Una tacita de café

La cafeína mejora tu salud: ¿será demasiado bueno para ser cierto?

Esa taza de café puede ser beneficiosa para muchos, pero también tiene sus desventajas.

Otros beneficios del café:

  • Puede que reduzca el riesgo de padecer la enfermedad de Alzheimer y la demencia. Consumir cafeína habitualmente entre los 40 y los 50 años —de tres a cinco tazas diarias de café no descafeinado— parece reducir hasta en un 70% el riesgo de desarrollar la demencia y la enfermedad de Alzheimer cuando tengas 70 años, según descubrió un estudio de University of Florida en el 2009. Otros estudios han hallado que consumir cafeína con regularidad puede ayudar a reducir la tasa de declive cognitivo en los adultos mayores.
  • El café reduce el riesgo de suicidio. Un estudio realizado en el 2013 por la Facultad de Salud Pública de Harvard halló que las personas que beben dos a tres tazas de café con cafeína al día redujeron su riesgo de suicidio en un 45% —posiblemente porque el efecto estimulante de la cafeína ayuda a mejorar el estado de ánimo de las personas—.
  • Reduce el riesgo de contraer cánceres orales. Los adultos mayores que tomaban cuatro o más tazas de 8 onzas de café al día tenían la mitad de probabilidades de morir de cáncer de boca o la parte superior de la garganta. El café descafeinado tenía un efecto más débil, mientras que no se encontró ninguna protección con el té.
  • El café reduce el riesgo de sufrir derrames cerebrales en las mujeres mayores. Tanto un estudio estadounidense en el 2009 como un estudio sueco del 2011 hallaron que las mujeres mayores que beben más de una taza de café cafeinado al día tienen un riesgo del 20 al 25% menor de sufrir derrames cerebrales. Un estudio sueco realizado en el 2008 obtuvo resultados similares entre los hombres mayores.

Si ponemos de lado la cafeína, el café se puede considerar una bebida saludable, a juzgar por la preponderancia de investigaciones que sugieren que puede proteger contra una variedad de enfermedades y ayudarnos a vivir más tiempo. Ten en cuenta que estos estudios han hallado una relación entre una mejor salud y el consumo de café, pero los investigadores no han encontrado aún la causa exacta de estos beneficios. Puede ser que, por ejemplo, los bebedores de café sean más activos y sociables. O puede que uno de los más de mil compuestos que contiene el café de manera natural mejore nuestra salud. No lo sabemos.

Algunos de los beneficios que puedes percibir de tu cafecito preferido

  • Una vida más larga: El estudio más amplio realizado hasta la fecha, un proyecto conjunto del National Cancer Institute (Instituto Nacional del Cáncer) del NIH y AARP que estudió de cerca a 400,000 hombres y mujeres entre 50 y 71 años durante más de una década halló que las personas que tomaban café —con o sin cafeína— con regularidad, en general tenían un riesgo menor de muerte que los que no lo tomaban. En particular, los bebedores de café tienen menos probabilidades de fallecer a causa de enfermedades cardíacas, enfermedades respiratorias, derrames cerebrales, lesiones y accidentes, diabetes e infecciones.
  • Protección contra varios tipos de cáncer: Un análisis de los estudios más importantes sobre el consumo de café y el cáncer realizado por University of California en Los Ángeles en el 2010, encontró una fuerte relación protectora entre el café y el cáncer de endometrio (también llamado cáncer uterino) y algo de protección contra el cáncer de colon; otros estudios recientes han hallado que el consumo de café puede proteger contra el cáncer de próstata y de hígado.
  • Reducción del riesgo de desarrollar diabetes tipo 2: "Estudios de todas partes del mundo demuestran consistentemente que un alto consumo de café cafeinado o descafeinado está asociado a un bajo riesgo de desarrollar diabetes tipo 2", dice van Dam, de Harvard. Esto es cierto a pesar de que es posible que el café eleve los niveles de glucosa en la sangre en personas con diabetes, por lo menos en el corto plazo. Su recomendación: comienza a tomar café descafeinado porque algunas investigaciones demuestran que impacta menos al azúcar en la sangre.

En resumidas cuentas: todo depende de ti. Las personas reaccionan distinto a la cafeína. Algunas pueden tomar seis tazas de café al día y sentirse bien y otras necesitan empezar a tomar café descafeinado o infusiones a más tardar el mediodía porque si no pasan la noche en vela.

Si debes reducir tu consumo de cafeína, hazlo gradualmente en un plazo de varias semanas. Poco a poco, añade café descafeinado a tu taza de café normal. Y no olvides: ese vaso grande de gaseosa que consumes y tu barra de chocolate preferida también contienen cafeína.

Candy Sagon es redactora y escribe sobre temas de salud para AARP Media.

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