Salud Cerebral

La pérdida de la audición vinculada a la demencia

¿El uso de un audífono puede ayudar a prevenir la pérdida de la memoria?

4 formas en las que la pérdida de la audición puede provocar demencia

¿Cómo podría la pérdida de la audición contribuir a los problemas cognitivos y a la demencia? Lin sugiere cuatro posibilidades. La más obvia es un camino fisiológico común que contribuye a la pérdida de la audición y al deterioro cognitivo, algo parecido a la presión alta, por ejemplo. Pero en los estudios, los investigadores usaron métodos estadísticos para tener en cuenta los factores que podrían relacionarse con ambos trastornos, por lo cual Lin no le asigna mucha credibilidad a esta explicación.

Otra posibilidad se refiere a lo que los investigadores denominan "carga cognitiva" —esencialmente, que el esfuerzo constante por escuchar tensiona el cerebro—. 

"Si pones mucho esfuerzo solo para comprender lo que oyes, esto quita recursos que de otro modo estarían disponibles para codificar [lo que oyes] en la memoria", dice Arthur Wingfield, quien encabeza el programa de neurociencia de Brandeis University. La investigación en el laboratorio de Wingfield ha documentado este efecto a corto plazo; la gran pregunta, dice, es si la quita prolongada de recursos de las funciones cerebrales como la memoria activa eventualmente reduce la resistencia cerebral.

Un tercer factor, que Wingfield y Lin sugieren, es que la pérdida de la audición puede afectar la estructura del cerebro de forma tal que contribuya a los problemas cognitivos. Los estudios de imágenes del cerebro, dice Wingfield, muestran que los adultos mayores con pérdida de la audición tienen menos materia gris en la parte del cerebro que procesa el habla. "No significa necesariamente que estés perdiendo neuronas", agrega. Ciertas partes de las neuronas se reducen cuando no tienen suficiente estimulación. Esto sugiere, dice, que el hecho de llevar señales de voz más claras al cerebro podría permitir que estas estructuras del cerebro vuelvan a su tamaño y función originales.

Por último, parece bastante probable que el aislamiento social desempeñe un rol importante. La pérdida de la audición tiende a aislar a las personas de los demás: Cuando tienes que esforzarte para conversar, probablemente tengas menos ganas de socializar en grupos o de ir a restaurantes. Desde hace mucho tiempo se reconoce al aislamiento social como un factor de riesgo del deterioro cognitivo y la demencia.

Probablemente se necesiten muchos estudios más para dilucidar los factores que podrían intervenir, dice Lin.

Lo que es más importante, dice, es descubrir si el tratamiento moderno para la pérdida de la audición puede prevenir o demorar el deterioro cognitivo y la demencia. Lin está empezando a planificar un estudio para tratar de analizar este interrogante.

Él y otros investigadores supervisarán a un grupo grande de adultos mayores con pérdida de la audición. Una mitad recibirá el mejor tratamiento para la audición y la otra mitad recibirá lo que Lin llama "espera vigilante". Durante los siguientes tres a cinco años, los investigadores llevarán un registro de las funciones cognitivas de los participantes. Los resultados no estarán disponibles hasta el 2020, en el mejor de los casos.

Mientras tanto, dice Lin, si notas una pérdida de la audición, es aconsejable tratarla de la mejor manera posible. Hay mucho margen para mejorar, menos del 15% de las personas con pérdida de la audición severa usan audífonos.

Para obtener más información acerca de cómo seleccionar y adaptarse al tipo correcto de audífono, consulta "How to Get the Right Hearing Aid" (Cómo obtener el audífono correcto).

Este artículo es parte de una serie permanente de artículos sobre salud cerebral como parte del Brain Health Resource Center (Centro de Recursos sobre Salud Cerebral).

Katherine Griffin es escritora y editora en el área de la Bahía de San Francisco.

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