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Por qué los adultos mayores corren más riesgo de contraer infecciones graves posvacunación

Es poco común detectar un caso grave de COVID si estás vacunado, pero los adultos mayores son los que tienen el mayor riesgo.

Una mujer mayor en la cama de un hospital

RUBEN BONILLA GONZALO / GETTY IMAGES

In English | Las vacunas contra el coronavirus siguen funcionando muy bien, según las investigaciones, incluso ahora, con el auge de la variante delta. Según un nuevo informe (en inglés) de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), las personas no vacunadas tienen sobre 10 veces más probabilidades de ser hospitalizadas con COVID-19 y sobre 10 veces más probabilidades de morir a causa de la enfermedad que las personas vacunadas. 

Pero en la rara ocasión en que una persona vacunada se enferma gravemente de COVID-19 —le ha sucedido a alrededor del 0.008% de los 176 millones de personas en Estados Unidos completamente vacunadas— es probable que se trate de un adulto mayor. Según los últimos datos de los CDC (en inglés), alrededor del 70% de las infecciones que han requerido hospitalización han sido en adultos de 65 años o más. Esta población también representa el 87% de las muertes posvacunación.

Un estudio publicado recientemente (en inglés) en The Lancet Infectious Diseases refleja los hallazgos de los CDC: La edad promedio de un pequeño grupo de pacientes gravemente enfermos, pero completamente vacunados, hospitalizados con COVID-19 en el Yale New Haven Health System entre marzo y julio fue de 80.5 años. Otro artículo, que aún no se ha revisado por pares, sigue tendencias similares.

Es probable que la culpa se deba a enfermedades crónicas, a la variante delta y a la disminución de la inmunidad  

Durante toda la pandemia, los adultos mayores han sido más propensos a sufrir complicaciones por la COVID que sus pares más jóvenes, y los expertos dicen que las mismas razones que los hicieron más susceptibles de la transición podrían estar causando que lleven la carga de los casos graves posvacunación, aunque la investigación está todavía en curso.

Tomemos, por ejemplo, las enfermedades subyacentes, que afectan a alrededor del 80% de los adultos mayores. Muchas enfermedades crónicas ponen a las personas en mayor riesgo de un caso grave de COVID-19, y las investigaciones emergentes demuestran que estas enfermedades pueden ser una desventaja incluso después de la vacunación.

Los adultos mayores también tienen un sistema inmunitario menos robusto que las personas más jóvenes, y la protección que brindan las vacunas puede disminuir más rápido debido a ello, dice Mark K. Slifka, experto en el desarrollo de vacunas y la longevidad de las respuestas inmunitarias inducidas por las vacunas en Oregon Health & Science University.

A esto le sumamos el hecho de que las personas de 65 años o más fueron las primeras en recibir la vacuna el año pasado, dice la Dra. Jill Foster, médica de enfermedades infecciosas infantiles de la Facultad de Medicina de University of Minnesota, y que no es inusual que la máxima eficacia de las vacunas disminuya con el paso del tiempo. Además, ahora estamos lidiando con la variante delta, altamente contagiosa. Esta variante “es lo suficientemente diferente del virus para el que se creó la vacuna, lo que hace necesario que tengas cantidades muy altas de anticuerpos para combatirla”, agrega Foster.

Un informe reciente de los CDC (en inglés) encontró que, en general, las vacunas han sido un 86% eficaces para prevenir la hospitalización por COVID-19 durante el dominio de la variante delta; entre los adultos mayores de 75 años, ese número disminuye al 76%. Esta brecha es una de las razones por las que las autoridades de salud están considerando las vacunas de refuerzo para los adultos mayores a principios de este otoño, si se reciben las aprobaciones necesarias.


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Las vacunas de refuerzo podrían cambiar las tendencias  

 Si las vacunas de refuerzo reciben la aprobación y se recomienda la inoculación adicional, no pienses que las vacunas fallaron en sus expectativas.

“Estas vacunas continúan brindando una protección muy segura contra las enfermedades graves”, dice el Dr. William Schaffner, profesor de la División de Enfermedades Infecciosas de la Facultad de Medicina de Vanderbilt University. Más del 90% de las personas que terminan en el hospital con COVID-19 no están vacunadas, confirmó la Dra. Rochelle Walensky, directora de los CDC, en una conferencia informativa reciente.

