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La nueva vacuna contra la gripe

Preguntas y respuestas sobre la temporada de gripe.

In English | El enfoque de este año ante la temporada de gripe no es tan tumultuoso como el año pasado, cuando la pandemia de un nuevo virus puso al país en un alto estado de alerta.  Pero es demasiado pronto todavía, y los titulares del año pasado parecen haber dejado al público algo más empeñado en mantenerse informado y preparado. Algo de especial interés para los estadounidenses mayores, y que ha generado una serie de preguntas, es la nueva vacuna contra la gripe de alta dosis concebida específicamente para dar protección adicional a este grupo de edad.

Vea también: Los rostros de la gripe.

¿Qué es la vacuna Fluzone de alta dosis y dónde puedo conseguirla?

Fluzone de alta dosis es una nueva vacuna contra la gripe esta temporada con el cuádruple de ingrediente activo que la vacuna normal.  La Administración de Alimentos y Medicamentos de EE. UU. (FDA) la aprobó en diciembre del 2009 específicamente para personas de 65 años de edad en adelante.

Esta vacuna de alta dosis ya se ha enviado a consultorios médicos, farmacias y centros de cuidados a largo plazo en todo el país ─dice Donna Cary, portavoz de Sanofi Pasteur, compañía fabricante de la vacuna Fluzone de alta dosis─, pero como es un nuevo producto, no está tan disponible como lo está la vacuna normal.

Si está interesado en la nueva vacuna, llame a su médico, o consulte el localizador de lugares de vacunación que la American Lung Association (Asociación Estadounidense del Pulmón) tiene en internet para saber qué tiendas y centros clínicos la ofrecen, y luego contacte alguno en su área para confirmar si la tienen. Safeway, Walgreens, Kmart y Kroger están entre las cadenas de establecimientos que la anuncian.

¿Por qué debe ponerse una vacuna de alta dosis la gente mayor?

La vacuna contra la gripe estimula el sistema inmunológico de la persona para combatir el virus. En las personas mayores esta respuesta es considerablemente menor que en los jóvenes adultos, por lo que la vacuna normal es menos eficaz para proteger a quienes, de hecho, necesitan la mayor protección, porque corren alto riesgo de sufrir complicaciones, como pulmonía.

"Definitivamente, hay que mejorar las vacunas actuales”, dice la Dra. Janet McElhaney, jefe de la división de medicina geriátrica de la University of British Columbia, quien ha realizado investigaciones sobre la inmunización contra la gripe.  “Con las vacunas actuales, uno puede contraer la gripe de todas formas, aunque el riesgo de acabar en el hospital por la enfermedad se reduce considerablemente.” La idea de esta vacuna de alta dosis (y la que se ofrece en Europa, que incluye un reforzante conocido como un adyuvante) es estimular una mayor respuesta en el sistema inmunológico en las personas mayores, y con ello reducir la probabilidad de que se enfermen de gravedad, e incluso que contraigan la gripe. 

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¿Es la vacuna Fluzone de alta dosis definitivamente mejor que la vacuna normal contra la gripe?

La respuesta es que no lo sabemos todavía. Para poder recibir la aprobación de la FDA para comercializar la vacuna, el fabricante estudió la respuesta inmunológica de la gente que la recibió y, como se esperaba, la vacuna de mayor dosis provocó una respuesta inmunológica considerablemente más alta que la vacuna normal. “El aumento de anticuerpos que se observa es indicativo del tipo de protección que supuestamente ofrece”, afirma la Dra. Carolyn Bridges, epidemióloga en el Centro Nacional de Inmunización y Enfermedades Respiratorias (National Center for Immunization and Respiratory Diseases), que es parte de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). “Pero no es lo mismo que haber observado clínicamente si impidió o no que las personas se enfermaran”. En el 2012, concluirá un ensayo clínico que da seguimiento a hombres y mujeres vacunados con la alta dosis, y nos ayudará en gran parte a responder a esa pregunta. En la actualidad, dice la Dra. Bridges, los CDC “no han expresado preferencia" por la vacuna de alta dosis comparada con la normal.

¿Cuánto cuesta la vacuna de alta dosis? 

El precio al público de Sanofi Pasteur por la vacuna es de $25, que es básicamente el doble de la vacuna normal de Fluzone. Medicare cubre ambas.

¿Puedo recibir la vacuna de alta dosis si tengo menos de 65 años?

Son los médicos, y no los farmacéuticos, quienes tienen autoridad legal para recetar medicamentos “contra las indicaciones de la etiqueta”, es decir para un tipo de usuario diferente al indicado por la aprobación de la FDA; pero esto es algo más común cuando el producto lleva en el mercado bastante tiempo.

Tengo más de 65 años y ya he recibido la dosis estándar esta temporada. ¿Debo ponerme la vacuna de alta dosis, o bien ponerme una segunda vacuna normal?

No. Considérese vacunado.  Los estudios demuestran que ponerse una segunda dosis después de algún tiempo no eleva necesariamente la respuesta de anticuerpos, y, de hecho, existe temor de que tenga un efecto negativo en el sistema inmunológico, según la Dra. McElhaney, quien añade “Lo que recomendaría a mi madre es que espere un año para recibir otra dosis, si ya se ha puesto la vacuna normal esta temporada”.

¿Cuándo es el mejor momento de ponerse la vacuna? ¿Me durará la inmunidad toda la temporada de la gripe?

Los niveles de anticuerpos contra la gripe alcanzan su punto máximo cuatro semanas después de la vacunación, y luego disminuyen paulatinamente durante el resto del año, señala la Dra. Bridges. La actividad del virus de la influenza es más alta alrededor de febrero, pero el virus comienza a circular al comenzar el otoño y continúa propagándose incluso en la primavera.

Es por ello que los CDC recomiendan que la gente se ponga la vacuna cuando se ofrece, en vez de esperar.  “La gente está ocupada y se olvida”, agrega la Dra. Bridges. “Queremos asegurarnos de que no dejen pasar la oportunidad de vacunarse”.

Me preocupa que la cepa del virus H1N1 de la pandemia de la gripe A esté incluida en la vacuna de este año. ¿No es peligroso?

La cepa de la pandemia del 2009 es de hecho una de las tres que se incluyen en la vacuna de este año, pero eso no significa que esta vacuna sea menos segura que otras vacunas contra la gripe. La H1N1 se considera ahora una cepa normal más en la gripe de temporada, y se espera que surja de vez en cuando, al igual que la cepa H3N2 de la pandemia de 1968 que ha estado circulando desde esa fecha, con algunos cambios con el paso del tiempo. Hasta la mitad de la población de los Estados Unidos podría verse expuesta por primera vez a la cepa H1N1, ya sea porque no sufrieron previamente la infección o no se vacunaron contra ella.

Aparte de vacunarme, ¿qué puedo hacer para protegerme contra la gripe?

Las medidas normales para controlar la infección son lavarse las manos y toser sobre la manga. No es necesario reducir la actividad normal, dice la Dra. McElhaney, pero tiene sentido tomar precauciones, como posponer la visita a los nietos si uno sabe que hay gripe en su casa.

¿Qué debo hacer si me enfermo?

Si piensa que puede estar grave, llame al médico. Para verificar sus síntomas y obtener otra información, visite el sitio web de los CDC sobre la gripe. Las investigaciones demuestran que el tratamiento temprano con medicamentos antivirales puede prevenir que un caso serio de gripe se vuelva mortal.

Katharine Greider vive en Nueva York y escribe sobre salud y medicina.

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