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Destino mágico

Islandia: Donde la tierra ruge

Entre glaciares, volcanes y bosques encantados, descubrirá una aventura incomparable.

Iceland, where earth roars (GDA)

La Cascada Skogafoss, en el suroeste de Islandia. — JLImages / Alamy

De otra parte, los glaciares comprenden otro 11% del territorio.  El oeste y el sur están mayormente cubiertos por grandes campos de lava resultado de las erupciones de los volcanes, con un clima levemente frío.  Luego tenemos que en el norte y el este, el terreno es mayormente montañoso y cubierto de nieve la mayor parte del año. Quiere decir que un viaje a Islandia es una verdadera aventura.                   

¿Cómo llegar a Islandia?

El aeropuerto internacional está ubicado en la ciudad de Keflavik (KEF), a unas 31 millas de Reykjavik.  Algunas de las principales ciudades de Estados Unidos que tienen vuelos directos a Keflavik son New York (JFK) y Boston (BOS). Curiosamente encontré más conveniente comprar los pasajes por separado en lugar de en un sólo paquete.  Ida y vuelta desde el JFK hasta Keflavik, e ida y vuelta desde San Juan al JFK. Debe saber que los precios varían según la temporada, tanto en los hoteles como en los pasajes aéreos, siendo el verano la temporada alta, de junio a agosto. Recomiendo evalúe y pondere utilizar todas las opciones antes de comprar el boleto aéreo, incluyendo utilizar a su agencia de viajes.

Reykjavik cuenta con una gran cantidad de hoteles para diferentes gustos e intereses.  En su centro hay una gran cantidad de restaurantes, barras y discotecas, que hacen del ambiente nocturno uno muy actractivo. Por ello, si busca estar a pasos de la acción, busque la calle Laugavegur donde hay varios hoteles, y algunas transversales. Cuando viajé me hospedé en el Center Plaza Hotel, de perfecta ubicación, en el mismo centro de la ciudad, al final de la Laugavegur, justo al lado de un centro de información turística. A menos de dos minutos caminando se encuentra una buena cantidad de restaurantes y barras. Otros hoteles que recuerdo con buena localización son el Center Hotel Klopp, el Hotel Borg, Hotel Reykjavik, pero hay muchos otros.

Si por el contrario, desea estar en un lugar más tranquilo, con menos actividad o ruido, la zona frente a la bahía es la ideal, no está muy lejos de la vida nocturna y tiene una vista espectacular. Ahí están los hoteles  Arnarhvoll y Fosshotel Baron.  La ciudad cuenta con un sistema de transportación bastante efectivo, sea de autobús (con horas limitadas) o taxis, las 24 horas.

Restaurantes hay cientos; de cocina italiana, mexicana, francesa, árabe, griega, argentina, hindú, japonesa y más. Pero si lo que desea es probar la cocina nacional entonces debe saber que los principales platos son el pescado y el cordero. Sobre los precios, todo es relativamente caro, comparado con Estados Unidos y Puerto Rico, pero más barato que otros países nórdicos. Una cena básica, pescado con vegetales, y una copa de vino, puede costar alrededor de $30 a $40, depende del lugar.

La calidad de la comida, a mi juicio es excelente. Claro que siempre está la opción de ir a una pizzería u a otro restaurante de comida chatarra para balancear los gastos.  Hablando de éstos, de los conocidos acá, sólo vi a Pizza Hut, KFC y Subway, para aquellos que prefieren ese tipo de comida.

La principal atracción nocturna islándica la provee el surtido de  barras y restaurantes en Reykjavik. Para ellos hay que pasar por la calle Laugavegur y alrededores donde se concentra la movida. Allí puedes encontrar de 5 a 10 barras y discotecas en una sola cuadra, a ambos lados de la calle.

Me pareció el lugar perfecto para irse de barras. No hay que caminar mucho, y tampoco hay que conducir.  La multitud comienza a llenar las calles desde las 10 p.m. aproximadamente. Durante la semana las barras cierran a la 1:00 a.m., mientras que los viernes y los sábados, podrían abrir hasta las 5 a.m.. En mi viaje reciente vi gente salir de las barras a las 8 de la mañana, así que, depende del negocio.

Muchas de las críticas que leí sobre algunos hoteles en el centro de la ciudad fue precisamente el ruido de la multitud que sale de las barras de madrugada y se quedan en la calle socializando. En lo personal, nunca escuché tal alboroto en mi habitación, pero estoy seguro de que en las habitaciones que dan hacia la calle se debió haber escuchado bastante. Así que, si cree que no puede manejar el ruido de la calle, trate de tomar una habitación hacia el interior del hotel.

