en los parques nacionales y las regiones vinícolas de California. Alaska podría ser muy popular, y no solo porque tiene la menor densidad poblacional de Estados Unidos (alrededor de 1.28 personas por milla cuadrada). Canadá ha prolongado su restricción de cruceros hasta febrero del 2022, lo que impedirá que algunas líneas de cruceros reanuden los viajes a Alaska, ya que las embarcaciones necesitan entrar a las aguas canadienses. La escasez de viajes en crucero podría impulsar el interés por las excursiones en tierra.

"Pronosticamos un repunte en los viajes a Alaska, ya que los cruceros han eliminado esa opción de sus itinerarios en el 2021”, dice Austin de Austin Adventures.

Muchas compañías de turismo planean volver a ofrecer sus excursiones internacionales a finales del año, y algunos viajeros están ansiosos por explorar el extranjero. EF Go Ahead Tours reporta un interés reciente en viajes a países cercanos que están empezando a abrir sus puertas al turismo, tales como Islandia (el Gobierno islandés anunció el mes pasado que los viajeros extranjeros pueden visitar si presentan un certificado de vacunación contra la COVID o de una infección de COVID anterior). Algunos de los clientes de Country Walkers están reservando excursiones europeas para el otoño.

"Creo que hay mucho optimismo de que el mundo abrirá sus puertas a más tardar en junio o julio”, dice Thompson.

Tauck espera reanudar pronto las excursiones a Egipto, que pide a los extranjeros que presenten una prueba de COVID negativa obtenida dentro de las 72 horas antes de la llegada (y no exige un período de cuarentena para los visitantes). Pero reiniciar las excursiones implica más que cumplir con los requisitos de entrada y seguridad. También significa evaluar si los viajeros cautelosos están listos para regresar a estos lugares. Para muchas compañías, esas evaluaciones son continuas.


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Políticas de reservación flexibles y beneficios por reservar con anticipación

Para muchas personas, viajar en el verano u otoño es demasiado pronto. Muchas compañías están viendo gran demanda de viajes en el 2022 y, en algunos casos, el 2023. “Estamos recibiendo una enorme cantidad de preguntas acerca de viajar en el 2022”, dice Thompson de Country Walkers. Para alentar las reservaciones, algunas compañías están ofreciendo beneficios. EF Go Ahead Tours está anunciando un descuento de $200 para los viajeros que reserven viajes ahora para el 2023 si pagan el monto total o en plazos usando el programa de pago automático de la compañía. Austin Adventures está respetando hasta el 1.˚ de junio los precios del 2021 para los viajes en el 2022. Exodus hace poco estrenó los vales Dateless 1st Departures, los cuales permiten reservar un viaje sin fecha de salida. Cuando un país vuelva a abrir sus puertas a los turistas de Norteamérica, quienes compraron un vale tendrán garantizado un espacio en el primer recorrido de la compañía hacia ese destino.

Muchas compañías también están ofreciendo flexibilidad en sus políticas de cancelación. Cuando llegó la pandemia, Road Scholar entregó reembolsos completos a todos los que lo solicitaron. Exodus promete un reembolso total si la compañía cancela un viaje por cualquier motivo o si un viajero lo cancela por haberse enfermado de COVID-19.

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