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Los hispanohablantes e inmigrantes en general son blanco de estafas

Los delincuentes intentan explotar las barreras del idioma y el miedo a las autoridades para su propio beneficio.

spinner image Tarjeta de residente permanente de Estados Unidos sobre un documento sellado con fecha
GETTY IMAGES

El año pasado, C.G., un inmigrante hondureño de 49 años que vive en Maryland, buscó en línea y encontró un negocio con sede en Nueva Jersey que afirmaba que podría ayudarlo a obtener una tarjeta verde (“Green Card”), el codiciado documento que le permitiría vivir y trabajar de manera permanente en Estados Unidos  

“La compañía me dijo que me iban a ayudar a arreglar mi estatus en este país”, explicó a través de un intérprete C.G., quien aceptó una entrevista con la condición de que no se usara su nombre.  

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Dijo que en una videollamada en una aplicación de mensajes, “te muestran la tarjeta verde y te dan esta promesa de que te darán tus documentos”. C.G. acordó enviarles $10,000 por transferencia bancaria, y la compañía le proporcionó un número de caso para que pudiera darle seguimiento a su solicitud.

La compañía pronto lo conectó con un hombre que decía ser un funcionario de inmigración, quien le dijo a C.G. que su solicitud había sido aprobada. Pero resultó ser una trampa: Los $10,000 que pagó originalmente eran solo el cargo por la solicitud. Para obtener el documento, C.G. tendría que pagar a la compañía otros $15,000.

“Pensé que esto era muy raro”, dijo C.G. “Sonaba como una estafa”.

Y así fue. Nunca recibió su tarjeta verde ni recuperó su dinero.

Comunidades vulnerables

En todo Estados Unidos, muchos otros miembros de comunidades étnicas son blanco de estafadores, quienes buscan explotar la falta de fluidez en el inglés o la falta de familiaridad de las posibles víctimas con la manera en que operan las agencias gubernamentales y las empresas en este país. Algunos, como la compañía que tomó el dinero de C.G., prometen ofrecer atajos a través de la burocracia de inmigración a cambio de cargos exorbitantes, mientras que otros tratan de atraer a los miembros de la comunidad a estafas relacionadas con la criptomoneda u otras estafas de inversión

Los delincuentes también se hacen pasar por funcionarios gubernamentales de otros países y amenazan con arrestar y deportar a los inmigrantes por delitos imaginarios a menos que paguen.

Es difícil saber cuántas personas de ciertos grupos étnicos están siendo víctimas de estafas. Muchos de esos delitos no se denuncian debido a las barreras del idioma o a la renuencia de las víctimas a buscar ayuda de las autoridades o de los defensores de consumidores, explica Josh Planos, portavoz de la Oficina de Ética Comercial (BBB).

“Cuando recibimos informes, por lo general son de familiares que hablan más inglés y pueden servirles de intérpretes”, dice. Y las estafas en general son muy poco denunciadas, debido a los sentimientos de vergüenza de las víctimas y la creencia de que las autoridades no podrán ayudarlas.

Juan Manuel Pedroza, profesor adjunto de Sociología en la Universidad de California en Santa Cruz, publicó un estudio reciente (en inglés) sobre más de 2,300 estafas relacionadas con la inmigración que se reportaron a la Comisión Federal de Comercio (FTC). Descubrió que los no ciudadanos tenían más probabilidades de denunciar estafas en áreas del país donde tenían una red de apoyo de abogados y grupos de defensa de derechos de inmigración, y donde se sentían bienvenidos por las políticas gubernamentales.

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“Es más probable que veas a las personas salir adelante si sienten que su voz será escuchada”, explica Pedroza.

Estas son algunas de las estafas más comunes dirigidas a las comunidades étnicas:

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Estafas de inmigración

Planos dice que la BBB ha visto un aumento reciente en las estafas relacionadas con la inmigración, como la descrita por C.G.

La inmigración “es un proceso muy complicado”, señala. “Cada vez que un timador se presenta como alguien que dice tener un acceso directo, o que puede acelerar el proceso, eso es muy tentador”.

Los estafadores encuentran objetivos de varias maneras: Pueden publicar letreros en vecindarios, comprar anuncios en sitios de redes sociales o usar la orientación geográfica, donde encuentran y se centran en áreas con una mayor proporción de inmigrantes.

Pero algunos recurren al fraude personal de la vieja escuela. Ryann Gerber Jorban, subfiscal de distrito en el condado de Los Ángeles, California, pasa gran parte de su tiempo tomando medidas enérgicas contra los autodenominados “notarios” quienes establecen una tienda en las comunidades latinas y ofrecen ayudar con los trámites de inmigración. En muchos países de América Central, un notario es un funcionario local que ayuda a las personas con diversos temas, como la venta de viviendas, los matrimonios y las adopciones.

“No tenemos el equivalente aquí en Estados Unidos”, dice Jorban, “pero [los delincuentes] usan ese término, y las personas que vienen de otros países no saben que no es algo legítimo aquí”.

Y a veces los estafadores son miembros de la comunidad a la que se dirigen, agrega, lo que significa que pueden usar ese conocimiento cultural para ganarse la confianza de las víctimas.

Los autodenominados notarios normalmente toman el dinero de los inmigrantes y luego, o bien no hacen nada —pensando que, como el proceso de inmigración lleva mucho tiempo, es posible que sus víctimas no se den cuenta hasta pasados años de que han sido defraudadas—, o bien presentan una documentación incorrecta que puede dejar al cliente en una situación aún peor que antes.

