Cambios en la aprobación de alimentos

La FDA pone en la mira a las grasas trans de los alimentos procesados

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Hace más de una década inició un cambio radical en la dieta de los estadounidenses: los consumidores empezaron a evitar los alimentos con grasas trans y las compañías, a su vez,  respondieron reduciendo la cantidad de grasas trans en sus productos.

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— Foto: Holger Burmeister / Alamy

Esta evolución comenzó cuando la FDA propuso por primera vez en 1999 que los fabricantes tuvieran que indicar el contenido de grasas trans en las etiquetas de información nutricional, dada la preocupación generalizada de salud pública. Este requisito entró en vigor en 2006.

No obstante, todavía existen muchos alimentos procesados hechos con aceites parcialmente hidrogenados (PHO, por sus siglas en inglés), la principal fuente de grasas trans artificial en los alimentos.  Las grasas trans se han relacionado con un mayor riesgo de padecer cardiopatías coronarias, en las que una acumulación de placa en el interior de las arterias puede provocar un ataque al corazón.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades estiman que una mayor reducción de las grasas trans en los alimentos puede prevenir, anualmente, 7,000 muertes adicionales a causa de enfermedades del corazón, y hasta 20,000 ataques de corazón al año.

Parte de la responsabilidad de la FDA con el público es garantizar que los alimentos en el suministro alimentario estadounidense sean seguros. Por lo tanto, debido a los riesgos derivados del consumo de aceites parcialmente hidrogenados, la FDA ha publicado un aviso en el Registro Federal con la determinación preliminar de que los aceites parcialmente hidrogenados ya no se “consideran seguros, en general” — o “GRAS”, por sus siglas en inglés y para abreviar—. Si la determinación preliminar se vuelve definitiva, los aceites parcialmente hidrogenados pasarían a ser aditivos alimentarios y estarían sujetos a la aprobación de la FDA antes de su comercialización. De acuerdo con las leyes estadounidenses, los alimentos que contienen aditivos no aprobados se consideran adulterados, lo que quiere decir que no pueden venderse legalmente.

Si la FDA determina que los aceites parcialmente hidrogenados no son sustancias GRAS, esto podría, en efecto, significar el fin de las grasas trans artificiales producidas industrialmente en los alimentos, comenta el Dr. Dennis M. Keefe, director de la Oficina de Seguridad de los Aditivos de la FDA.

Las grasas trans no desaparecerían completamente, señala Keefe, ya que también se acumulan naturalmente en pequeñas cantidades en la carne y en los productos lácteos. También están presentes en cantidades muy pequeñas en otros aceites comestibles, tales como los totalmente hidrogenados, en los que no es posible evitar producirlas durante el proceso de fabricación.

Información sobre las grasas trans y los aceites parcialmente hidrogenados

Los aceites parcialmente hidrogenados pueden encontrarse en muchos alimentos procesados, tales como los productos horneados y congelados a los que los estadounidenses cortos de tiempo recurren para alimentar a sus familias. Desde los años 50, han sido ampliamente utilizados como ingredientes para aumentar el tiempo de conservación de los alimentos y estabilizar su sabor.

Sin embargo, con el tiempo, varios estudios han relacionado a las grasas trans —producidas al agregar hidrógeno a los aceites vegetales para hacerlos más sólidos— con las enfermedades del corazón. Un informe publicado en 2002 por el Instituto de Medicina de la Academia Nacional de Ciencias, descubrió una correlación directa entre el consumo de grasas trans y niveles más elevados de colesterol ligado a lipoproteínas de baja densidad (LDL, por sus siglas en inglés), normalmente conocido como el colesterol “malo”, y, por lo tanto, con un riesgo mayor de padecer una enfermedad del corazón.

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