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Los trabajadores de la salud enfrentan ansiedad y estrés mientras luchan contra la COVID-19

Los profesionales de primera línea necesitan ocuparse de su salud mental al tiempo que ayudan a otros.

Proveedor de salud usando equipo protector

GETTY IMAGES

In English | El pasado mes de enero, el doctor Umesh Gidwani, médico de cuidados intensivos cardíacos, asistió a la celebración de la jubilación de una colega del Mount Sinai Hospital en la ciudad de Nueva York. La jubilada era una enfermera de la unidad de cuidados intensivos de 62 años que llevaba 35 años en el hospital.

"Hicimos una hermosa fiesta para ella en un restaurante frente al mar", recuerda Gidwani. "Hubo discursos y regalos, y su familia estaba allí. Nos parecía que había alcanzado un final feliz".

En marzo, sin embargo, su colega estaba de vuelta en la unidad de cuidados intensivos (UCI), esta vez como paciente de COVID-19, intubada, con un respirador y luchando por su vida. Semanas después, fue una de las afortunadas: le quitaron el respirador y la enviaron a casa. Pero los profesionales de la salud en los puntos críticos de COVID-19 en todo Estados Unidos cuidan —y a menudo pierden— no solo a pacientes que nunca antes habían conocido, sino también a amigos, familiares y, en algunos casos, colegas con los que han estado librando batallas médicas codo con codo. Y eso puede ser física y emocionalmente agotador.


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Jodie Freid, consejera licenciada en salud mental en Natick, Massachusetts, dice que aunque puede ser demasiado pronto para diagnosticar el trastorno de estrés postraumático (TEPT) en sus clientes que son trabajadores de primera línea, ella está viendo mucha fatiga y enfermedades de salud mental, entre ellas depresión, trastorno de ansiedad generalizada, trastorno de pánico e insomnio.

Carga de casos, ansiedad y tristeza sin precedentes

Según el Dr. Keith Rose, director de la división de cuidados intensivos del departamento de medicina del Centro Médico de Hackensack University en Hackensack, Nueva Jersey, poco podría haber preparado a los trabajadores de la salud en los puntos críticos de COVID-19 en el país para el tipo de subida de adrenalina que acompañó al aumento de pacientes en las UCI el pasado mes de marzo. "Todos trabajaban a doble jornada para tratar de cuidar a personas muy enfermas", dice. "Recién empezaba, todo era nuevo y todos lo hacían. Nuestro equipo hizo un trabajo increíble, y también lo hizo el hospital. Fue realmente impresionante".

Pero a medida que el tiempo pasa y el número de muertes aumenta, Rose dice que ha visto a miembros del personal abrumarse, tomarse un respiro en el área de la escalera o salir para reponerse en un día difícil. "La mayoría son muy estoicos y dicen que están bien, pero debajo de todo eso nunca se sabe realmente. Puedes ser estoico, pero si eres un ser humano y has visto mucho, definitivamente tienes que tener algunos sentimientos al respecto".

La Línea Nacional de Prevención del Suicidio (800-273-8255) ofrece apoyo gratuito y confidencial las 24 horas del día, los 7 días de la semana.

Más allá de la tensión de tratar de mantener viva a una afluencia de personas muy enfermas y de perder a tantas de ellas, hay otros factores estresantes: las preocupaciones económicas, las otras responsabilidades de la vida y el hogar —como el cuidado de los niños— y la tristeza que se deriva de no poder realizar los ritos habituales para los muertos, como reunirse junto a la cama para hacer un momento de silencio y luego hacer un control de la salud mental de las personas que participan en el cuidado del paciente. "Es muy triste ver la ausencia de estos rituales, porque tienen un significado", dice Gidwani. "Son un proceso de cierre, pero no hay tiempo ni una forma práctica de hacerlo ahora".

Y el miedo de infectarse o de infectar a la familia después de tanta exposición en el trabajo y de calmar a los miembros de la familia preocupados es omnipresente. La Dra. Alicia Kowalski, profesora de anestesiología en el University of Texas MD Anderson Cancer Center, dijo que aunque su residencia en anestesiología fue intensa y estresante, trabajar en esta pandemia eleva la tensión y la presión a un nivel completamente diferente.

"Tengo colegas que se han apartado de su hogar y buscado otros lugares donde vivir en un esfuerzo por evitar la exposición de sus seres queridos", dice Kowalski.

Prevención del trauma a largo plazo

Freid describe a los profesionales que se dedican a ayudar a sus pacientes a combatir el virus y a veces no dan prioridad a su propia salud mental: "Creo que sienten que se ocuparán de eso más tarde", dice.

