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Vota: temas críticos como Medicare y el Seguro Social están en juego

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El plazo para acordar el límite de endeudamiento se agota

El estancamiento en Washington socava todo posible acuerdo y agita el fantasma del incumplimiento.

In English | El Congreso dio un enconado paso hacia delante y otro hacia atrás el viernes para evitar el cataclismo económico que significaría caer en mora y no poder cumplir con las obligaciones financieras del país, abriendo así la perspectiva de un fin de semana marcado por maniobras parlamentarias y desconcertando a una ya ansiosa población, entre ellos muchos adultos mayores.

Vea también: Reduzcamos el déficit sin afectar al Seguro Social.

Tras una prolongada demora de cabildeo politico, los Republicanos de la Cámara aprobaron un paquete que preveía recortes de $917 mil millones en gastos futuros y aumentaba el límite de endeudamiento federal. Además, también se incluyó una enmienda para que el presupuesto no pudiera superar los ingresos de la nación. El Senado rápidamente hundió el proyecto de la Cámara y el líder de la mayoría Demócrata, Harry Reid, está presionando para la aprobación – quizás este  domingo – de un plan que elevaría el límite de endeudamiento para que los recursos duren hasta el año 2012.

Eso deja al Congreso y al Presidente Obama igual de lejos de poder resolver el impasse que enfrenta la nación el 2 de agosto, cuando el país  no podrá seguir endeudándose más allá del límite legal de $14,3 millones de millones.

Edificio del Capitolio al revés - Medicare y Medicaid junto con el Seguro Social están en peligro por cuanto las conversaciones de la deuda se estancaron.

Foto: Michael Duva/Getty Images

Las negociaciones para ampliar el límite de la deuda del país tienen al Capitolio patas arriba.

Si bien ninguno de los dos planes toca los programas nacionales de ayuda social Medicare, Medicaid y el Seguro Social, de no aprobarse ningún plan se podría retrasar la entrega de los primeros $49 mil millones en beneficios del Seguro Social programados para agosto.

Las maniobras del viernes se dieron después de días de reñidas discusiones que culminaron la noche del lunes con sendos discursos a la nación de parte de Obama y del presidente de la Cámara, John Boehner. "El pueblo estadounidense puede haber votado a favor de un gobierno dividido, pero no votó por un gobierno disfuncional", dijo Obama. Pero Boehner señaló que el gasto desenfrenado y la deuda se habían convertido en el pan del Congreso de cada día: “Tengo noticias para Washington —dijo—. Esos días han terminado”.

P. ¿Cuales son las diferencias entre el plan Republicano de la Cámara y el plan Demócrata del Senado?

R. Ninguno aumentaría impuestos o tocaría los programs de ayuda social.  El plan de la Cámara, aprobado la tarde del viernes por un voto de 218 a 210, reduciría el gasto federal por poco más de $917 mil millones durante los próximos diez años.  También aumentaría el límite de endeudamiento por $900 mil millones, que cubriría los gastos nacionales unos seis meses más, y entonces el Congreso se vería obligado a decidir si volvería a aumentar el límite.

El plan del Senado propuesto por el líder mayoritario Harry Reid, demócrata por el estado de Nevada, conjuntamente con el líder minoritario Mitch McConnell, Republicano por Kentucky, y el Vice Presidente Joe Biden, contempla reducir el gasto federal en casi $2 millones de millones, y no requeriría otro voto legislativo sobre el límite de endeudamieto sino hasta después de las elecciones del 2012.

Las diferencias más pronunciadas entre los dos planes están en las fechas, y el Senado reclama ahorros como resultado de una reducida presencia bélica en Irak y Afganistán.  Nancy LeaMond, vice presidenta ejecutiva de AARP, hizo una declaración apoyando el plan del Senado.

P: Si no se eleva el límite de endeudamiento, ¿puede producirse una demora en el envío de los cheques del Seguro Social?

