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Por qué cuestan tanto nuestros medicamentos

Nada impide que las compañías farmacéuticas cobren el precio más alto que tolere el mercado.

Grafico sobre el costo de medicamentos

Un mercado contorsionado

Si necesitaras un nuevo televisor, buscarías información, compararías precios y escogerías el mejor modelo por el precio que puedas pagar. Eso crea una competencia que hace que bajen los precios. El mercado de los medicamentos recetados no funciona de esa manera. Por ejemplo, tú no escoges el producto; lo selecciona tu profesional de la salud. Y los médicos y enfermeros profesionales a menudo lo hacen a ciegas: hay poca información disponible para comparar entre uno y otro medicamento. La FDA no requiere que las compañías farmacéuticas prueben que sus nuevos productos son mejores que los existentes. Por eso, muchos médicos recetan los medicamentos con los que están más familiarizados, y a menudo esa información proviene de los fabricantes. Las compañías farmacéuticas gastan $24,000 millones al año en mercadeo dirigido a los profesionales de la salud. 

Otros factores que causan distorsión en el mercado de medicamentos incluyen:

Derecho de patentes. Las compañías farmacéuticas se han vuelto expertas en idear estrategias para extender su monopolio sobre un medicamento más allá del vencimiento de su patente original. Por ejemplo, pueden solicitar aprobación para un producto “nuevo” que es una pequeña variación del original, tal como las fórmulas de liberación prolongada, o para un tratamiento que combina dos medicamentos existentes en una sola píldora. “Mientras más tiempo pueda mantener su monopolio una compañía farmacéutica, más tiempo podrá seguir cobrando lo que quiera por su producto”, dice Purvis.

Límites para Medicare. A Medicare, uno de los mayores compradores de medicamentos recetados, las leyes no le permiten negociar precios. Cuando el Congreso estaba debatiendo la ley que creó la Parte D de Medicare (que entró en vigor en el 2006), los cabilderos de la industria farmacéutica convencieron a los legisladores de que darle poder de negociación a Medicare equivaldría a un control de precios. 

Compara a Medicare con la Veterans Health Administration (VHA), la sección del Departamento de Asuntos de Veteranos que administra la atención médica. La VHA sí puede negociar los precios de los medicamentos. Como consecuencia, paga un 80% menos por medicamentos de marca de lo que paga la Parte D de Medicare, según un informe del 2015 de Carleton University en Ottawa, Ontario y Public Citizen, un grupo de defensa de derechos. La VHA obtiene su poder de negociación de su vademécum, una lista de los medicamentos recetados que cubre. Por otra parte, Medicare y Medicaid están obligados a cubrir casi todos los medicamentos aprobados por la FDA, sin importar si está disponible un medicamento menos costoso pero igual de eficaz.   

Múltiples intermediarios. Cuando surtes un medicamento en la farmacia, a menudo no sabes cuál es su precio real, pues eso lo establecen el fabricante y tu aseguradora. Tú solo pagas el precio de copago acordado. En la actualidad, las compañías de seguros rara vez negocian precios directamente con los fabricantes de medicamentos. En su lugar, la mayoría de las aseguradoras trabajan con administradores de beneficios farmacéuticos, quienes negocian reembolsos y descuentos a nombre de la compañía, a menudo a cambio de tener una posición preferencial en su lista de medicamentos cubiertos. Estos administradores agregan otro participante a un sistema que ya es complejo.

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