Además de comer y irse de barras, tenemos la opción de ver los espectáculos naturales que ofrece este paraíso nórdico. Es sin duda lo que realmente atrae a la mayoría de los turistas a este destino. 

Ciertamente el  turista no tiene muchas alternativas para llegar a las atracciones, si no es alquilando un  carro, tomando una excursión o de mochilero.

El transporte público hacia el interior del país no tiene muchas opciones. Esa es la verdad. Y las atracciones no están a distancias caminables, por lo que alquilar un auto podría ser una opción. Eso sí, para ello hay que llevar un buen presupuesto pues  es muy  costoso comparado con Estados Unidos y Puerto Rico. Hay que ponderar.

De otra parte está la infraestructura de guías turísticos, que muy buena, y claras luces la mejor opción para ver el país. Hay de hecho una  gran variedad de agencias de giras turísticas en Reykjavik. Algunos hoteles ofrecen servicio de reservación de giras en la misma recepción, y también se puede reservar desde los centro de información turística repartidas por toda la ciudad. Hay agencias grandes de giras como Reykajvik Excursions, Iceland ExcursionsIcelandair Tours, estas tienen amplios itinerarios de giras diarias a las principales atracciones. También hay agencias pequeñas, como Go Travel Iceland y Time Tours, que también ofrecen excursiones diarias a la  mayoría de las atracciones. 

Observé que la mayoría de los turistas utilizan las agencias grandes por la gran publicidad que exhiben, pero tuve mejor experiencia con las agencias pequeñas que con las grandes. Las agencias grandes utilizan autobuses tipo "coach" que son más grandes y cómodas, pero tienen varias desventajas:  las giras son de sobre 50 personas;  mientras más personas se está menos tiempo en las atracciones por aquello de cumplir con el itinerario y toman en cuenta el tiempo que les toma abordar y desabordar. A pesar de que tienen un buen sistema de audio, la gira es menos personal con los guías turísticos, tienes menos oportunidad de hacer preguntas, y escudriñar en información sobre lugares e historia. Por otro lado, las agencias pequeñas no tienen tanta demanda, por lo tanto las giras son más personalizadas.   

En una de las giras, con Go Travel Iceland, éramos sólo cuatro personas y resultó ser la mejor de mi viaje.  El guía, apodado Gummy, fue muy atento, lo primero que nos dijo fue que lo detuviéramos donde quiera que quisiéramos tomar fotos -ninguna agencia grande permite esto-, fue muy informativo, y pudimos preguntar todo cuanto se nos antojara. En las atracciones nos permitía estar más tiempo de lo permitido por las agencias grandes y, créanme, uno quiere estar el mayor tiempo posible en cada atracción por que son impresionantes y se puede estar horas disfrutando de una sola atracción, pero hay más lugares para ir, así que, hay que moverse.  Cada cual puede elegir a base a sus gustos y prioridades.

Otras agencias se especializan en giras especializadas como cabalgatas, viajes en helicóptero sobre la ciudad o sobre los glaciares y volcanes; caminatas sobre los glaciares o en vehículos 4X4, con excursiones en vehículos preparados para transitar sobre la nieve. Algunas agencias de las mencionadas ofrecen las giras por 4X4, que son muy famosos por la dificultad de algunos terrenos. Otros son más pasivos como las caminatas (hiking) a través del país, acampando por varios días.

Hay una gran cantidad y variedad de atracciones para todo tipo de gustos.  Verifiquen con las agencias antes de decidir, ya que algunos de estas giras se ofrecen sólo en verano por el clima o las condiciones del terreno durante las otras temporadas.  En este caso debe considerar las giras privadas que ofrecen estas agencias, tanto grandes como pequeñas, en las que se les   asigna un chofer, escogen un vehículo según el tamaño del grupo y crean el itinerario según lo que deseen ver. También está la opción de alquilar un vehículo y hacer turismo.  Esta alternativa no es tan descabellada como parece, pero tiene sus limitaciones: no conocer el territorio, ni las carreteras.

Algunas atracciones no son tan fáciles de localizar, pero sin tener quien provea información sobre los lugares que va viendo en el camino hay que mantener los ojos en la carretera mientras manejas, en lugar de apreciar los paisajes que no dejan de aparecer y de sorprender. Pero también tiene sus ventajas, como el poder estar en una atracción todo el tiempo que desee, tener la flexibilidad de hacer un recorrido por carretera hospedándose en hoteles a lo largo de la ruta, en lugar de regresar a la ciudad, hacer su propio itinerario, deternerse a cenar donde le parezca mejor y si no le gusta, poder moverse a otro lugar.  Se maneja en el mismo sentido que en América y Europa, por la derecha, así que eso no es preocupación, y en general la gente es bastante disciplinada al conducir. Todo depende del gusto y el sentido de aventura de cada cual.

