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Cómo encontrar un hogar de ancianos: no esperes hasta que necesites uno para empezar a investigar

Usa herramientas en línea y visitas en persona para evaluar los centros de cuidados a largo plazo.

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Si buscas un hogar de ancianos de alta calidad, los consejos de los expertos son claros y contundentes: investiga. Ellos aconsejan a los futuros residentes y a sus familias que busquen en los registros del Gobierno y hagan sus propias inspecciones de las instalaciones. 

También recomiendan no apresurar la decisión. Sin embargo, muchas personas reciben el alta de los hospitales directamente hacia uno de los más de 15,000 hogares de ancianos del país, lo que deja poco tiempo para la investigación. 

No cabe duda de que los hogares de ancianos enfrentan grandes desafíos. Muchos tienen escasez de personal, un problema que ha empeorado debido a la pandemia. E incluso antes de COVID-19, los estudios descubrieron que muchos centros estaban plagados de infecciones graves

Esos y otros problemas se destacaron en un informe de abril del 2022 (en inglés) de las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina. 

“La manera en la que Estados Unidos financia, brinda y regula la atención en entornos de hogares de ancianos es ineficaz, ineficiente, fragmentada e insostenible”, dijo Betty Ferrell, directora de la División de Investigación y Educación de Enfermería en el centro médico City of Hope cerca de Los Ángeles y presidenta del comité que recopiló el informe, al anunciar la publicación del informe. 

Herramientas en línea de algunos estados

Consulta si tu estado ofrece herramientas en internet sobre las instalaciones. Algunos cuentan con ellas (enlaces en inglés):

• California brinda una base de datos de búsqueda muy útil.
• Colorado cuenta con una opción fácil para presentar quejas.
• Florida te permite reportar infecciones por internet.
• Illinois ofrece instrucciones paso a paso para elegir un hogar de ancianos.
• Pensilvania publica en internet informes de inspección.
• 
Texas tiene un sitio web amigable para calcular costos.
• Virginia Occidental El servicio de asistencia legal (Legal Aid) lista defensores del pueblo (ombudsmen) en todo el estado.

Nota: consulta con la oficina del defensor del pueblo de tu estado o con las agencias de salud o de la tercera edad de tu estado para obtener información específica.

Eso hace que sea aún más importante para los adultos mayores y sus familias evitar las búsquedas de última hora al llegar a conocer con anticipación los centros en su área, dicen las agencias gubernamentales, los grupos de la industria y los defensores de los adultos mayores.

Limita tu búsqueda

Por suerte, hace tiempo que pasaron los días de tener que visitar las oficinas reguladoras estatales para revisar los archivos de papel. Gran parte de esa investigación se puede llevar a cabo en línea, gracias a las bibliotecas digitales de calificaciones e informes de inspección.

Medicare ofrece una herramienta en línea para ayudar a los usuarios a encontrar y comparar hogares de ancianos, hospitales y otros centros de atención médica en su área. Utiliza un sistema de calificación de cinco estrellas e incluye información sobre las medidas de calidad del personal, las tasas de vacunación y los informes de inspección de cada hogar de ancianos.

Otros recursos digitales útiles incluyen Nursing Home Inspect (en inglés), un proyecto de la empresa sin fines de lucro de noticias de investigación, ProPublic, que recopila más de 80,000 informes de inspección de hogares de ancianos en una base de datos en la que se pueden hacer búsquedas, y NursingHome411 (en inglés), administrado por la organización sin fines de lucro Long Term Care Community Coalition, que ofrece datos estatales sobre la dotación de personal, las citaciones y las calificaciones de los centros. 

Si tu ser querido es dirigido directamente a un hogar de ancianos desde el hospital y no tienes mucho tiempo para elegir, Richard Mollot, director ejecutivo de la coalición, recomienda limitar la selección a centros con clasificaciones de Medicare de cuatro o cinco estrellas. Pero señala que la herramienta de Medicare tiene fortalezas y debilidades para evaluar los hogares de ancianos individuales. 

Por ejemplo, “la medida de dotación de personal es, con mucho, el indicador más importante y útil de la calidad de un centro”, dice Mollot. Pero debido a la forma en que Medicare calcula las calificaciones (en inglés), un hogar de ancianos puede tener una baja calificación por su dotación de personal, pero aun así tener cuatro o cinco estrellas en general. 

