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La variante delta y más: qué significan las variantes para las personas vacunadas

Es poco probable que te enfermes si te vacunaste contra la COVID-19, pero las cargas todavía persisten.

Pasajeros en un autobus usando mascarillas

SOLSKIN/GETTY IMAGES

In English | Hace unos meses, la vida parecía estar volviendo a la normalidad para las personas completamente vacunadas. Los abuelos se reunían con nietos, los viajeros reservaban vacaciones y más personas dejaban sus mascarillas en casa. Pero el surgimiento de una nueva variante del coronavirus, conocida como la variante delta, ha aplastado el optimismo que muchos sintieron en los primeros días del verano y lo ha reemplazado con un aire de incertidumbre.

Los casos de COVID-19, impulsados por la variante delta, son más altos este verano que el verano pasado, y las hospitalizaciones y muertes causadas por esta variante altamente contagiosa también están en aumento. Las personas no vacunadas están soportando la peor parte de delta, pero todavía existen  preocupaciones para las personas vacunadas: ¿La variante dará lugar a más restricciones y a un nuevo año de cambios de planes? ¿Cómo podemos mantener seguros a los niños pequeños que no reúnen los requisitos para la vacunación y proteger a las personas con sistemas inmunitarios comprometidos? ¿Y qué pasa con las infecciones posvacunación?

Delta no es la primera variante relacionada con el coronavirus que aparece, y no será la última, dicen los expertos. Esto es lo que eso significa para las personas vacunadas:

Las vacunas funcionan mejor cuando más personas se inoculan

Si te han vacunado, ten la seguridad de que tienes un alto grado de protección contra la enfermedad grave o la muerte por COVID-19. De hecho, menos del 1% de las personas completamente vacunadas en Estados Unidos han sido hospitalizadas con la enfermedad o han sucumbido a ella, según datos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). Y si bien se está publicando información sobre infecciones asintomáticas y posvacunación, las investigaciones demuestran que incluso esas son bastante raras (en inglés).


Para información actualizada sobre la COVID-19 visita aarp.org/ElCoronavirus


Las vacunas incluso presentan una fuerte defensa contra la variante delta, que es más contagiosa que las otras cepas de coronavirus, y tal vez más letal. Un estudio publicado en el New England Journal of Medicine (en inglés) encontró que un régimen de dosis completa de las vacunas de ARNm (Pfizer y Moderna) es un 88% eficaz contra una enfermedad sintomática causada por una infección de la variante delta. Y si una persona vacunada es hospitalizada con una infección de delta, es menos probable que necesite oxígeno suplementario, según un estudio preimpreso de Singapur.

Pero las vacunas no solo funcionan a nivel individual; “funcionan a nivel de población”, dice James Lawler, experto en enfermedades infecciosas en el Global Center for Health Security del University of Nebraska Medical Center. “Una de las cosas importantes sobre la vacunación es que proporciona este efecto de amortiguación en toda una comunidad que es más que solo su efecto en una persona. Puede ser sinérgico cuando una gran parte de la población está vacunada”, dice, y explica que a medida que aumentan las tasas de vacunación, la transmisión del virus disminuye y los hospitales y las muertes también lo harán.

El aumento de la inmunidad de toda la población también reduce el riesgo de que aparezca una variante aún más peligrosa que la delta. Eso se debe a que mientras más probabilidades tiene un virus de replicarse o propagarse de una persona a otra, más probabilidades tiene de mutar.

“Es como girar la ruleta del virus nuevamente, hasta que potencialmente tenga la oportunidad de encontrar un número de la suerte”, dice Lawler.

No está claro cuántas personas necesitan vacunarse para evitar este resultado; las estimaciones oscilan entre el 70 y el 90% de la población. Actualmente, alrededor del 50% de la población de Estados Unidos está completamente vacunada.

Las variantes podrían traer algunas restricciones

Es poco probable que EE.UU. vea una nueva ola de cierres de emergencia como la que experimentamos en el 2020, ha dicho Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, incluso cuando la variante delta atraviesa comunidades en todo el país. Pero algunas restricciones conocidas podrían regresar si los casos continúan aumentando.

Varias ciudades, condados y empresas están requiriendo una vez más mascarillas en espacios interiores, después de una nueva investigación (en inglés) que sugiere que las personas vacunadas que están expuestas a la variante delta pueden infectarse y sin saberlo contagiar el virus a otros, incluidos los niños no vacunados y personas inmunocomprometidas. Incluso en ausencia de mandatos, los funcionarios de salud recomiendan que las personas que están completamente vacunadas usen mascarillas en áreas donde la transmisión comunitaria se considera alta o sustancial. (Puedes consultar el estado de tu área en el sitio web de los CDC) (en inglés).

Y con el aumento de esta variante, tal vez quieras considerar una actualización de la mascarilla, dice Luis Schang, virólogo y profesor de virología química en Cornell University. Él recomienda una mascarilla quirúrgica, que, según él, es eficaz para bloquear la transmisión del virus y más cómoda que la N95 estándar de oro. “Logran un buen equilibrio entre la facilidad de uso y la protección”, dice Schang.

Usar una mascarilla quirúrgica debajo de una mascarilla de tela puede ayudar a mejorar la protección ofrecida, dicen los CDC. Tejer los ganchos de las orejas (en inglés) de la mascarilla quirúrgica también garantiza un ajuste cómodo.

