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Los secretos del lugar de mayor longevidad en el mundo

Una dieta saludable, entre otras cosas, contribuye al cambio dramático de un pueblo.

Japoneses sentados en un picnic - Secretos para la longevidad

Nagano, Japón tiene la expectativa de vida más alta del mundo gracias al estilo de vida saludable de la región. — Foto: James Whitlow Delano

In English l Takami Kuroiwa espera con ansias los fines de semana —pero no es para poder relajarse, jugar golf y ver TV, sino para trabajar 12 horas en la finca de la familia—. Su trabajo regular como gerente de turismo le permite vivir cómodo, pero cultivar sus propias frutas y vegetales forma parte de su rutina.

Fotos: Un vistazo a la prefectura de Nagano, Japón y sus habitantes.

Kuroiwa, de 66 años, disfrutaba de su jubilación, pero regresó a trabajar y espera continuar trabajando por muchos años más.

"Es parte del estilo de vida de aquí. Trabajas en una oficina y te retiras para trabajar en la agricultura. Es el próximo paso en la vida", dijo Kuroiwa. Al parecer, es una vida muy larga.

Una dieta saludable, actividad física regular, largos años de trabajo y la intervención agresiva del gobierno han ayudado a la región de Nagano a obtener la expectativa de vida más larga de Japón, la cual es también la más larga del mundo. Esto representa un cambio dramático para una región que hasta principios de la década de 1980 tenía la tasa de derrames cerebrales más alta de Japón.

Las mujeres de la jurisdicción de Nagano, un área un poco más pequeña que Connecticut, tienen una expectativa de vida de 87.2 años, mientras que los hombres tienen una expectativa de vida de 80.9 años, según la más reciente información del Ministerio de Salud, Trabajo y Asistencia Social de Japón. (En comparación, la expectativa de vida en Connecticut es de 78.6 años para los hombres y 82.9 para las mujeres. Hawái tiene la expectativa de vida más alta en todo EE.UU., 78 años para los hombres y 84.7 para las mujeres).

El estilo de vida en Nagano, sede de las Olimpiadas Invernales de 1998, es además la razón por la cual los gastos médicos de esta región son los más bajos per cápita en Japón. Esto genera ahorros de millones de dólares al año tanto para los consumidores como para los contribuyentes.

Los funcionarios ahora esperan difundir la experiencia de Nagano al resto del país, y quizás más allá.

"Nagano es peculiar en muchos aspectos, pero hay lecciones que se pueden aplicar en muchos lugares. Mejora tu alimentación, mantente activo y continua trabajando a medida que envejeces. La clave no es solo vivir más años, sino mantenerte saludable por más tiempo", dice el Dr. Takuji Shirasawa, quien enseña en el Departamento de Geriatría de Juntendo University en Tokio.

Sugerencias para la longevidad

Japón es una de las sociedades que envejece con mayor rapidez en el mundo. Una cuarta parte de su población tiene 65 años o más. Se estima que para el 2025 unos 3.1 millones de residentes de Tokio, solamente, tendrán 65 años, de acuerdo con el ministerio de salud.

La clave para controlar el costo del sistema de salud nacional y la reducción de la tasa de natalidad de Japón es lograr que estas personas se mantengan saludables.

De primera intención, Nagano no parece ser el lugar ideal para tener una vida larga y saludable.

Los inviernos en esta región localizada en las alturas de los Alpes japoneses son largos y violentos. Los terrenos cultivables son limitados. Al estar entre montañas, Nagano es una de las pocas regiones de Japón que no tiene acceso inmediato al pescado fresco y a los mariscos, los cuales son parte esencial de la alimentación nacional.

Aun cuando la economía de Japón mejoró y aumentó la tasa de longevidad durante la época posguerra, la expectativa de vida en Nagano no aumentó. Las tasas de derrames cerebrales, ataques cardíacos y aneurismas cerebrales entre hombres eran particularmente altas.

Noriko Sonohara, jefe de la entidad sin fines de lucro Nagano Dietary Association, dice que la razón principal de esto son los vegetales encurtidos: un alimento esencial, aunque resulte inusual, de la dieta de los residentes de Nagano.

Por generaciones, las amas de casa en Nagano han preservado todo tipo de alimentos cultivados en sus huertos para compensar la escasez de vegetales durante el largo invierno, según explica Sonohara. A pesar de que cada aldea tenía su receta secreta, conocida como tsukemono, todas incluyen el mismo ingrediente: cantidades exorbitantes de sal. Una encuesta reveló que los residentes de Nagano consumían un promedio de 15.1 gramos de sal diarios —lo que representa casi el triple de la ingesta máxima diaria según las guías alimentarias de EE.UU.—. “Durante el invierno, la gente se pasa el día sentada conversando y comiendo tsukemono”, dijo Sonohara. “El cambio se produjo en 1981 cuando Nagano ostentó el primer lugar en derrames cerebrales. Fue entonces que decidimos, ‘Bueno, tenemos que hacer algo al respecto’”.

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