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Casas prefabricadas: una combinación de tecnología y comodidad

Los nuevos modelos ofrecen un espacio independiente para los parientes.

In English | Eric Santolicito, de 35 años, de Billerica, Massachusetts, tenía un plan para el cuidado de sus padres cuando envejecieran: compró la casa de sus padres que ya pasan los 60, la demolió y construyó en ese lote una casa prefabricada con una suite para parientes.

"Todos salimos ganando —confiesa Santolicito—. Reducimos los gastos de propiedad y mantenimiento de dos casas distintas y viejas. Ahora tenemos una casa nueva, con residencias separadas y nos quedamos en el barrio donde también viven mis hermanas.

Mis padres pudieron reducirse un poco. Tienen sala, comedor, dormitorio, baño y cocina, en unos 800 pies cuadrados, mucho menos para limpiar y mantener. Yo me encargo de la jardinería. Y hasta tenemos la mejor guardería en el hogar para nuestros dos hijos pequeños. Construir esta casa como lo hicimos nos ha aliviado el estrés a todos en la familia", dice.

No todo el mundo está en posición de construir una casa nueva para apoyar a las familias compuestas por varias generaciones. Pero algunos fabricantes de viviendas prefabricadas están presentando nuevas adiciones con características que facilitan el envejecimiento en el hogar o cerca de los parientes. En la industria de la construcción se las conoce como ADU (unidades de vivienda complementaria) y en los medios para consumidores como "granny pods" (compartimientos para abuelas) o apartamentos para parientes, las nuevas unidades autónomas incorporan el diseño universal y opciones como la vigilancia electrónica y equipo de atención médica.

En gran parte, se construyen o ensamblan en la fábrica, se transportan al sitio de construcción en camiones y se fijan en los cimientos, porque, según los fabricantes esto reduce los costos de construcción y de tiempo desde el principio hasta que lo ocupa la familia.

FabCab (en inglés), una compañía con sede en Seattle que fabrica marcos de madera para casas en maqueta, ofrece unidades de vivienda complementaria que varían en tamaño entre los 300 y los 1.800 pies cuadrados. A partir de enero de 2011, la joven empresa N2Care, con sede en Salem, Virginia, comenzará a fabricar MEDCottage (en inglés), una vivienda portátil para la atención médica a domicilio, temporal o permanente, que ofrece opciones de equipo de control médico y de seguridad de alta tecnología. Y The Home Store (en inglés), un conocido fabricante de hogares de lujo del noreste ahora ofrece viviendas hechas por encargo.

¿Las viviendas adicionales o ADU son una buena solución?

"Desde muchos puntos de vista, el concepto de las ADU es sólido", explica Susan M. Duncan, del Centro Nacional de Recursos sobre Viviendas con Características de Apoyo y Modificaciones de la Vivienda del Centro Gerontológico Ethel Percy Andrus en la Universidad de Southern California. "Una ADU ocupa el mismo espacio que un apartamento, pero es una vivienda independiente y privada, y todos añoramos la intimidad. Las familias son más felices porque la televisión puede estar al volumen que quieran sin molestar a los nietos que hacen los deberes".

Jane Marie O'Connor, de 55 Plus, LLC, en Charlemont, Massachusetts, una consultora de la industria de construcción, ve por lo menos un posible obstáculo en las ADU para aquellos que necesitan de atención médica: "Un elemento clave que todavía puede faltar sería el contacto humano. Vivir en casa o cerca de un hijo adulto que probablemente trabaja todo el día no proporciona ningún estímulo si no hay posibilidad de socializar, algo que muchas instalaciones de asistencia a adultos mayores proporcionan".

O'Connor cree que las unidades de vivienda complementaria pueden ser una alternativa viable, "pero hay que evaluar las necesidades. Tome una decisión cabal y no piense simplemente en dejar a alguien ahí. Planee cómo ayudar a su pariente a participar en la comunidad.

"Y no se olvide de que la atención médica en el hogar afecta mucho al prestador de cuidados. Planifique el apoyo y alivio temporal de las tareas de atención", explica O'Connor.

Costos: ¿adición prefabricada o adición tradicional?

¿Las unidades de vivienda complementarias son más económicas que construir adiciones de manera tradicional? Si puede hacer instalar una ADU en su propiedad, la respuesta probablemente sea que sí.

Debido a que las adiciones prefabricadas son relativamente nuevas, no hay información disponible sobre costos para hacer una comparación directa con las adiciones convencionales. Entonces, se tiene que comparar las nuevas prefabricadas con las casas que se construyen en el sitio. El consenso entre los tasadores es que las prefabricadas cuestan menos. ¿Cuánto menos? CostHelper.com —una herramienta en internet de referencia de los costos de la construcción— dice que "la construcción modular cuesta entre 5 y 25% menos que las casas tradicionales que se construyen en el lugar".