Por otro lado, “es posible que haya un hogar de una estrella, donde la dotación de personal es de cinco estrellas”, dice Roy Dilbach, director regional de defensoría legal en Legal Aid of West Virginia. “Los números pueden ser incorrectos”.

Los estudios han demostrado que los hogares de ancianos deberían brindar por lo menos 4.1 horas de cuidados de enfermería por residente por día, incluidos por lo menos 45 minutos de atención de una enfermera titulada, dice Charlene Harrington, profesora emérita de Ciencias Sociales Conductuales en la Facultad de Enfermería de University of California, San Francisco, quien ha escrito en forma extensa sobre la dotación de personal y las finanzas de los hogares de ancianos. Pero más de un tercio de los hogares de ancianos de cinco estrellas no cumplen con ese estándar, dice.


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Visita en persona, busca pistas

Ninguna búsqueda en línea puede reemplazar las visitas a los hogares, hablar con los administradores y el personal, y observar de primera mano cómo cuidan a los residentes, dicen los expertos.

Habla con el personal a todos los niveles

Habla con una variedad de empleados, desde administradores hasta directores culinarios y gerentes de actividades, aconseja Howard Braxton, vicepresidente de Mercadeo y Ventas de Kendal Corporation, un sistema de comunidades sin fines de lucro de cuidados a largo plazo y de jubilación con una docena de centros en nueve estados. 

Mira si los residentes están aseados

“Escucha en los pasillos. Mira el cabello, la ropa, los dientes y las uñas de los residentes”, dice Tony Chicotel, fiscal de personal del grupo de defensa de pacientes California Advocates for Nursing Home Reform, con sede en San Francisco.

Revisa el menú

“Prueba la comida”, dice Braxton. “Consulta el menú. Pregunta sobre la variedad de alimentos. Pide sentarte en el comedor para probar la comida y ver cómo interactúan el personal y los residentes”. 

Pregunta sobre actividades

Mira lo que ofrece el hogar en forma de conferencias, clases de arte y otras maneras en que los residentes pueden mantenerse intelectualmente activos e interactuar entre sí, dice Jodi Eyigor, directora de Calidad y Políticas de hogares de ancianos en LeadingAge, una asociación nacional de hogares de ancianos sin fines de lucro y otros proveedores de servicios para el envejecimiento. 

Observa los tiempos de respuesta

“¿Cuánto tiempo se necesita para responder a las luces de llamada? ¿Los residentes están en los pasillos esperando medicamentos?”, pregunta Shannon Gimbel, gerente del programa de defensoría de derechos de la Agencia del Área sobre Envejecimiento de la región de Denver y uno de cientos de defensores de derechos en todo el país que pueden ofrecer orientación sobre hogares de ancianos.

Ten cuidado con el "efecto del candelabro"

Algunas personas pueden tener la tentación de elegir un hogar de ancianos debido a la decoración elegante o porque el precio es más alto que otros centros cercanos. 

“No creo que se pueda confiar en el costo para decidir si la atención va a ser mejor o peor”, expresó Alexa Schoeman, defensora estatal adjunta para la atención a largo plazo en Texas.

Mantente cerca de casa si puedes...

Concéntrate en los centros ubicados cerca de familiares y amigos, siempre y cuando sean altamente calificados, dicen los expertos. Eso hace que sea más probable que un residente tenga visitantes frecuentes, y los empleados sabrán que esos visitantes están monitoreando el cuidado que brindan.

... pero si es necesario, amplía la búsqueda

La industria de los hogares de ancianos ha perdido el 15% de su fuerza laboral desde marzo del 2020, según cifras federales. Muchos centros han limitado la población de residentes para mantener la calidad de su cuidado, dice Holly Harmon, vicepresidenta sénior de la American Health Care Association y del National Center for Assisted Living (AHCA/NCAL), una organización conjunta que representa a hogares de ancianos y centros de vida asistida.

“Esto significa que los familiares deberían estar preparados para posiblemente ampliar su búsqueda para encontrar un centro que pueda aceptar a sus seres queridos, según su área”, dice Harmon. 

AARP, Medicare y la AHCA/NCAL (en inglés) ofrecen listas de control detalladas de las preguntas que se pueden hacer a los posibles hogares de ancianos. 

Prioridades durante la pandemia

La COVID-19, que ha devastado a la población de hogares de ancianos, introdujo un nuevo conjunto de preocupaciones y consideraciones para las familias que buscan lugares para un ser querido. Estas son algunas cosas que debes preguntar y saber qué están haciendo los centros para reducir la propagación de infecciones y enfermedades.

