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No solo los pulmones: el humo de los incendios forestales puede aumentar los riesgos cardíacos

La niebla no solo es perjudicial para las vías respiratorias. Las investigaciones sugieren que también es un riesgo para el corazón.


spinner image Incendio forestal cerca de unas residencias
DAVID PARSONS / GETTY IMAGES

La mayoría de las personas saben que respirar humo de incendios forestales puede perjudicar las vías respiratorias, y puede causar desde un ataque de tos hasta un ataque de asma grave. Pero inhalar el aire nocivo también puede ser peligroso para el corazón.

Un estudio del 2020 publicado en el Journal of the American Heart Association (en inglés) encontró que respirar humo intenso de los recientes incendios forestales de California aumentó el riesgo de un paro cardíaco fuera del hospital (cuando el corazón de repente deja de bombear) en hasta un 70%. Otras investigaciones (en inglés) han relacionado el humo de los incendios forestales con un aumento en las visitas a las salas de emergencias —sobre todo entre los adultos mayores—, debido a problemas relacionados con el corazón, como ritmo cardíaco irregular, insuficiencia cardíaca, infartos y derrames cerebrales.

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“La mayoría de las personas piensan en problemas respiratorios y peligros para la salud respiratoria a causa del humo de los incendios forestales, pero también es importante reconocer el impacto en la salud cardiovascular”, dijo en un comunicado de prensa la Dra. Comilla Sasson, vicepresidenta de Ciencia e Innovación de la Asociación Americana del Corazón y especialista en medicina de emergencia.

“Con demasiada frecuencia, no le damos importancia a esto”, agrega el Dr. Gaurab Basu, investigador de equidad de salud en el Centro para Clima, Salud y Medioambiente Global de la Escuela de Salud Pública T.H. Chan de Harvard.  “Y es realmente una de las cosas que más pienso en términos de los impactos de la contaminación del aire”.  

¿Qué es el humo de los incendios forestales?

El humo de los incendios forestales es una mezcla de gases y partículas finas de árboles y plantas quemadas, edificios y otros materiales.

Fuente: CDC

El humo de los incendios forestales está lleno de contaminantes —solo piensa en todo lo que genera un incendio—, incluidos pequeños trozos de líquidos y sólidos, llamados materia particulada, que pueden permanecer en lo profundo de los pulmones y posiblemente en el torrente sanguíneo. Una vez en el organismo, los investigadores dicen que estas partículas microscópicas pueden provocar una respuesta inflamatoria que puede afectar el sistema cardiovascular, especialmente en personas que ya tienen enfermedades cardiovasculares.

“Por lo tanto, las personas que padecen enfermedades preexistentes, ya sea respiratoria o relacionada con el corazón, deben tomar precauciones adicionales porque es probable que sean más sensibles a las partículas del humo”, dice Katelyn O'Dell, científica de la atmósfera y científica de investigación postdoctoral en la Universidad George Washington, quien estudia la exposición a la contaminación del aire y sus impactos en la salud.

Según la Agencia de Protección Ambiental (EPA), las personas con enfermedades cardíacas crónicas pueden experimentar los siguientes síntomas después de la exposición a partículas finas:

  • Palpitaciones
  • Fatiga inusual
  • Mareos
  • Dificultad para respirar
  • Opresión en el pecho o dolor en el pecho, el cuello o los hombros
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Según las estadísticas de la Asociación Americana del Corazón, aproximadamente 127.9 millones de adultos en Estados Unidos padecieron algún tipo de enfermedad cardiovascular entre el 2017 y el 2020. Las enfermedades cardíacas siguen siendo la principal causa de muerte para las personas en Estados Unidos. 

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Reduce tus riesgos cuando haya humo 

Los incendios forestales no son nada nuevo, pero se están volviendo más frecuentes e intensos, dicen los expertos. “Y se proyecta que esas tendencias continuarán debido al clima seco y el calentamiento”, agrega O'Dell. Por lo tanto, es importante estar preparado si el humo de un incendio cubre tu área.