El costo es bastante alto en comparación a lo que estamos acostumbrados. Un vehículo compacto/económico, Yaris ó similar, puede estar sobre los $95.00 por día, incluyendo impuestos pero no el  seguro, algo que recomiendo a consciencia. Escoja una SUV pequeña (sobre $190 por día), porque en algunos lugares las carreteras son de piedra/tierra y las agencias de alquiler tienen restricciones sobre los lugares por donde puedes transitar ciertos tipos de vehículos. Otro detalle importante es que las atracciones suelen tener bastante estacionamiento, no inmensos, pero suficientemente espaciosos para la cantidad de turistas que reciben. 

Lo mejor de las atracciones en Islandia es que la entrada es libre de costo. Simplemente están ahí, esperando a que las visites, sin presentar boletos, ni pagar por estacionamiento. Así que cuando vaya a una gira asegúrese de que le cobran básicamente por tener un chofer que conduzca mientras usted se dedica a la contemplación o a tomar fotografías.                   

Además, casi siempre fungen como guías informativos, y cuentan innumerables historias o anécdotas interesantes. Las excursiones en Islandia  están diseñadas para cubrir la mayor cantidad de atracciones en una sola ruta. Hay otras rutas que son imposibles de hacer de un tirón por el tiempo que toma llegar a estas. La excursión más recomendada es la conocida como la del "Círculo Dorado" o "Golden Circle". Comprende tres atracciones cerca de la capital, Reykjavik: geiseres, cascada dorada y el parque nacional Thingvellir, este último un paraje de aguas termales con el geiser Strokkur, no muy activo, y otro  llamado Geysir. (Un geiser es un chorro de agua termal que se dispara desde el subsuelo lanzando una explosión de agua cada 4 a 8 minutos.)

La cascada dorada, o Gullfoss, es una inmensa y potente caída que es parte de un río proveniente de un glaciar. El nombre "dorado" se debe al color amarillento del agua. La tercera atracción es el Parque Nacional Thingvellir, elegida como Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO, el que su momento fue un Parlamento fundado en 930 A.C. y que estuvo en servicio hasta el 1798. Aquí se discutían y se firmaban los pactos entre el gobierno y el pueblo. Está ubicado a orillas del lago Pignvallavatn, y ofrece un espectacular paisaje, incluyendo uno de los puntos de encuentro sobre tierra, de la placa tectónica de Norteamérica con la placa tectónica de Euroasia.

Otras dos giras muy solicitadas en esta capital son: la expedición para observar ballenas y "puffins", y la visita a la Laguna Azul. Esto en las afueras de la bahía de Reykjavik. Aquí  es muy común observar ballenas, principalmente la Minke, entre otras especies. Durante el verano también son famosas las visitas a ciertos islotes donde anidan los puffins, aves costeras típicas de las aguas nórdicas, con colorido pico anaranjado y cara blanca, también llamados pájaros payasos. Estas aves pasan todo el invierno viviendo en las aguas del océano y se mueven a las cosas durante el verano, y se pasan todo el tiempo pescando. Diariamente salen varias giras para el avistamiento de estos impresionantes mamíferos y aves.                     

La Laguna azul (El Blue Lagoon)

Según los locales, "si no visitas la Laguna Azul, no has visitado Islandia". Está en medio de un campo de lava, cercano al aeropuerto internacional de Keflavik, por tal razón es típico que el tour de visita a esta atracción se ofrezca, normalmente, el mismo día de regreso al aeropuerto para su retorno a casa.  La laguna es una piscina de aguas termales con una temperatura de no menos de  100 grados Farenheit, cuyos minerales hacen que se vea azul. Se alega que sus minerales, principalmente sílicio y azufre, tienen poderes curativos y terapéuticos para la piel. Esta laguna cuenta con unas instalaciones muy modernas que incluyen un amplio Spa, tienda de productos para la piel y un fino restaurante de comida islándica.