Calidad del aire: comprueba si tus centros candidatos han invertido en limpiadores portátiles de habitaciones equipados con filtros de aire HEPA de alta eficiencia para partículas. Estos se han vuelto populares como una manera comprobada de reducir la propagación de partículas de COVID-19.

Control de infecciones: las reglamentaciones federales exigen que los hogares de ancianos tengan un programa de control y prevención de infecciones con estándares escritos para asuntos como identificar infecciones y evitar la propagación a otros residentes o personal. El centro debe tener, como mínimo, un empleado a tiempo parcial capacitado en la prevención de infecciones; pregunta si hay alguien dedicado a tiempo completo al problema.

Higiene y mitigación: según la AHCA/NCAL, se requieren prácticas básicas como la higiene de las manos y el uso de equipo de protección personal. Los hogares de ancianos pueden personalizar otros procedimientos de control de infecciones según factores locales, como la propagación de la COVID-19 en la comunidad circundante. 

En tu visita, busca cómo los empleados usan medidas protectoras y preventivas, como el equipo de protección personal, y haz preguntas como:

  • ¿El centro tiene un miembro del personal dedicado a tiempo completo al control de infecciones? 
  • ¿Hace pruebas regulares al personal y a los residentes?
  • ¿Se requiere que los visitantes se hagan una prueba o muestren un comprobante de una prueba negativa reciente para entrar?
  • ¿Qué sucede cuando los residentes dan positivo? ¿Se trasladan a una unidad dedicada a la COVID-19 o están en cuarentena en su habitación? 
  • ¿Cómo se notifica a los residentes y a las familias cuando hay un caso en el lugar? ¿Hay cambios en las actividades, comidas comunitarias o políticas para visitantes cuando eso sucede?

El control de infecciones no es solo una preocupación por la COVID. Mucho antes de la pandemia, los hogares de ancianos enfrentaban problemas de infección. El 82% de los centros encuestados por los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid (CMS) entre el 2013 y el 2017 fueron citados por deficiencias en el control de infecciones, informó la Oficina de Responsabilidad Gubernamental (GAO) de EE.UU. en el 2020.

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), la gripe se puede propagar rápidamente en los hogares de ancianos, y más de 1 de cada 11 personas mayores de 65 años que contrajeron una infección relacionada con el cuidado de la salud llamada Clostridioides difficile murieron dentro de un mes después del diagnóstico. Esa infección se propaga por diminutas partículas que permanecen en las mesas de noche y en otras superficies, lo que hace que la limpieza a fondo sea esencial.

Conoce tus opciones de pago

Las tasas de pago privado en los hogares de ancianos suelen ser costosas, al igual que las comodidades. La mediana nacional del 2021 de los costos mensuales de los hogares de ancianos fue de $7,908 por una habitación compartida y de $9,034 por una habitación privada, según la encuesta del 2021 “Cost of Care” (el costo de la atención, en inglés), realizada por la aseguradora Genworth.

Los precios de la atención varían ampliamente según el estado y la región. Por ejemplo, una habitación privada cuesta una mediana mensual de $12,775 en el estado de Nueva York, más del doble de la mediana en Oklahoma.

El seguro de cuidados a largo plazo puede pagar algunos costos por la residencia en un hogar de ancianos, al igual que Medicaid, si cumples los requisitos.

Sin embargo, Medicare no cubre la estadía a largo plazo en un hogar de ancianos. Puede pagar algunos costos de las estadías a corto plazo en circunstancias específicas y limitadas.

Por ejemplo, un médico podría enviar a tu ser querido a un centro de enfermería especializada para recibir atención especializada y rehabilitación después de una hospitalización. Si el paciente tuvo un derrame cerebral o una lesión grave, la recuperación podría continuar allí.

En tales casos, Medicare Original puede pagar una parte del costo hasta por cien días en un centro de enfermería especializada. Pero hay reglas estrictas:

El paciente debe haber recibido por lo menos tres días consecutivos de tratamiento hospitalario. Debe ser internado en el centro de enfermería especializada en un plazo de 30 días a partir de la salida del hospital. El cuidado de enfermería especializada debe ser por la misma enfermedad o lesión, o por una enfermedad relacionada.

Deborah Schoch es una periodista independiente que pasó 18 años en Los Angeles Times y ayudó a fundar el Center for Health Reporting en USC. Es miembro de la junta de la Association of Health Care Journalists.