Sin embargo, una dosis adicional podría “maximizar la protección inducida por la vacuna y prolongar su duración”, dicen los funcionarios de salud, lo que ayuda a las poblaciones de alto riesgo a desarrollar una defensa aún más fuerte contra la COVID. Investigaciones llevadas a cabo en Israel, que comenzó a administrar vacunas de refuerzo a su población mayor durante el verano, muestra que las mismas redujeron significativamente el riesgo de infección y enfermedad grave.

“Así que puede restablecer ese reloj en términos de protección”, agrega Slifka. “Y deberíamos ver lo mismo aquí”.

'Sigue siendo un momento para ser cauteloso'

Dado que los adultos mayores son más propensos a experimentar estos casos graves que las poblaciones más jóvenes, practicar algunas precauciones adicionales no perjudica, dicen los expertos.

Por ejemplo, Schaffner —quien está completamente vacunado pero dice “yo mismo tengo cabello gris”— hace mandados temprano en la mañana cuando las multitudes son menos densas y evita eventos grupales grandes en el interior. También usa una mascarilla en entornos públicos cerrados, que los CDC recomiendan independientemente del estado de vacunación.

¿Quién corre el mayor riesgo?

Un estudio a gran escala (en inglés) publicado en la revista British Medical Journal identificó a las poblaciones en el Reino Unido con mayor riesgo de hospitalización o muerte a causa de la COVID-19, después de la vacunación. entre ellos:

  • Personas inmunodeprimidas por la quimioterapia, un trasplante reciente de médula ósea o un trasplante de órganos sólidos, o el VIH/SIDA
  • Personas con trastornos neurológicos, como demencia y enfermedad de Parkinson
  • Residentes de hogares de ancianos
  • Personas con enfermedades crónicas, como el síndrome de Down, enfermedad renal, enfermedad de células falciformes y cirrosis hepática

Fuente: BMJ

Ser mayor y tener una enfermedad crónica —como una enfermedad cardíaca, una enfermedad pulmonar, diabetes u obesidad— “Esas cosas contribuyen un poco a favor de contraer una enfermedad grave, en caso de que te infectes”, dice Schaffner.

 “Todas esas personas deben tener cuidado porque el virus en este momento sigue siendo la variante delta, y todavía se está propagando sustancialmente en la mayoría de las comunidades de Estados Unidos. Por lo tanto, sigue siendo un momento para ser cauteloso”.

La clave, dice Slifka, es tener en cuenta tus propias enfermedades al hacer planes —ya sea un viaje a la tienda de comestibles o una reunión con amigos— porque el riesgo de todos será un poco diferente. Y si tienes preguntas sobre dónde estás en ese espectro, “es un buen momento para tener esa conversación con tu médico”, dice Slifka.

Mantener cierto sentido de flexibilidad también es importante, señala el Dr. Hyung Chun, cardiólogo y profesor adjunto de la Facultad de Medicina de Yale, quien fue coautor del estudio de Lancet sobre las infecciones posvacunación. “Es una situación tan fluida. Todavía estamos en el proceso de averiguar realmente sobre la COVID misma, así como la eficacia de las vacunas y otros tratamientos”, dice. Lo que significa que las protecciones recomendadas hoy en día podrían verse un poco diferentes unos meses más adelante, dependiendo de la ciencia.  

Por último, si no estás vacunado, “obtén la vacuna lo más rápido posible”, dice Schaffner. Hacerlo reducirá significativamente tus probabilidades de enfermarse de COVID-19, y también ayudará a evitar que los casos futuros de avance sucedan a otros. “Cuantas más personas se vacunen, eso disminuirá la circulación del virus, y el virus tendrá menos posibilidades de crear infecciones graves y más leves”, dice Schaffner.

Rachel Nania escribe sobre atención médica y políticas de salud para AARP. Anteriormente fue reportera y editora de WTOP Radio en Washington, D.C. Recibió un Premio Gracie y un Premio Regional Edward R. Murrow, y también participó en un programa sobre demencia con la National Press Foundation.

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