Jordan dice que algunas víctimas incluso han terminado con una “orden de arresto para su deportación”.

Los inmigrantes asiáticos también pueden ser objeto de estos engaños. En septiembre del 2022, un hombre de Arizona fue sentenciado a cinco años y 10 meses de prisión y se le ordenó pagar $852,355 en restitución, después de ser condenado por cargos relacionados con un plan en el que convenció a sus clientes —en su mayoría inmigrantes asiáticos— de que podrían obtener la ciudadanía al ser adoptados como adultos por ciudadanos estadounidenses.

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Inversiones fraudulentas

A veces, los estafadores se dirigen a las comunidades étnicas con estafas de inversión.

En el sur de California, por ejemplo, un corredor de bolsa convenció a 100 miembros de una comunidad latina local, muchos de los cuales tenían medios limitados, para que invirtieran $3.2 millones con él durante un período de siete años en lo que pensaban que eran préstamos de construcción a corto plazo con una alta tasa de rendimiento. Una mujer invirtió los ahorros de toda una vida de $20,000. El corredor de bolsa ganó su confianza a través de “contactos comunitarios y de boca a boca”, explica el fiscal federal Charles E. Pell en un correo electrónico.

El corredor de bolsa mostró las declaraciones de los inversionistas que sugerían falsamente que su dinero estaba creciendo. En realidad, el corredor de bolsa utilizó el dinero en gastos personales, incluido un automóvil Alfa Romeo deportivo. En septiembre del 2022, el delincuente se declaró culpable de fraude de valores y otros cargos, y fue sentenciado a 6 años y medio en una prisión federal.

Las comunidades étnicas también han sido blanco de estafas de inversión en criptomonedas. En julio del 2022, la Comisión de Bolsa y Valores (SEC) de Estados Unidos presentó una acción de emergencia para detener lo que supuestamente era un esquema de pirámide criptográfica dirigido a los latinos. Según la SEC, los demandados en el caso recaudaron más de $12 millones entre más de 5,000 inversionistas.

Suplantadores del Gobierno

Otros delincuentes aterrorizan a los miembros de la comunidad chino-estadounidense con llamadas automatizadas amenazantes. Según la Comisión Federal de Comunicaciones (FCC), el estafador a menudo llama y se hace pasar por un miembro del personal del consulado chino, quien dice que un paquete dirigido al inmigrante está detenido en el consulado y que está vinculado a una investigación penal. El funcionario falso luego ofrece a la víctima la oportunidad de resolver el asunto haciendo un pago.

Asustadas ante la perspectiva de ser devueltos a su país de origen, las víctimas a menudo pagan. En un caso reciente, un estudiante de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign recibió una llamada de alguien que dijo ser de la embajada china, quien amenazó al estudiante con deportación debido a conexiones con el crimen internacional. El estudiante envió una transferencia de $90,000 para evitar los cargos falsos.

Cómo protegerte de estas estafas

  • No pagues a nadie por formularios de inmigración. Estos se pueden obtener gratuitamente del Gobierno, según Consumer.gov.
  • Mantente escéptico de las grandes promesas. Los estafadores suelen hacer promesas extravagantes, como asegurarte de que hay un 100% de certeza de que tu solicitud de visa o tarjeta verde se aprobará rápidamente. Como señala la FTC en esta advertencia, “no hay acceso especial. Nadie puede garantizarte una tarjeta verde o la ciudadanía. Nadie puede colocarte en una lista especial o tener acceso temprano a cualquier proceso secreto. Esas son mentiras que te costarán dinero y, muy probablemente, tu oportunidad de inmigrar legalmente”.
  • Ten cuidado con las tácticas de presión. Los estafadores que se aprovechan de las comunidades étnicas suelen inundar a sus víctimas con comunicaciones en un esfuerzo por confundirlas, y usan tácticas de venta de mucha presión, incluida la amenaza de entregarlas a las autoridades si tratan de cancelar una transacción. Si algo no te parece correcto, di que no.
  • No involucres a familiares o amigos. Los delincuentes que están lanzando estafas de inmigración o inversiones dudosas a menudo intentarán que reclutes a familiares, amigos y vecinos como objetivos adicionales, dice Planos. Esa es una clara señal de alerta. (Por supuesto, tampoco deberías involucrarte tú).
  • Desconecta a los estafadores telefónicos. La FCC aconseja (en inglés) que la mejor respuesta a cualquier persona que diga ser del Gobierno chino es colgar de inmediato. Si te preocupa que una llamada sea auténtica, comunícate con el consulado chino más cercano, usando un número de un directorio telefónico o de un sitio web oficial.

Dónde denunciar estafas

Si identificas una estafa o has sido afectado por una, denúnciala a la policía local y a la Comisión Federal de Comercio (FTC) en reportefraude.ftc.gov. Mientras más información tengan, mejor podrán identificar patrones, vincular casos y, en última instancia, atrapar a los delincuentes. 

También puedes reportar estafas de inversión a la Comisión de Bolsa y Valores de Estados Unidos (en inglés).

La línea de ayuda de la Red contra el Fraude, de AARP, 877-908-3360, es un recurso gratuito. Llama para hablar con especialistas en fraude capacitados que brindan apoyo y orientación sobre qué hacer a continuación y cómo evitar las estafas en el futuro. La Red contra el Fraude, de AARP, también ofrece sesiones de apoyo grupal en línea.

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