Esto es lo que recomiendan los expertos:

Verifica la calidad del aire antes de salir. Puedes encontrar pronósticos actualizados sobre la calidad del aire en airnow.gov (en inglés) o en la aplicación del tiempo de tu teléfono. Ajusta tus actividades de acuerdo según el índice.

El humo de los incendios forestales puede enfermar a cualquier persona, según los CDC, pero los adultos mayores y las personas con enfermedades respiratorias y cardíacas preexistentes corren un mayor riesgo cuando la calidad del aire es mala. Si no estás seguro de tus riesgos, habla con tu médico.

Toma en serio las alertas sobre la calidad del aire. “No debe relegarse a un segundo plano”, dice Basu, y señala que la contaminación del aire mata a aproximadamente 7 millones de personas en todo el mundo cada año. “Es algo serio de lo que debemos ser muy conscientes”.

Si tienes un alto riesgo de sufrir un problema de salud debido al humo de los incendios forestales y la calidad del aire está empeorando, quédate en el interior con las ventanas cerradas y evita actividades que contribuyan a la mala calidad del aire, como freír alimentos o prender velas.

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Mantente en contacto con tu médico. La Asociación Americana del Pulmón aconseja a las personas con enfermedades cardíacas, pulmonares y diabetes que hablen con su médico sobre cualquier cambio en los medicamentos que pueda ser necesario para ayudarlos a lidiar con el humo.

Si necesitas salir, usa una mascarilla. Una protección útil que muchas personas tienen a mano a causa de la pandemia es una mascarilla N95 o un respirador similar. Las mascarillas de tela y papel no serán útiles cuando se trate del humo de los incendios forestales. Asegúrate de que tu mascarilla selle bien. Inhala profundamente: Si las mascarillas se colapsan cuando inhalas, te protegerán.

Usa un filtro de aire portátil. Al igual que las mascarillas, los filtros de aire portátiles se hicieron más populares durante el auge de la pandemia de COVID-19. “Hemos aprendido muchas lecciones de la COVID”, dice Basu. Una de ellas: “La salud del aire que respiramos es fundamental para nuestra salud”, agrega.

La declaración científica del 2020 de la Asociación Americana del Corazón sobre la exposición a la contaminación del aire clasifica los purificadores de aire portátiles como una de las maneras más eficaces de lidiar con la contaminación del aire. “Dado su modesto costo inicial (de $50 a $200) y los posibles beneficios para reducir los resultados cardiopulmonares, esta medida ofrece un alto beneficio por su costo”, dijo Sasson, de la Asociación Americana del Corazón.

¿Piensas adquirir un purificador? O'Dell recomienda consultar el sitio web de la EPA de California (en inglés) sobre los purificadores de aire certificados. También puedes hacer tú mismo uno —llamado caja Corsi-Rosenthal (en inglés)— usando un ventilador de caja, filtros de aire y algo de cinta adhesiva.

Mantente hidratado. “Mantener una hidratación oral adecuada al beber agua y otros líquidos también es importante para preservar la función de los cilios, las células microscópicas en forma de escoba de las vías respiratorias que ayudan a barrer las partículas contaminantes inhaladas del ambiente", señaló en un comunicado de prensa el Dr. Clayton Cowl, neumólogo y toxicólogo clínico de Mayo Clinic.

Conoce las señales de advertencia de un ataque cardíaco y un derrame cerebral. Los síntomas de molestia en el pecho, dificultad para respirar, entumecimiento en un lado del cuerpo, dificultad repentina para hablar y debilidad justifican la atención de emergencia. Hay varias otras señales de advertencia (en inglés) de un ataque cardíaco o derrame cerebral; familiarízate con ellos y llama al 9-1-1 si tú o alguien a tu alrededor las experimenta.

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