Celeste Mergens, fundadora, Days for Girls International

"Cuando comencé, no tenía ni idea de que esto se convertiría en un movimiento”, dice Mergens. “Pensé que simplemente satisfacía las necesidades de estas niñas".

A propósito de movimientos populares, la organización sin fines de lucro de Celeste Mergens, Days for Girls International, ha desencadenado uno mundial. Desde el 2008, ha brindado acceso a productos de higiene femenina lavables y sostenibles para casi 800,000 mujeres y niñas de todo el mundo, con la ayuda de una red en expansión de secciones y grupos. Además, su modelo de microempresa empodera a muchas mujeres para salir de la pobreza.

La solución de Mergens a la necesidad universal de las mujeres, de la que rara vez se habla, hace posible que las jovencitas vayan a la escuela sin interrupciones mientras tengan sus períodos menstruales y que las mujeres vayan al trabajo. De Nueva Orleans a Nepal, de Uganda a Guyana, ella y sus equipos eluden los tabús culturales, y ayudan a las mujeres a entender más su propio cuerpo y a descubrir maneras de mantenerse seguras.

“No voy a una barriada y digo ‘ustedes, pobre gente pobre’ porque sé que esas solo son circunstancias…”, dice. “Uno puede gastarse mucho dinero avergonzando a las personas sin obtener los resultados deseados”. Pero cuando uno respeta su sabiduría y fortaleza, dice Mergens, les da participación en la solución y una oportunidad de ser oídas.

Mergens, madre de seis hijos y abuela de 15 nietos, estuvo casada por 35 años. Es afectuosa y amable, y sus interacciones con el personal y los voluntarios de la sede principal de DfG,un edificio de modesta fachada en Bellingham, Washington, permite tener una idea de por qué las personas se sienten atraídas hacia ella.

Mergens comenzó su travesía cuando trabajada de voluntaria para un orfanato en Kenia en el 2008. Se consternó al enterarse de que muchas niñas ahi, sin poder comprar toallas higiénicas desechables, se sentaban en pedazos de cartón durante todo su período menstrual, lo que las hacía faltar a la escuela por varios días. El problema no solo se limitaba a Kenia. Alrededor del mundo, las niñas de bajos recursos recurren a varias soluciones: trapos, relleno de colchón e incluso excremento de vaca. Algunas de ellas son víctimas de explotación sexual a cambio de dinero para comprar suministros.

“En todo el mundo, las mujeres llevan una carga solo en virtud de una función biológica, fundamental para la continuidad de todos nosotros”, señala Mergens. “Y el único motivo por el que esto sigue sucediendo es porque no hemos sido capaces de hablar al respecto”.

Los productos desechables no eran la solución, porque su eliminación era un problema en muchos lugares. Luego se le ocurrió una toalla higiénica lavable. Su producto, que ahora se encuentra en la 28.a revisión, consiste en una toalla higiénica de franela absorbente con protectores que evitan filtraciones y la mantiene en su lugar. Estas toallas vienen en un estuche que también incluye ropa interior, una toallita para lavarse y jabón, y que puede durarle a una niña hasta tres años. Los voluntarios de más de 1,000 secciones y equipos de Days for Girls cosen las toallas y los protectores, y preparan los estuches para su distribución en más de 100 países. "Cuando comencé, no tenía ni idea de que esto se convertiría en un movimiento”, dice Mergens. “Pensé que simplemente satisfacía las necesidades de estas niñas".

Christine Khamasi creció en Nairobi y soñaba con ser médico hasta que quedó embarazada a los 14 años, después de ser víctima de explotación sexual a cambio de toallas higiénicas. Khamasi, que ha cosido paños para hacerse sus propios productos femeninos, no dudó ni un segundo en aceptar la invitación para ir a la Days for Girls University en Uganda. La organización comenzó el programa de capacitación en el 2012 para enseñarles a las personas cómo fabricar el producto y cómo usarlo.

Desde entonces, Khamasi ha creado tres microempresas, y vendido o donado más de 2,000 estuches. “Ahora puedo llevar la cabeza en alto gracias a Celeste y su organización”, dice en una entrevista telefónica desde Kenia. “Mi comunidad ha logrado que las niñas permanezcan en la escuela. Mi vida ha cambiado gracias a Days for Girls”.

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