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Cuando las mascarillas interfieren con tu audición

Consejos para afrontar los retos de comunicación de las personas con pérdida auditiva.

Una mujer usa una máscara facial transparente diseñada para personas sordas o con problemas de audición

MLADEN ANTONOV/AFP VIA GETTY IMAGES

In English | Por muy importantes que sean para nuestra salud colectiva, las mascarillas pueden hacer que la conversación sea un poco más difícil —o al menos más incómoda— para todos. Pero las personas con pérdida auditiva enfrentan mayores desafíos de comunicación cuando las expresiones faciales desaparecen bajo dos capas de algodón y la lectura de labios se hace imposible. Las mascarillas también reducen el volumen y la claridad del habla humana, especialmente cuando hay ruido ambiental o de fondo.

Eryn Staats, gerente de audiología del departamento de otorrinolaringología del Wexner Medical Center de Ohio State University, en Columbus, dice que las mascarillas reducen el volumen entre 4 y 12 decibeles, dependiendo del material con el que estén hechas. "Todos estamos viviendo tiempos muy difíciles en términos de aislamiento y cuarentena, así que esto puede añadir otra capa de frustración a una situación ya difícil".

Las posibles consecuencias son significativas, especialmente porque "cerca del 70% de las personas mayores de 70 años tienen alguna pérdida auditiva, lo acepten o no", dice la Dra. Jan Blustein, profesora de Políticas de Salud y Medicina en la Robert F. Wagner Graduate School of Public Service de New York University, quien señala que muchos tenían dificultades para comunicarse en el supermercado o en entornos sociales antes de que se introdujeran las mascarillas.


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A los expertos también les preocupa que los problemas de comunicación con los médicos y otros profesionales de la salud puedan comprometer la calidad de la atención médica que reciben las personas con pérdida auditiva. Cada vez más, los médicos están abogando por el uso de mascarillas o protectores faciales transparentes para permitir que estos pacientes puedan ver la boca de las personas, ya que "la lectura de labios ofrece más claridad", dice Staats.

"Las mascarillas o los protectores faciales con una ventana transparente pueden ser útiles cuando las personas están teniendo problemas para escuchar o comprender en un entorno social, laboral o en sus citas con el médico", dice Staats. Dicho esto, los protectores faciales aún no han sido aprobados por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades como sustituto de las mascarillas, aunque algunos expertos afirman que los protectores pueden proporcionar una protección decente contra el coronavirus.

Tener pizarras o tabletas disponibles en un entorno médico también puede ayudar en un apuro. Las visitas virtuales (como en la telemedicina) pueden ser una ventaja porque las personas con pérdida auditiva pueden ver la boca del orador para leer los labios y tener acceso a subtítulos en las llamadas de videoconferencia, dice el Dr. Michael McKee, profesor adjunto de Medicina en University of Michigan, en Ann Arbor, quien nació con pérdida auditiva.

Dentro o fuera de los entornos médicos, las personas sordas y con problemas de audición reciben ayuda de otros que usan mascarillas transparentes, dice McKee. "No son las personas con pérdida auditiva las que especialmente necesitan usar estas mascarillas, son todos los demás", señala Blustein.

Otras formas de superar las barreras del sonido

Dependiendo del nivel de pérdida auditiva, otras tácticas pueden ayudar a la comunicación en la era de las mascarillas. Para aquellos que tienen una pérdida auditiva leve, es útil tratar de eliminar los sonidos de fondo de, por ejemplo, un lavavajillas o un abanico, que pueden enmascarar la señal de sonido de la voz de alguien, dice Blustein. Del mismo modo, es importante bajar el volumen de un televisor o una radio, o cerrar una puerta para evitar el ruido de una habitación vecina.

Si estás tratando de comunicarte con alguien con una pérdida auditiva de leve a moderada, es conveniente que primero llames la atención de esa persona (quizás saludándola con la mano) y que la mires directamente mientras hablas, para que el sonido se dirija a la persona. A partir de ahí, no hables rápido —pero tampoco exageres tu discurso— y haz un esfuerzo consciente para enunciar claramente, aconseja Blustein. En lugar de repetir la misma información o hablar más alto si lo que estás diciendo no se entiende, vuelve a frasear la información y añade detalles complementarios para que la persona tenga un mayor sentido del contexto de lo que estás diciendo y potencialmente complete los puntos que se le pasaron por alto.

La tecnología también puede marcar la diferencia. Un dispositivo portátil de amplificación, llamado hablador de bolsillo, les permite a las personas con pérdida auditiva amplificar el sonido mientras usan auriculares o audífonos; es básicamente un micrófono externo que se puede subir cuando se necesite. "En un apuro, es mejor que nada, pero también amplificará el ruido de fondo", dice Staats. Si usas audífonos, el audiólogo puede agregar programas personalizados a la mayoría de estos aparatos para subir el volumen mientras las personas usan mascarillas.


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Otra opción: puedes descargar una aplicación de detección de voz (como Otter.ai, Google Live Transcribe o Interact-Streamer) para tu teléfono inteligente o tableta que transcribe lo que se dice en un texto en tiempo real. Si alguien que lleva una mascarilla te habla, sostendrías un teléfono con la aplicación cerca de su boca (o le pedirías a la persona que lo haga para seguir las pautas de distanciamiento social), y luego leerías lo que la persona está diciendo en la pantalla de tu teléfono inteligente. "Las aplicaciones de transcripción en vivo capturan el discurso en vivo y lo transcriben en el teléfono para que puedas leerlo mientras alguien te habla. Es como los subtítulos en la televisión", explica Staats.

O puedes optar por una aplicación de amplificación de sonido para subir el volumen del habla a tu alrededor. Pero ten cuidado: "amplificará todo a tu alrededor, incluyendo el ruido. Por lo que estos están destinados a ser utilizados en entornos de comunicación uno a uno", dice Staats.

Aunque puede haber prueba y error, es importante encontrar estrategias y herramientas que funcionen para ti y tus seres queridos con pérdida auditiva. "Sé tu propio defensor si tienes dificultades", dice Staats, "y prepárate para pedir ayuda". Hacerlo podría marcar la diferencia entre sentirte aislado o involucrado en lo que sucede a tu alrededor.

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