Los costos de construcción varían mucho en función de la región y las condiciones locales de mercado. En general, remodelar es más caro por pie cuadrado que una construcción nueva porque los contratistas tienen que anticipar posibles problemas al modificar o construir sobre una estructura existente. Instalar una ADU se parece más a una construcción nueva que a una remodelación. Por lo tanto, el ahorro podría ser mucho mayor si se instala las ADU modulares en comparación con la construcción de una adición de manera convencional y de tamaño similar que incluya una cocina y un baño (ambos artículos muy costosos en la construcción de una vivienda).

El valor potencial de las viviendas adicionales prefabricadas

Una postura en el argumento del costo-valor de las ADU (unidades de vivienda complementaria) sostiene que el costo total de la instalación —además de lo que deba gastar en los profesionales de atención médica a domicilio para cuidar de sus parientes enfermos o con discapacidades— bien podría ser inferior a los costos de atención y cuidado en la casa o en un centro de cuidado de adultos mayores con discapacidades, que generalmente rondan los $5.000 a $7.000 por mes, por persona. Hay un corolario que resulta del argumento de los costos totales de las ADU: Si bien no se puede recuperar el dinero que se gasta en la atención y cuidado en la casa o en un hogar para personas mayores con discapacidades, ese no siempre es el caso con una unidad de vivienda complementaria. Si no necesita del espacio para ofrecer cuidados, puede usarla como oficina, estudio, apartamento de alquiler, espacio para huéspedes o residencia para la niñera.

Corinne Fitzgerald de Fitzgerald Real Estate en Greenfield, Massachusetts, y vicepresidenta de la Massachusetts Association of Realtors, está de acuerdo, pero con salvedades. "Mientras los reglamentos de zonificación lo permitan y se pueda usar el espacio con otro propósito en el futuro, las adiciones para parientes son una buena inversión para las familias que buscan un lugar donde alojar a sus seres queridos, como los hijos o padres que regresan a la casa".

¿Cuál es la posibilidad de venta de las ADU en el futuro? Según Fitzgerald, el porcentaje de los costos de inicio que se pueda recuperar dependerá del mercado de los bienes inmuebles en el área y del nivel de  elaboración de la adición o vivienda.

"No haga mejoras de más —recomienda—. Y es absolutamente indispensable que consulte las regulaciones de zonificación locales para cerciorarse de que esté permitido el uso que quiera darle al espacio en el futuro". También recomienda que se reúna con un agente inmobiliario local para cerciorarse de que la adición que realice no haga que su vivienda sobrepase el precio de las demás casas del barrio. Y antes de tomar la decisión final sobre la ADU o la adición tradicional, averigüe el costo del alquiler de un apartamento para los parientes en comparación con el costo de construir una adición en su vivienda.

Por último, Fitzgerald advierte que el dinero no debería ser el factor decisivo. "Hay muchos otros factores a considerar, como la calidad de la atención para su ser querido, el tiempo de viaje, el costo y desgaste de quien presta cuidados y, por supuesto, su propia tranquilidad".

<h3><span>Averigüe todo sobre las viviendas ADU</span></h3>

Antes de decidir si una ADU (unidad de vivienda complementaria) es su mejor opción para la atención médica en el hogar, averigüe los posibles obstáculos y costos relacionados.

  • Hable con los funcionarios locales de construcción y de zonificación para cerciorarse de que los reglamentos —como el porcentaje de admisión de un lote que tenga una estructura— le permitan colocar una ADU permanente o temporal en su propiedad.
  • Contacte a la agencia local de electricidad, servicios de alcantarillado y agua para obtener autorización.
  • Evalúe el acceso a su propiedad. ¿La configuración de las calles o la topografía limitan el acceso?
  • Revise el pozo ciego. Si el sistema séptico actual cubre las necesidades de una vivienda de cuatro dormitorios, agregar una ADU con cocina y baño adicionales podría significar que dicho sistema no cumplirá con los reglamentos y tendrá que actualizarlo.
  • Averigüe si existen restricciones en relación con su lote debido a cláusulas o a un acuerdo de la asociación de propietarios.
  • Considere el impacto que tendrá en los árboles y paisaje cercanos la instalación de una ADU.
  • Hable con un contratista general sobre el costo de las conexiones durante la remodelación. Investigue todos los reglamentos con respecto a la conexión a sistemas existentes, como la electricidad, la plomería, la calefacción, la refrigeración y las alarmas de incendio.
  • Consulte si se requieren otros permisos. Si su vivienda se encuentra cerca de un pantano, en un barrio histórico, junto a un parque estatal o local, o en zonas elevadas de cuencas, tal vez tenga que solicitar permisos adicionales.

 

Si bien en la mayoría de estas situaciones igual podrá agregar una ADU a la propiedad, es posible que tenga que solicitar una excepción o exención de los reglamentos locales. El proceso de solicitud podría tomar muchos meses y retrasar el plan de construcción.

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