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El temor a las caídas

Los funcionarios luchan por abordar esta crisis oculta.

"Esta es una cifra alarmante", dice Susan Collins, la senadora republicana por Maine y presidenta del Comité Especial del Senado sobre el Envejecimiento. "Esto debe servir de aviso para que nos centremos más en la prevención de las caídas". Collins, de 62 años de edad, se quebró el tobillo el diciembre pasado tras resbalarse en el hielo presente en la superficie de una entrada en Maine. Usó una bota ortopédica por seis semanas, y meses tras el accidente todavía se somete a la terapia física. "Me dio una nueva apreciación de cómo hasta una caída de poca importancia como esa puede tener consecuencias a largo plazo".

Los proveedores de atención médica no le han dado prioridad a la prevención de las caídas. "Las caídas son un problema que compite con muchos otros problemas crónicos de salud", dice Robin Lee, epidemióloga en los CDC. Otro problema, dice ella, es que los médicos no siempre han sabido hablar sobre el tema de las caídas con sus pacientes. Para cambiar eso, los CDC crearon un programa llamado Stopping Elderly Accidents, Deaths & Injuries (STEADI, Eliminación de accidentes, muertes y lesiones en las adultos mayores), que establece un protocolo para ayudar a los proveedores a conversar sobre las caídas y sugerir tratamientos. El UHS Medical Group en Binghamton, Nueva York, ha estado probando el programa bajo una subvención federal de cinco años en 18 de sus consultorios de atención primaria, que sirven a 17,500 adultos mayores.

Aunque el grupo les realiza pruebas de detección de depresión, dolor y el uso de drogas y alcohol a sus pacientes, la idea de evaluar su riesgo de sufrir caídas era nueva, y al principio algunos médicos se mostraron reacios. "Era una prueba más que teníamos que hacerles a nuestros pacientes en un entorno clínico muy ocupado", dice Bridget Talbut, administradora de enfermería en UHS. Pero en los primeros 18 meses tras comenzar a realizar las pruebas, hubo una reducción de un 12% en las visitas al hospital y salas de emergencia relacionadas con las caídas, y una reducción de un 20% en las fracturas de piernas y caderas.

Los fondos para implementar programas para limitar las caídas son difíciles de encontrar. La respuesta del Congreso ante este problema de varios miles de millones de dólares: unos $7 millones al año en subvenciones federales para la prevención de las caídas. Debido a brechas en la cobertura de Medicare, muchos productos y servicios comprobados para la prevención de las caídas no están cubiertos, tales como las barras de seguridad para baños y las barandillas de escaleras.

"Se ha comprobado que muchos programas son eficaces en la reducción de las caídas y algunos en la reducción de los gastos de la atención médica. Pero demasiadas personas carecen de acceso a ellos", dice Kathleen Cameron, directora del National Falls Prevention Resource Center (Centro Nacional de Recursos para la Prevención de las Caídas). "No tenemos fondos suficientes para su implementación".

Aumento en los programas de entrenamiento para mejorar el equilibrio

Hace dos años, Karen Baker se cayó por unas escaleras espirales y se quebró la pelvis y un hombro. Pasó meses en una silla de ruedas y sometiéndose a terapia. "Mi hombro nunca se recuperó por completo", dice Baker, de 74 años de edad, activista comunitaria y terapeuta del habla jubilada.

Hoy se encuentra caminando por el piso de un estudio apoyando primero el talón, paso a paso, en un centro para adultos mayores en Rockville, Maryland —"caminando como un pato", como lo describe su instructora, Nadine Main—.

Aproximadamente una docena de adultos mayores está tomando una clase para mejorar el equilibrio y la flexibilidad —y tomando unos pasos importantes para eliminar el riesgo de una caída grave—. Algunas, como Baker, han sufrido malas caídas; otras simplemente se sienten inseguras cuando están de pie. "La inseguridad las asalta, y se asustan", dice Main, de 48 años de edad. —RS

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