¡No te dejes engañar!

8 enfermedades tratables que se asemejan a la demencia

¿Preocupado por la falta de memoria? Puede ser un problema que ni te esperabas.

In English l Cuando los titulares anuncian con bombos y platillos los crecientes índices de la enfermedad de Alzheimer, es fácil caer en la angustiante sensación de que una taza de café fuera de su lugar o ropa olvidada en la tintorería podrían significar que tú —o tu ser querido— están perdiendo agudeza mental o, peor aún, cayendo inevitablemente en la demencia.

Mira también: Trucos sencillos para ayudarle a recordar cosas cotidianas.

Dr. Milton Newman - Enfermedades que se parecen a la demencia

Tus síntomas parecidos a los de la demencia pueden ser reversibles. Lo fueron para Milton Newman: lo que aparentaba ser el principio de la enfermedad de Alzheimer terminó siendo diagnosticado como hidrocefalia de presión normal (NPH, por sus siglas en inglés), y fue tratada con éxito. — Foto: Jeffery A. Salter

Pero deberías saber que más de 100 trastornos —desde los efectos colaterales de un medicamento hasta las infecciones del tracto urinario— pueden disparar síntomas que semejan los de la demencia. “Algunas de estas enfermedades no son graves, pero a menudo pasan inadvertidas o se diagnostican mal en las personas mayores”, explica P. Murali Doraiswamy, coautor de The Alzheimer's Action Plan (Plan de Acción contra el Alzheimer) y jefe de psiquiatría biológica del Duke University Medical Center. “Si se tratan lo suficientemente temprano, pueden ser reversibles”.

A continuación, enumeramos ocho trastornos comunes que pueden enmascararse como demencia y ofrecemos información sobre qué puede hacerse al respecto.

1. ¿Podría tratarse de hidrocefalia de presión normal (NPH)?

Milton Newman sabía que algo estaba mal. Durante más de 33 años tuvo un próspero consultorio odontológico en Peekskill, Nueva York. Pero en el transcurso de unos 15 años, su memoria se tornó borrosa y su capacidad para realizar simples cosas en el hogar se deterioró a tal punto que su esposa, Phyllis, temía dejarlo solo en casa. “Fue un período terrible”, comenta Newman. “Era un vegetal”.

Consultó con varios especialistas y se sometió a una batería de análisis, pero nadie pudo hallar qué era lo que estaba mal. “Todos decían que era el principio de la enfermedad de Alzheimer”, explica Phyllis. Recién cuando la pareja vendió su casa y se mudó a Arizona conocieron a un nuevo médico que identificó lo que realmente ocurría. Su problema no era la enfermedad de Alzheimer sino hidrocefalia de presión normal, y era, en gran medida, reversible.

Después de la operación, en la que se colocó una derivación o "shunt" permanente en su cerebro, Newman empezó a sentirse como antes. “Fue un verdadero milagro”, afirma Phyllis. “Supe que lo había recuperado”. Desde entonces, la pareja se ha mudado de Arizona a Florida para estar más cerca de sus nietos, y celebró el 61.° aniversario de bodas en diciembre.

Por qué ocurre: Los síntomas de Newman fueron causados por una acumulación gradual de líquido cefalorraquídeo en el cerebro. Con el tiempo, la inflamación y presión resultantes pueden dañar el tejido cerebral.

El síntoma que suele percibirse primero es una alteración característica en el andar. “Las personas caminan lentamente arrastrando los pies, con sus piernas bien separadas para mantener el equilibrio”, indica Richard B. Lipton, director de la división de envejecimiento cognitivo y demencia del Montefiore Medical Center, en el Bronx, Nueva York. Otros indicios: problemas de pensamiento y memoria, falta de concentración e incontinencia urinaria o necesidad de orinar con frecuencia.

Qué hacer ahora: Consulta con un neurólogo acerca de la conveniencia de elaborar un historial físico y médico exhaustivo. Una tomografía computarizada, resonancia magnética o punción lumbar podrían verificar el diagnóstico. Colocar una derivación en tu cerebro puede drenar el fluido y suele corregir la situación.

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