R: Sí. Aunque el presupuesto definido se excedió en algunos cierres pasados del Gobierno, los gastos obligatorios como el Seguro Social no se interrumpieron. En esta oportunidad, el debate se centra en la capacidad del Gobierno para gastar dinero por sobre su límite de deuda.

Obama afirmó que no puede garantizar que el Gobierno pueda enviar los cheques del Seguro Social el 3 de agosto. Con más gastos que ingresos, el Gobierno deberá decidir qué cuentas pagar —por ejemplo, si enviará los cheques del Seguro Social o le pagará a los militares, si le pagará a los tenederos de bonos o mantendrá abiertas instituciones federales como cárceles y tribunales—.

El centro de investigación Bipartisan Policy Center estima que el Gobierno aumentará el límite de endeudamiento únicamente un 56 % de lo necesario para pagar sus cuentas el mes siguiente después del 2 de agosto. Y si le paga a los tenedores de bonos, el saldo sólo alcanzará para pagar la mitad de las restantes cuentas, señaló Jay Powell, investigador invitado del centro y autor del estudio "Debt Limit Analysis" (Análisis del límite de deuda) de julio del 2011.

"Tenemos 100 personas y un bote salvavidas con capacidad para 50", describió Powell. "Tendremos que tomar decisiones inconcebibles".

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John Boehner y el presidente Barack Obama tratan de llegar a un acuerdo sobre el límite máximo de déficit presupuestario.

Foto: Jewel Samad/AFP/Getty Images

El representante Republicano John Boehner y el presidente Barack Obama durante las negociaciones sobre el presupuesto en Washington, DC.

P: ¿Cuáles son las consecuencias de esta disputa por el presupuesto?

R: La solución, se alcance o no, tendrá un impacto generalizado. Si no se llega a un acuerdo y el país no puede pagarle a los tenedores de bonos después del 2 de agosto, el mercado probablemente reaccionará elevando las tasas de interés. Este aumento se traducirá en tasas más altas para las tarjetas de crédito de consumo y los créditos hipotecarios, una caída en los valores de acciones y bonos, y posiblemente una pesada carga para una economía ya frágil.

"Si no se eleva el límite de endeudamiento, los efectos serán catastróficos para todos los ciudadanos y probablemente precipitarán otra recesión", aseveró Thomas E. Mann, investigador principal de Brookings Institution.

De no solucionarse el desequilibrio subyacente entre ingresos y egresos, la deuda crecerá como un porcentaje de la economía de la nación. En los países europeos en los que esta situación ya se produjo, se ha desatado una fuerte convulsión política y presupuestaria.

"Debemos actuar con seriedad para cambiar la forma en que gastamos el dinero aquí en Washington", aseveró Boehner. "Las restricciones a los gastos pueden impulsar la economía al crear un ambiente más propicio para que las empresas generen puestos de trabajo", agregó.

El Seguro Social, Medicare y otros programas podrían sufrir recortes con cualquier acuerdo.

P: ¿Cuáles son los plazos para hallar una solución?

R: Si bien aún restan algunos días hasta el 2 de agosto, cualquier acuerdo debe ser aprobado por la Cámara de Representantes y el Senado. Cada cámara debe seguir normas de procedimiento que demoran el proceso.

Obama había presionado para alcanzar un "acuerdo general", un compromiso global para restringir los gastos y aumentar los impuestos con el fin de reducir el gasto federal proyectado en hasta $400.000 millones ($4 trillion) durante los próximos 10 a 12 años. Pero esta estrategia es menos factible ahora. Ahora los líderes de la Cámara de Representantes y el Senado ejercen presión para alcanzar diferentes acuerdos de menor envergadura. Cada uno de ellos utilizaría un proceso consistente en dos etapas, con una elevación en el límite de endeudamiento junto con algunos recortes a los gastos, seguidos de otra ronda de recortes posteriores.

