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Clases de ESL

Aprender inglés genera recompensas

Un segundo idioma le puede ayudar a conseguir un mejor trabajo y comunicarse con sus nietos.

Su profesora, Viorica Dolganiuc, dice que, por lo general, los alumnos mayores demuestran más interés que los más jóvenes en estos detalles finos, y hacen más preguntas para asegurarse de que han comprendido cada concepto. “Son un poquito más detallistas”, señala. “Ellos quieren asegurarse de que lo comprendieron, porque saben que han estado cometiendo estos errores”.

Corregir estos errores lingüísticos puede ser tremendamente motivador, sostiene Judy Sparanese, presidenta del South Coast Literacy Council, un programa de Mission Viejo, California, que ya tiene 40 años y es llevado adelante íntegramente por voluntarios. Para dictar clases, este programa gratuito usa alrededor de una docena de lugares donados, incluidos varios centros para adultos mayores.

Sparanese dice que más de la mitad de sus alumnos saben algo de inglés. Muchos vienen para mejorar lo que ellos consideran acentos bochornosos; otros, generalmente inmigrantes recién llegados al país, quieren comunicarse con sus nietos. “Viven con sus clanes familiares y cuidan de sus nietos, y los nietos no hablan su idioma natal”, señala. “Ese es un factor muy motivador”.

De hecho, los alumnos mayores del curso ESL pueden estar más motivados que sus compañeros más jóvenes, opinan los educadores. Y esa es apenas una de las muchas ventajas que llevan consigo al aula. Los alumnos mayores también tienden a dedicar más tiempo a sus estudios y les gusta trabajar en grupo. Suelen hacerse amigos de otros alumnos, motivo por el cual muchos tienden a quedarse más tiempo en clase.

Pero más importante aún es el hecho de que los adultos mayores aportan toda una vida de experiencias sobre las cuales construir sus habilidades idiomáticas, según Kinerney, del Montgomery College. Ella sostiene que las experiencias de vida actúan como “ganchos” mentales, donde los alumnos “cuelgan” nueva información para referencia futura; esta capacidad de conectar las cosas puede más que compensar la pérdida de memoria relacionada con la edad. “Cuanta más experiencia tenga, más fácil me resultará enseñarle”, dice Kinerney, quien supervisa a alrededor de 7.000 alumnos de ESL.

Pero los alumnos mayores de ESL también pueden toparse con dificultades. La pérdida auditiva o visual puede dificultar el aprendizaje en el aula, y, a menudo, los alumnos mayores sienten vergüenza al cometer errores, una parte importante en la enseñanza de idiomas, dicen los educadores. Entre los alumnos que hablan algo de inglés, los errores que cometen continuamente pueden “fosilizarse” con el tiempo, convirtiéndose en hábitos que resultan difíciles de dejar, según los educadores. Pero abandonar esos viejos hábitos y aprender otros nuevos vale el esfuerzo.

Juan Diaz, de 50 años, ha querido aprender inglés desde que se mudó al sur de Florida desde Honduras, hace 18 años, pero la pronunciación siempre lo atormentó. Ahora, el propietario de una empresa de mantenimiento de jardines bromea con que ha vuelto a primer grado: ha estado alrededor de cinco meses trabajando en Inglés Nivel 1, el nivel más básico. Intentó otros cursos, pero no lo ayudaron lo suficiente. Esta vez, un maestro particular afiliado al grupo nacional ProLiteracy está trabajando con él y con su esposa, dándoles clases particulares gratuitas. Diaz trabaja seis días a la semana, pero dice que por sus clases particulares de los domingos vale la pena ceder su única noche libre: “Cualquier momento es bueno para aprender”.

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