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Por qué cuestan tanto nuestros medicamentos

Nada impide que las compañías farmacéuticas cobren el precio más alto que tolere el mercado.

Grafico sobre el costo de medicamentos

La investigación y el desarrollo

La industria farmacéutica ofrece varias respuestas a las acusaciones de que cobra precios excesivos. En primer lugar, explica que los medicamentos recetados representan solo el 10% de los costos de atención médica del país. En comparación, el 32% del dinero se gasta en los cuidados hospitalarios, según un informe del 2016 realizado por Medicare.

También indica que un mercado abierto significa que “pacientes en Estados Unidos pueden tener acceso a los tratamientos más innovadores mucho antes que cualquier otro país”, dice Robert Zirkelbach, vicepresidente ejecutivo de Pharmaceutical Research and Manufacturers of America (PhRMA), un grupo empresarial. Por ejemplo, datos de PhRMA muestran que pacientes en Europa esperan un promedio de casi dos años más para obtener acceso a medicamentos para el cáncer comparado con los pacientes en Estados Unidos. 

Pero la manera principal en la que la industria defiende los crecientes precios de los medicamentos son los altos costos asociados al desarrollo de medicamentos. 

Las farmacéuticas pasan más de 10 años y gastan hasta $2,600 millones para llevar un medicamento al mercado, según un artículo del 2016 publicado en la revista Journal of Health Economics, que se basó en investigaciones del Tufts Center for the Study of Drug Development (el cual recibe una minoría de sus fondos operativos de la industria farmacéutica). De esa cantidad, $1,400 millones son costos reales, como sueldos, laboratorios, gastos de ensayos clínicos y fabricación. Los $1,200 millones restantes son “costos de capital”: lo que sacrifica la compañía al invertir tiempo y dinero en un medicamento cuya eficacia no se ha comprobado. Algunos especialistas disputan estas cifras, pues dicen que exageran los verdaderos costos.

Sin embargo, incluso después de tomar en cuenta sus inversiones en investigaciones, las compañías farmacéuticas están entre los negocios públicos más rentables en Estados Unidos. Y un análisis realizado por la empresa de investigaciones Global Data reveló que 9 de cada 10 compañías farmacéuticas grandes gastan más en mercadeo que en investigaciones. La mayoría también tienen presupuestos grandes para los cabilderos, para asegurarse de que las leyes les sigan favoreciendo. El Center for Responsive Politics dice que la industria farmacéutica tuvo 804 cabilderos en el 2016.

Además, algunas farmacéuticas ya no realizan todas sus investigaciones de manera interna y en su lugar compran empresas más pequeñas con productos prometedores. Cerca del 70% de las ventas de la industria provienen de medicamentos que empezaron en empresas pequeñas, una cifra que era el 30% en 1990, según una encuesta del Boston Consulting Group. 

Las compañías farmacéuticas también se enfocan cada vez más en los productos que pueden generar las mayores ganancias. La mayoría de los medicamentos aprobados ahora por la FDA son costosos medicamentos especializados. Muchas farmacéuticas también buscan los “medicamentos sin interés comercial” o “medicamentos huérfanos”. Estas medicinas se desarrollan para tratar enfermedades que afectan a menos de 200,000 personas, y en promedio cuestan $140,000 al año. El truco: muchos medicamentos sin interés comercial eventualmente reciben aprobaciones adicionales como tratamientos para otras enfermedades, lo que aumenta de manera drástica el mercado para el medicamento. 

El Gobierno apoya el desarrollo de medicamentos sin interés comercial con exenciones fiscales y otros incentivos. En el 2016, la industria farmacéutica se embolsó $1,760 millones en exenciones fiscales para medicamentos sin interés comercial.

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