Parque Nacional Snaefellness

Luego, al oeste del país, está el Parque Nacional de Snaefellness, una inmensa y radiante península con espectaculares acantilados a orillas del Océano Atlántico Norte.  El camino provee la oportunidad de observar de cerca y atravesar campos de lava proveniente de volcanes ya dormidos y, en combinación con pequeñas villas y espontáneas cascadas, provee exóticos y pintorescos paisajes. Las costas están marcadas con las erupciones del volcán Snaefellshjokull resultando en impresionantes acantilados y formaciones rocosas como resultado del encuentro de la candente lava con las heladas aguas nórdicas. Es el habitat de miles de aves que anidan en las paredes de los acantilados, atrayendo a gran número de observadores y estudiosos de aves. También se ha convertido en hábitat para focas y leones marinos que descansan y se solean en las solitarias y calladas playas de arenas negras. 

El glaciar Snaefellshjokull ubicado en el tope del volcán con el mismo nombre, a unos 1446 metros de altura, es considerado uno de los siete puntos de energía del mundo, esto atrae a miles de turistas que se acercan cada año para disfrutar de la radiación de energía emitida por el volcán.

La Costa Sur

La costa sur de Islandia contiene los paisajes más pintorescos y atractivos de la isla, con inmensas cascadas, imponentes volcanes y glaciares, maravillosas lagunas, mágicos bosques, extensas playas, pintorescas villas, extensos campos de lava e impresionantes acantilados. Es posiblemente la región más fértil de Islandia y se utiliza para la cría de caballos, ovejas y ganados. La agricultura es limitada en todo el país por la severidad del clima durante casi todo el año.

La carretera, Ruta 1, por el sur atraviesa un inmenso llano costero predominantemente verde, durante el verano, con repentinos acantilados de unos 80 metros de alto decorados con juguetonas y pintorescas cascadas, que para los locales son simples cascadas pero a los turistas les roba el aliento. Hasta llegar a la vistosa cascada Seljalandsfoss cayendo unos 60 metros desde el tope de un acantilado con la peculiaridad de tener un camino socavado por detrás de la misma por donde puedes explorar la cascada desde diferentes puntos.  Lleve una chaqueta a prueba de agua porque, dependiendo del viento, el rocío de la cascada se encargará de refrescarte, o congelarte. Esta se puede ver fácilmente desde la carretera principal, una vez que tome la salida, en menos de un minuto llegará a ella.                 

Siguiendo la misma carretera que pasa frente a la cascada, uno 1,000 metros adelante, el camino se convierte en todo una atracción para los amantes de los vehículos 4X4.  De una serena carretera pavimentada pasas a un camino de piedras que en repetidas ocasiones es atravesado por pequeños y vibrantes ríos provenientes de los glaciares.  En un momento se puede encontrar inmerso en un mar de piedras que confunden el camino y que fácilmente pueden provocar que se pierda (ventaja de las giras).

Bosques como en un cuento

Hay un dicho común sobre los bosques islándicos: "¿Qué haces si te pierdes en un bosque islándico? Te pones de pie."  El bosque no abarca una gran extensión, ni es árboles muy altos, pero merece la pena visitarlo. El paisaje es espectacular, tiene una curiosa formación rocosa en el tope de una montaña justo en el centro. Luego de sumergirse en la vegetación, disfrutando de su esencia y su peculiaridad, llegará hasta la base de la roca en el tope de la montaña donde comenzará a apreciar el valle de piedras, pertenecientes al río que baja de uno de los tres glaciares que lo rodean.

De regreso por el mismo valle de piedras y cruces de ríos, llegará a la boca del cañón Stakkholtsgja para una caminata por un inmenso sendero de piedras; realmente es el río de otro glaciar, entre las imponentes paredes del cañón. Luego de unos 30 minutos balanceándose sobre las piedras y superando los retos de cruzar el río sin caerse o meter los pies en las frías aguas, llegará a la entrada de otro pequeño cañón. Al fondo de este pequeño cañón las paredes, revestidas con una alfombra de vegetación, se unen formando una cueva dentro de la que se encuentra una caída de agua, de unos 30 metros de altura salpicando todo el interior de la oscura cueva.  Otra experiencia que roba el aliento.

Cascada Skogafoss

En dirección hacia el Este, siguiendo la carretera #31, se llega a una de las cascadas más imponentes, con una caída de  60 metros. La gran cantidad de agua que cae provoca una inmensa nube de rocío en la base que  en un día soleado produce un  arco iris que parece sacado del "Mago de Oz".  A la derecha de la cascada, hay un camino que lleva hasta el tope, desde donde se puede apreciar en otra perspectiva. Verdaderamente no hay palabras para expresar la magia y espectacularidad de los paisajes que se observan en este país del que me enamoré tan pronto aterricé.

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