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¿Se aproxima la desregulación telefónica?

Los opositores predicen incrementos en el costo de servicio si la Junta de Servicios Públicos pierde la supervisión.

David Mollen, de la Unión, ha visto cómo la Junta de New Jersey de los Servicios Públicos protege a los consumidores y continuará supervisando Verizon y dos empresas más pequeñas que ofrecen el servicio telefónico básico.

Foto: John Loomis

David Mollen, de Union, ha visto cómo la Junta de Servicios Públicos de Nueva Jersey protege a los consumidores y quiere que ésta permanezca supervisando a Verizon y otras dos compañías pequeñas que proveen servicio telefónico básico.

In English — David Mollen comprobó por sí mismo el poder de la BPU (Junta de Servicios Públicos) (en inglés) para proteger a los consumidores. Mollen, de 69 años, de Union, todavía se fastidia por la lucha de varios meses que tuvo con AT&T hace unos años para que le solucionaran un problema persistente en el cableado telefónico de su hogar.

El problema terminó cuando llamó a la BPU.

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"En menos de 20 minutos me llamaron de AT&T, y luego solucionaron el problema. Para mí, esta es una clara prueba de la importancia de la BPU”.

Actualmente, Mollen se unió al grupo de personas que se oponen a la legislación (S 2664/A 3766) que eximiría a Verizon y a dos compañías telefónicas más pequeñas—Warwick Valley Telephone Co. (en inglés) y CenturyLink, que operan mayormente en la zona noroeste del estado de poca  población—de la regulación de la BPU. La BPU únicamente regula el servicio telefónico básico residencial y el servicio comercial de una sola línea.

 

Fin de la tarifa de servicio básico

La aprobación del proyecto de ley implicaría que los reguladores del estado ya no podrán controlar al gigante de las comunicaciones, que ahora debe presentar informes mensuales sobre varios aspectos como las reclamaciones por el servicio y la velocidad del tono de marcación.

La legislación también eliminaría el requisito de que las compañías reguladas ofrezcan una tarifa mínima para el servicio básico sin llamadas de larga distancia. Este servicio les cuesta a los consumidores $26,89 por mes, e incluye alrededor de $10 en impuestos y tasas federales y estatales.

"Esto representa la eliminación a gran escala de las protecciones a los consumidores contempladas por la ley actual", afirmó Doug Johnston, encargado de asuntos gubernamentales de AARP Nueva Jersey.

A principios de este año, Johnston ayudó a impulsar una campaña que generó alrededor de 18.000 llamadas a las oficinas de los legisladores para oponerse al proyecto de ley.

“Este proyecto de ley es radical”, dijo Stefanie A. Brand, directora de la Division of Rate Counsel (División de Asesoría Tarifaria), que defiende los derechos de los consumidores de servicios públicos del estado.

Debido a que se considera "información privilegiada", la BPU no puede informar a cuántos beneficiarios afectaría. Verizon se niega a revelar cuántos de sus casi dos millones de suscriptores tienen un servicio básico.

El vocero de Verizon, Lee Gierczynski, dijo que la legislación es necesaria para compensar una "desventaja competitiva" con las compañías de televisión por cable, como Comcast y Cablevision, que también ofrecen el servicio telefónico pero no están reguladas de la misma forma.

Formación de coaliciones

Para ejercer presión en favor de la desregulación, Verizon se unió a Comcast, Cablevision, la New Jersey Cable Telecommunications Association (un gremio de la industria) y a los dos  grupos de presión más grandes de Trenton, la New Jersey Business & Industry Association  (Asociación de Industria y Comercio de Nueva Jersey) y la Cámara de Comercio del Estado. El presidente de Verizon Nueva Jersey, Dennis Bone, es expresidente inmediato de la junta ejecutiva de la cámara.

Los opositores al proyecto de ley formaron una coalición que incluye a AARP Nueva Jersey, la New Jersey State League of Municipalities (Liga de Municipalidades del Estado de Nueva Jersey) y la Communications Workers of America (Trabajadores de las Comunicaciones de América), que representa a 1.600 trabajadores de Verizon en Nueva Jersey.

El proyecto de ley fue aprobado por la Asamblea General en febrero, pero quedó varado en el Senado. Se espera que se trate nuevamente durante el actual período de sesiones después de las elecciones.

El senador estatal Bob Smith, demócrata del condado de Middlesex, llamó a la legislación “un fiasco de proyecto de ley” en una entrevista con AARP Bulletin. Sus principales preocupaciones son la pérdida de la tarifa telefónica básica y la eliminación del control de la BPU. "No hay compensación ni solución para el consumidor".

Pero el asambleísta Jon Bramnick, republicano del condado de Union, coautor del proyecto de ley, dijo que los legisladores supervisarán tanto a Verizon como a las demás compañías. "Esta legislatura no permitirá que se penalice a los adultos mayores".

El asambleísta Paul Moriarty, demócrata del condado de Gloucester, es uno de los siete legisladores que votó en contra de la medida. Afirmó que las tarifas del servicio telefónico básico aumentarán rápidamente sin la regulación. "Y eso afectaría de manera desproporcionada a los adultos mayores".

Los estudios demuestran que, en algunos estados, las tarifas aumentaron enormemente después de la desregulación. En California, el aumento fue del 50 %.

Gierczynski, de Verizon, no refuta los resultados, pero argumenta que los precios en esos estados eran "tan artificialmente bajos que cuando se amentaron las tarifas para reflejar los costos reales, pareció algo dramático”.

Pero no predice los resultados para este caso y agrega: "Nos están pidiendo que miremos en una bola de cristal".

AARP y otros integrantes de la coalición respaldan un proyecto de ley alternativo presentado por Smith (el proyecto S 3062) que contempla mantener la autoridad de la BPU sobre las compañías, modernizar algunas normativas y ampliar otras.

Johnston dijo que se trata de “un proyecto de ley de regulación inteligente y equitativo... que elimina normas anticuadas y redundantes, pero mantiene la supervisión esencial de estos servicios básicos y protege a todos los consumidores". Afirmó que AARP Nueva Jersey está convocando voluntarios para una campaña telefónica en respaldo del proyecto S 3062. Para contactarse con su legislador, llame al 1-800-844-2272.

Jim Hooker es escritor independiente que vive en Lawrenceville, Nueva Jersey.

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