Lidiar con ello más tarde, sin embargo, no es lo ideal cuando se trata de un trauma. Robert John Sawyer, director médico de Professional Staff Experience en Ochsner Health en Nueva Orleans, dice que es mejor hablar de lo que se siente y digerir la experiencia. "El 95% de las personas generalmente no sufrirán el TEPT por ningún tipo de evento traumático", señala, y añade que en las poblaciones traumatizadas, como los prisioneros de guerra y los sobrevivientes del Holocausto, la incidencia del TEPT es solo de alrededor del 5 o el 10%.

"No quiero que la gente se preocupe de que van a tener TEPT, como si fuera una infección", enfatiza Sawyer. "Hay muchas cosas importantes que hacer para evitar que estos recuerdos vuelvan repetidamente".


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Centrarse en las experiencias positivas

Sawyer dice que es importante evitar que las experiencias negativas consuman a las positivas. En otras palabras, cuando se habla del trauma de la pérdida de pacientes, los trabajadores de la salud también deben hablar de las personas que pudieron consolar o que ayudaron a recuperarse.

Amy Gabrielle Judge, enfermera del Indiana University Health Ball Memorial Hospital en Muncie, dice que una de las cosas más difíciles que ha tenido que hacer en un trabajo en el que ha visto de todo —desde heridas de bala hasta tuberculosis— es poner a los pacientes en respiradores mientras los trata por COVID-19, una señal aterradora de que sus casos son críticos. "Por el lado positivo", añade, "nuestro hospital toca la canción 'Here Comes the Sun' de los Beatles cuando un paciente sale del respirador y 'Pocketful of Sunshine' de Natasha Bedingfield cuando un paciente de COVID-19 es dado de alta. Estas canciones envían una señal de esperanza a todo el hospital".

Autoayuda

Jagdish Khubchandani, presidente y profesor asociado de Ciencias de la Salud de Ball State University en Muncie, ha estudiado el estrés en los enfermeros y dice que la investigación ha demostrado que los trabajadores de la salud son más capaces de hacer frente a las dificultades si se centran en su bienestar a través del ejercicio, la alimentación sana, la participación en grupos de apoyo y la teleterapia.

Y varios trabajadores de la salud entrevistados dijeron que dependen de actividades físicas como caminar, correr, montar en bicicleta y reconectarse con la naturaleza para ayudarlos a descomprimirse y pasar de un entorno a otro. "Se necesitan estrategias intencionales para cambiar la mentalidad de ir a trabajar a [quedarse] en casa", explica Sawyer, y agrega que las personas son menos propensas a desarrollar TEPT cuando reconocen su poder para autotranquilizarse de manera saludable, en lugar de negarse a hablar sobre lo que tienen en mente y depender del alcohol o los sedantes para relajarse.

Terapia

Para los trabajadores de la salud que tienen ataques de pánico, recuerdos o pesadillas por primera vez, la terapia y las estrategias intencionales para calmar el sistema nervioso más temprano que tarde pueden ser beneficiosas. Estas pueden incluir ejercicios de respiración profunda o de relajación para facilitar el sueño. "Si ya tienes una ansiedad inicial, es más probable que luches contra esto", dice Sawyer. "Vuelve a conectarte con un consejero de antes o con alguien nuevo. Puede que solo sean necesarias unas pocas sesiones. Y todos los proveedores de salud mental están usando la telemedicina, así que está al alcance de la mano con el teléfono".

Freid dice que en su práctica utiliza la terapia cognitivo conductual junto con técnicas de modificación de la conducta y terapia cognitiva basada en la atención plena, la cual enseña los detalles más pequeños de estar presente en el momento. Aconseja a sus pacientes tener sus sentimientos desgarradores en una mano y honrarlos en vez de luchar contra ellos. "Cuanto más luchamos contra los síntomas, más fuertes se vuelven". Y les aconseja mantener la esperanza y las soluciones en la otra mano, para lo cual les pregunta "¿Qué puedes hacer hoy para ayudarte a sentirte mejor?" y les ofrece técnicas que pueden aplicar allí mismo en el momento y llevar consigo después de la sesión.

Apoyo de los empleadores

Muchos hospitales ofrecen recursos para sus trabajadores de primera línea, como sesiones de concienciación que los consejeros llevan a cabo en salas designadas para la descompresión. Sawyer dice que es importante que los empleadores den tiempo y apoyo a los trabajadores de primera línea para que puedan digerir eficazmente su ansiedad y angustia y seguir siendo eficaces en su trabajo, así como evitar la depresión o el trastorno de estrés postraumático en el futuro. Y, añade, a veces los líderes necesitan que se les enseñe lo importante que es incorporar estos sistemas de apoyo en la cultura de trabajo. "Parte del desarrollo de la resistencia y la superación es construir las habilidades de los líderes de primera línea".

Rose, del Centro Médico de Hackensack University, dice que su equipo ha hecho grandes esfuerzos para dar a las personas días libres e insistir en que los tomen. "Realmente tratamos de tener en cuenta quién necesita un descanso, y tratamos de estar atentos al desgaste. Abrumarse así todos los días tiene un costo".

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