Es posible que otros esfuerzos de mitigación, como los requisitos de distanciamiento físico y los límites de multitudes, puedan volver a la vida diaria en áreas afectadas por el pico del verano. Lo mismo ocurre con las restricciones de viaje, especialmente en el extranjero. Y si lo hacen, Schang fomenta la paciencia y la tolerancia.

“Nos corresponde ganar [la lucha contra la COVID-19]. Y definitivamente tenemos las herramientas”, dice Schang. “Intentemos ser proactivos para usar las medidas menos perturbadoras, como vacunarse y usar mascarillas para tratar de evitar medidas más perjudiciales”.

Infecciones posvacunación

Ninguna vacuna es un 100% eficaz, por lo que se esperan infecciones posvacunación. A continuación, lo que todos debemos saber:

  • No todas las infecciones posvacunación causan síntomas. Algunos casos son asintomáticos.
  • Si tienes síntomas, la vacuna puede hacer que tu enfermedad sea menos grave.
  • Los datos estatales recopilados por la Kaiser Family Foundation indican que la tasa de infecciones posvacunación es inferior al 1%. Más de 166 millones de personas están completamente vacunadas, por lo que esto se traduce en menos de 1.6 millones de casos innovadores.
  • Según datos de los CDC, cerca del 0% (0.004) de las infecciones de gran avance han llevado a la hospitalización o a la muerte.
  • Las personas con infecciones posvacunación causadas por la variante delta pueden transmitir el virus a otros, sugieren nuevas investigaciones.
  • Es más probable que estos casos se produzcan en áreas donde hay un alto nivel de transmisión.

El otoño podría volverse 'muy feo'

Los informes sobre hospitales abrumados están empezando a aparecer nuevamente en las áreas donde las tasas de vacunación son bajas y los esfuerzos de prevención son lentos. Y todo esto está sucediendo a medida que el país comienza la temporada de resfriados y gripe, que por sí sola puede estresar el sistema de atención médica.

La temporada de gripe del año pasado fue esencialmente inexistente, y los expertos dicen que todos los esfuerzos que se pusieron en marcha para frenar la propagación de la COVID-19 (mascarillas, distanciamiento, cierres de escuelas y oficinas, reducción de los viajes, etc.) son la razón por la que vimos tan pocos casos de gripe. Pero muchos de esos esfuerzos se han reducido, y las enfermedades de rutina están empezando a aumentar.

Los casos de VRS (virus sincitial respiratorio), un virus respiratorio común que puede ser especialmente peligroso para bebés y adultos mayores, están en aumento, según los datos de los CDC (en inglés). Otros también están “volviendo a niveles normales, o incluso por encima de lo normal”, dice Lawler. Y cuando agregas la COVID-19 a la mezcla, asegurarte de que el sistema de salud no se paralice será “un desafío más grande este otoño que el año pasado”, predice Lawler.

Hay que sumarle a la situación el hecho de que las escuelas están retomando las clases presenciales este año. Los funcionarios de salud recomiendan que todos los que asisten a las escuelas, independientemente del estado de vacunación, usen una mascarilla para ayudar a prevenir la propagación de la COVID-19 y para proteger a los niños más jóvenes que aún no reúnen los requisitos para recibir las vacunas. Sin embargo, no todas las escuelas los requieren.

“Así que, lamentablemente, será una caída muy desagradable en gran parte del país”, dice Lawler, quien agrega que las comunidades con tasas de vacunación más altas probablemente “tendrán un mejor desempeño” que aquellas en las que las tasas siguen siendo bajas.

“Probablemente vamos a ver una ola epidémica combinada de COVID, más gripe, más parainfluenza, más VRS, todos los otros virus respiratorios de otoño e invierno que normalmente vemos, pero que en realidad tuvieron tasas muy bajas del año pasado”, agrega.


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Las variantes podrían superar a las vacunas

Si bien gran parte de la atención se centra en la variante delta, los investigadores están vigilando de cerca otras variantes circulantes, incluida la lambda, que se originó en Perú y es responsable de unos 1,000 casos en Estados Unidos.

Hasta ahora, los expertos “todavía no están realmente preocupados” de que la variante lambda sea más contagiosa que la delta, que es aproximadamente el doble de contagiosa que las otras variantes, dijo el 8 de agosto Francis Collins, director de los Institutos Nacionales de la Salud, en una entrevista con George Stephanopoulos de ABC, “pero es necesario examinarla”.

Los científicos y los funcionarios de salud también están estudiando cómo las variantes emergentes reaccionan ante las vacunas actuales. “Hasta ahora, muy bien”, dijo Collins. “Todavía no tenemos ansiedad sobre delta o lambda, ni sobre ninguna de las otras variantes que están circulando. Pero todos nos preocupamos por el día en que surja una variante tan diferente al virus Wuhan original, que básicamente las vacunas dejarán de funcionar”.

¿La mejor manera de evitar ese escenario? “Vacunar a tantas personas tan rápido como sea posible” antes de que el virus tenga la oportunidad de mutar a una versión más amenazadora, dijo Fauci en una conferencia de prensa reciente.

“No cabe duda de que las vacunas son nuestra respuesta para salir de este desastre si podemos conseguir suficientes personas para inocularse”, dice Lawler.

Rachel Nania escribe sobre atención médica y políticas de salud para AARP. Anteriormente fue reportera y editora de WTOP Radio en Washington, D.C. Recibió un Premio Gracie y un Premio Regional Edward R. Murrow, y también participó en un programa sobre demencia con la National Press Foundation.