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En el ámbito laboral estadounidense, aumenta la discriminación por sobrepeso.

Contratación y despido

Hacía más de cuatro años que Jennifer Portnick, de San Francisco, era una incansable alumna de Jazzercise, cuando su instructor le pidió que fuese profesora. Para ello, Portnick, con una estatura de 5’8” y un peso de 250 libras, debía adquirir una franquicia de Jazzercise.

Portnick dice que cuando ella presentó la solicitud, Jazzercise la rechazó por no satisfacer el requisito de estar en forma, argumentando que ella “no era más delgada que el público”.

Portnick presentó un reclamo en virtud de la Human Rights Ordinance (Ordenanza sobre Derechos Humanos) de San Francisco. En una conciliación, ella retiró el reclamo, y Jazzercise eliminó su requisito de estar en forma.

Jazzercise, citando estudios y artículos recientes en los que se afirma la posibilidad de tener sobrepeso y estar en forma, emitió una declaración: “Jazzercise ha decidido que el valor de ‘estar en forma’ como un criterio de aptitud es incierto y, por lo tanto, lo ha eliminado como uno de los medios de evaluar a los potenciales solicitantes de franquicias”.

Condiciones laborales

Las personas con sobrepeso que logran ser contratadas a veces son ubicadas en trabajos menos deseables o se enfrentan con el acoso directo.

Bill Fabrey, del Council on Size & Weight Discriminations (Consejo sobre Discriminación por Tamaño y Peso), recuerda que Joyce, su primera esposa, ya fallecida, pesaba alrededor de 300 libras y podía manejar satisfactoriamente su empresa familiar en la ciudad de Nueva York. Pero cuando la familia se mudó a Rochester, sólo pudo conseguir trabajos poco deseables.

“Uno de los trabajos fue en un taller de encuadernación, donde las cucarachas caían del cielorraso directamente sobre su escritorio. Otro fue en el Servicio Postal de EE. UU., donde trabajaba en el turno de la noche clasificando la correspondencia”, afirma.

“Soportó toda una vida de estigmatización a causa de su tamaño”.

Remuneración

La discriminación por sobrepeso tiene un efecto adverso en la remuneración. Las personas obesas perciben sueldos más bajos, lo cual está tan bien documentado que dicho fenómeno fue bautizado como ‘castigo por obesidad’. Para las mujeres, la reducción es de un 6,2 %, según un estudio realizado en Middle Tennessee State University en el 2004. En el caso de los hombres, dicha reducción es de un 2,3 %.

Por más común que sea, la discriminación por sobrepeso rara vez es abordada directamente por la legislación actual. Más bien, los abogados invocan otras leyes antidiscriminación y argumentan que la discriminación por sobrepeso, aunque no esté especificada, está prevista en dichas leyes. La más importante es la Americans with Disabilities Act (ADA, Ley para los estadounidenses con discapacidades), cuyo cumplimiento es verificado por la U.S. Equal Employment Opportunity Commission (EEOC, Comisión para la Igualdad de Oportunidades de Empleo).

“La mayoría de las demandas relacionadas con la obesidad —cabe advertir que no son muchas— son iniciadas en virtud de la cláusula ‘Regarded as’ (Considerado) de la ADA", afirma Chris Kuczynski, abogado que se desempeña como asistente legal en la EEOC.

“Un empleado o una persona que se postula para un puesto reclama que el empleador tomó una medida adversa contra él por considerar que su peso es una deficiencia” o discapacidad.

Una reforma a la ley introducida en el 2008 facilitó los juicios por discriminación basada en la obesidad. Ya no es necesario que los empleados agraviados determinen el estado mental del empleador. “Ahora”, dice Kuczynski, “sólo necesitan demostrar lo que el empleador hizo, no lo que pensaba”.

La EEOC ha iniciado un juicio en el marco de la sucesión de Lisa Harrison, que padecía d e obesidad mórbida, lo que significa que su peso duplicaba, por lo menos, su peso ideal.

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