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¿Acupuntura para el dolor lumbar?

Es más común de lo que te imaginas; los expertos explican cómo puede ayudar.

Paciente en una sesión de acupuntura

KRISANAPONG DETRAPHIPHAT/GETTY IMAGES

In English | Puede que te hayas enterado de que Medicare pronto ofrecerá cobertura para los tratamientos de acupuntura para el dolor lumbar. Posiblemente tenga un límite de 20 sesiones al año para pacientes cuyo dolor no está relacionado con otro problema de salud o con una operación reciente.

Este método de medicina alternativa forma parte del esfuerzo de Medicare para combatir la dependencia excesiva de los opioides y prevenir el uso de otros procedimientos más invasivos. Si quieres saber si deberías recurrir a este método, continúa leyendo para descubrir lo que implica y cómo, según los expertos, una sesión puede ayudar con tu dolor de espalda.

El enfoque oriental (y occidental) de la práctica

La práctica de acupuntura —que se usa para todo tipo de dolencias— se remonta a miles de años en la medicina china tradicional y se basa en la creencia de que la energía del cuerpo fluye a lo largo de líneas conocidas como meridianos. Cuando se bloquea este flujo, según la creencia, se presentan enfermedades, y la inserción de agujas del grosor de un cabello en el cuerpo, en ciertos puntos específicos (llamados "acupuntos") a lo largo de estas líneas, puede desbloquear y restablecer el equilibrio y el flujo de energía del cuerpo.


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La medicina occidental explica la acupuntura como un posible estimulante del sistema nervioso que envía señales al organismo para que libere elementos como endorfinas, células del sistema inmunitario, opioides, neurotransmisores y neurohormonas, lo cual ayuda a restaurar el bienestar físico y emocional. También hay pruebas de que la acupuntura puede influir en funciones involuntarias del sistema nervioso central, como la presión arterial, el flujo sanguíneo y la regulación de la temperatura corporal, señala el Dr. Joseph Audette, profesor adjunto en la Facultad de Medicina de Harvard. Sus propias investigaciones indican que "la acupuntura puede influir en cierta medida en la disminución de la reacción normal del cerebro ante el dolor crónico". Cuando el cuerpo experimenta dolor crónico, explica, el sistema nervioso central se sensibiliza, a veces en reacción a estímulos que ya no están presentes. "La acupuntura puede revertir eso".

Otros estudios sugieren que la acupuntura causa un efecto placebo, lo que indica que nuestra propia mente, convencida de que el tratamiento funciona, reduce las señales de dolor por su cuenta.

Cuándo considerar una sesión

"Normalmente, si un paciente no mejora —si el dolor de espalda persiste durante alrededor de tres meses— se puede considerar la acupuntura u otras terapias no farmacológicas", comenta Karen Sherman, investigadora sénior en el Kaiser Permanente Washington Health Research Institute, en Seattle.

El American College of Physicians recomendó una estrategia similar en el 2017, cuando aconsejó a los médicos tratar a los pacientes con dolor lumbar con terapias sin fármacos, que incluían "calor superficial, masajes, acupuntura o terapia de manipulación espinal".

Uso específico del tratamiento para el dolor lumbar

Tanto Sherman como su colega investigador científico sénior, Daniel Cherkin, señalan que, de su estudio de 638 adultos con dolor lumbar crónico —uno de los más grandes que se realizó en EE.UU.—, los pacientes que recibieron acupuntura mejoraron mucho más que los adultos que no la recibieron. Específicamente, alrededor del 60% de los pacientes que recibieron acupuntura mejoraron, en comparación con el 39% de quienes recibieron el cuidado estándar, sin acupuntura. Las investigaciones de los Institutos Nacionales de la Salud también han mostrado resultados positivos del uso específico de la acupuntura para reducir el nivel de dolor lumbar. "Por supuesto, no es para todos", comenta Sherman. "No hay nada que beneficie a todas las personas. Pero sí tiene beneficios clínicos significativos en comparación con el cuidado habitual".

¿Y quién no debería someterse a las agujas? Los expertos no recomiendan la acupuntura para las personas con trastornos hemorrágicos (debido a las agujas, aunque no se colocan a suficiente profundidad como para romper la piel) o aquellas personas que tengan un marcapasos (ya que, en ciertos tipos de acupuntura, a veces se aplican pulsaciones eléctricas leves a las agujas).

Qué esperar durante una sesión

Una vez que el acupunturista evalúe tu dolor crónico y recopile algo de información sobre tu historial médico y tus hábitos de vida, determinará la cantidad más adecuada de agujas y su ubicación para tu tratamiento. Se te pedirá que te acuestes boca abajo en una posición cómoda mientras el acupunturista inserta las agujas, que tienen un diámetro similar al de un cabello humano.

La mayoría de los pacientes dicen que no sienten cuando las colocan, y muchos consideran que el procedimiento de alrededor de 30 minutos es relajante. La cantidad de tratamientos necesarios dependerá de cuánto mejores. Patty Wang, una acupunturista de Denver que recibió capacitación en China y ha practicado la acupuntura durante más de 40 años, dice que más del 90% de sus pacientes con dolor lumbar —tanto agudo como crónico— mejoran después de dos o tres tratamientos.

Cómo encontrar un acupunturista

La acupuntura la puede realizar un médico, auxiliar médico o enfermero profesional que cuente con un título de nivel equivalente a una maestría o un doctorado en acupuntura o medicina oriental de una universidad acreditada, y que además tenga una licencia estatal para practicar. O el acupunturista puede tener capacitación únicamente en acupuntura.

Verifica que el profesional esté certificado por la National Certification Commission for Acupuncture and Oriental Medicine y tenga una licencia otorgada por el Consejo de acupuntura de tu estado. La American Academy of Medical Acupuncture tiene una lista de acupunturistas que también son médicos. También puedes encontrar un acupunturista mediante el Acupuncture Referral Service (servicio de derivación a acupunturistas) de la American Association of Acupuncture and Oriental Medicine o en el National Center for Complementary and Integrative Health (enlaces en inglés).

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