P: ¿Existe alguna diferencia entre un acuerdo general y un acuerdo menor para los estadounidenses mayores?

R: Todos los acuerdos dispondrán una reducción en los gastos de los programas federales no relacionados con la seguridad que requieren aprobación anual mediante votación en el Congreso. "Ese recorte de $1 millón de millones ($1 trillion) podría afectar de forma personal a los adultos mayores", afirmó David Certner, director de política legislativa de AARP.

"Se trata de recortes potencialmente profundos, que afectarán a algunos de los programas que nos importan: programas alimentarios y de vivienda de los que dependen los adultos mayores, y otros servicios", agregó Certner.

Los últimos acuerdos probablemente incluirán recortes a los gastos de defensa, aunque una parte importante de esas reducciones se habría producido de todos modos como consecuencia de la finalización de dos guerras costosas.

Una diferencia importante entre el acuerdo general y los acuerdos menores es su impacto sobre los impuestos, el Seguro Social y Medicare. Un acuerdo menor probablemente no incluirá aumentos impositivos, dado que los representantes republicanos de la Cámara de Representantes se oponen rotundamente a esta idea.

Un acuerdo global probablemente incluirá un recorte de aproximadamente $500.000 millones ($500 billion) a Medicare y Medicaid y modificará la forma de calcular los aumentos por costo de vida del Seguro Social. Certner afirmó que la reducción inicial en los cheques del Seguro Social más bajos será de tan solo $40 por año pero irá en aumento, lo que luego de cerca de 10 años significará miles de dólares menos para los adultos mayores.

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P: ¿Por qué existe un límite de endeudamiento?

A. Este límite no existe en la mayor parte de los países. En 1917, el Congreso definió el primer límite de endeudamiento como parte de un esfuerzo por financiar la participación de Estados Unidos en la Primera Guerra Mundial. La ley permitió al Gobierno de Estados Unidos vender bonos (contraer deuda) sin necesidad de aprobación de cada oferta de bonos por parte del Congreso, pero impuso un límite a las sumas que el Gobierno podía tomar en préstamo. "Es como un arma nuclear", afirmó Powell, exsubsecretario del Departamento del Tesoro durante la presidencia de George H. W. Bush. "En su lugar, el Congreso debería hacer uso de sus facultades legislativas para reducir los gastos", agregó.

P: ¿La decimocuarta enmienda a la Constitución no permite al presidente tomar en préstamo todo el dinero que necesite?

R: Es poco probable que Obama, que se prepara para su reelección el año próximo, asuma ese riesgo político. Es cierto que la decimocuarta enmienda dispone que no se debe cuestionar la validez de la deuda pública.

Empero, Mann afirmó que apoyarse en esta enmienda para aumentar el endeudamiento probablemente alterará a los mercados financieros y derivará en un incremento en las tasas de interés. Además, "los republicanos probablemente intentarían iniciar un juicio político en su contra. Intensificaría nuestros problemas políticos en lugar de resolverlos", sostuvo.

P: ¿Qué puede pasar?

R: Aunque el límite de endeudamiento no se alcanzará antes del 2 de agosto, las consecuencias podrían comenzar antes. Las agencias de crédito ya han comenzado a reconsiderar la óptima calificación crediticia de Estados Unidos, que le permite tomar préstamos a bajas tasas de interés.

"Hay mucho nerviosismo en esos mercados", manifestó Mann, y destacó que un aumento en las tasas de interés podría causar estragos. "Acabamos de superar la mayor crisis financiera desde la Gran Depresión. Es un mundo frágil".

Obama amenazó con vetar toda propuesta de elevación temporaria del límite de endeudamiento dado que, en su opinión, no apaciguaría a los mercados financieros.

"Ahora están buscando algo de aprobación factible", afirmó Certner.

Tamara Lytle es escritora independiente en Washington, D. C., y ha cubierto temas políticos y de gobierno durante más de 20 años.

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