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7 cosas que debes saber sobre el desinfectante para manos

Cuándo usarlo, cómo funciona y por qué no debes hacerlo tú mismo en casa.

Manos de una mujer usando jabón desinfectante

GETTY IMAGES

In English | Una de las mejores maneras de prevenir una infección de coronavirus es lavándote las manos con agua y jabón, y cuando no hay agua y jabón disponibles, los expertos en salud pública dicen que el desinfectante para manos a base de alcohol es la mejor alternativa.

¿Pero cuán eficaces son los geles y aerosoles a la hora de eliminar gérmenes peligrosos, como el coronavirus? Estas son siete cosas que debes saber sobre el desinfectante para manos.

1. El desinfectante para manos mata los gérmenes pero no limpia las manos

El agua y el jabón son los vencedores indiscutibles a la hora de controlar las infecciones pero, aunque parezca mentira, estos no matan los gérmenes sino que los eliminan. La eficacia de este dúo se debe al mecanismo del lavado de manos.


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La acción de frotar y restregar entre las palmas de las manos y los dedos crea fricción que descompone la estructura de las bacterias y desprende los gérmenes de tu piel, explica Maryanne McGuckin, una especialista en prevención de infecciones y autora de The Patient Survival Guide: 8 Simple Solutions to Prevent Hospital- and Healthcare-Associated Infections. Cuando te enjuagas las manos bajo el chorro de agua, los gérmenes se van por el desagüe.

Por otro lado, los desinfectantes para manos a base de alcohol sí matan los gérmenes en la piel, o por lo menos casi todos los gérmenes. El desinfectante para manos es menos eficaz para matar Cryptosporidium, el norovirus y Clostridium difficile, todos los cuales causan diarrea, indican los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). Sin embargo, los científicos sospechan que el desinfectante para manos sí mata el coronavirus.

Además, los desinfectantes para manos no funcionan tan bien si tus manos están visiblemente sucias o grasientas, y es posible que no eliminen sustancias químicas peligrosas como pesticidas y metales pesados como el plomo.

2. El desinfectante es más eficaz que el agua y el jabón en ciertas situaciones

Ya que el lavado de manos —cuando se realiza correctamente— elimina mejor los gérmenes y la suciedad, el desinfectante para manos, en la mayoría de los casos, se debe usar como respaldo para el agua y el jabón. “El momento de usar el desinfectante para manos es cuando no tienes a mano un lavabo con agua limpia y una toalla”, dice Elaine Larson, profesora emérita de epidemiología en la Facultad de Salud Pública Mailman de Columbia University y académica residente en New York Academy of Medicine.

Sin embargo, los CDC recomiendan usar desinfectante para manos como primera opción en ciertas situaciones, como antes y después de visitar a un amigo o a un ser querido en un hospital u hogar de ancianos. (Por eso, a menudo verás dispensadores justo afuera de las habitaciones de los pacientes). Un poco de desinfectante al entrar y salir de la habitación reduce la probabilidad de que introduzcas un virus peligroso o que contraigas uno. También es una buena idea usar desinfectante para manos cuando te relaciones con personas que tengan un sistema inmunitario debilitado, explica Larson.

3. No todos los desinfectantes para manos son iguales

Para matar la mayoría de los gérmenes causantes de enfermedades, los CDC recomiendan usar un desinfectante para manos que contenga por lo menos un 60% de alcohol. Si usas un porcentaje más bajo, es posible que no sea igual de eficaz "para matar muchos tipos de gérmenes" y podría "tan solo frenar el desarrollo de los gérmenes en lugar de matarlos directamente", indican los CDC.

Al comparar productos, puede que encuentres desinfectantes para manos que contengan cloruro de benzalconio en lugar de alcohol. Estos productos, no obstante, no están recomendados por los CDC, ya que "la evidencia disponible indica que el cloruro de benzalconio tiene un resultado menos eficaz contra ciertas bacterias y virus" en comparación con los desinfectantes a base de alcohol.

4. La técnica de desinfección es importante

El desinfectante para manos funciona mejor cuando se utiliza correctamente. Aplica la cantidad recomendada en la palma de la mano (asegúrate de que haya suficiente para cubrir toda la superficie de las manos) y distribuye el desinfectante de manera homogénea, prestando especial atención a las yemas de los dedos, “porque es la parte que toca más cosas” explica Larson.

Continúa frotando las manos con el desinfectante (en inglés) hasta que tu piel esté completamente seca, lo cual debería tomar alrededor de 20 segundos. Este paso es esencial, concuerdan Larson y McGuckin.

"El alcohol es eficaz en matar los virus y la mayoría de bacterias, pero el problema que encontramos… es que las personas no usan la cantidad adecuada durante el tiempo requerido”, añade McGuckin.


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5. Los productos de limpieza no son un sustituto para el desinfectante para manos

Los aerosoles desinfectantes y las toallitas antibacterianas no se deben usar como sustituto para el desinfectante para manos. Estos productos son para “superficies duras y no porosas”, y no para la piel humana, indica la Administración de Medicamentos y Alimentos (FDA).

A pesar de ello, algunas personas los están utilizando con este fin. Un informe publicado por los CDC a principios de junio reveló que aproximadamente un tercio de los adultos participantes en una encuesta reciente realizaron "prácticas no recomendadas de alto riesgo" con productos de limpieza para intentar evitar infectarse de coronavirus. Estas prácticas incluyen el uso de lejía en productos alimenticios, aplicar productos de limpieza y desinfectantes domésticos en la piel e inhalar o ingerir productos de limpieza y desinfectantes, todas las cuales son prácticas peligrosas.

6. El desinfectante para manos puede ser peligroso

El desinfectante para manos puede ser tóxico si se ingiere, especialmente para los niños. Puede irritar el revestimiento de la garganta y causar problemas gastrointestinales. Y "beber incluso una pequeña cantidad" puede causar intoxicación etílica en los niños, según la FDA. Si tu o tu hijo ingieren desinfectante para manos, llama al centro de control de envenenamiento o a un profesional médico inmediatamente.

El desinfectante para manos también es inflamable. Si bien los CDC afirman que la prevalencia de incendios causados por desinfectantes para manos a base de alcohol es “muy baja”, aconsejan a los hospitales, hogares de ancianos y otros centros de atención médica que almacenen el desinfectante para manos de manera segura y alejado de fuentes de ignición. El Servicio Postal de EE.UU. también impone restricciones en los envíos de desinfectante para manos a base de alcohol por correo debido al riesgo de inflamabilidad.

7. El desinfectante para manos casero puede ser ineficaz

En esta era de la pandemia, abundan las recetas de desinfectante para manos casero en internet. Pero la FDA, que se encarga de regular los desinfectantes para manos, dice que es mejor dejar la producción de geles para la eliminación de gérmenes en manos de los profesionales.

"Si se produce incorrectamente, el desinfectante para manos puede ser ineficaz, y se han informado casos de quemaduras de piel causadas por desinfectante para manos de fabricación casera", dice la agencia.

Además, añadir alcohol a una botella de desinfectante para manos sin alcohol no aumentará la potencia del desinfectante. La FDA dice que "es poco probable que el resultado sea un producto eficaz".

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