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Salud Cerebral

Memoria: La mía, ¿es normal?

No lograba determinar si estaba distraída o si me faltaba un tornillo, así que recurrí a un laboratorio cerebral para averiguarlo.

El estrés y lo cognitivo

Repaso mi historia médica rápidamente; es corta y aburrida, con una excepción importante:  en mi época de estudiante universitario, sufrí un grave accidente automovilístico, a gran velocidad, de frente, sin cinturón de seguridad. Me golpeé la cabeza con tal violencia que cuando me desperté, tenía amnesia. Como un personaje de telenovela, me había olvidado de gran parte del año anterior, y mi pensamiento se mantuvo lento y confuso durante las semanas siguientes. Me recuperé, pero no puedo dejar de preguntarme si ese gran golpe en la cabeza afectó de algún modo mi cerebro.

Aprender un idioma nuevo o simplemente resolver cómo hacer malabares con algunas pelotas, todo parece estimular sus neuronas y potenciar su capacidad mental.

Fotuhi me escucha atentamente mientras le transmito mis inquietudes, pero no parece muy preocupado. En todo caso, parece más interesado en los aspectos menos sensacionales de mi salud. Me pregunta sobre mis niveles de colesterol y quiere saber acerca de mi rutina de ejercicios (atroz), hábitos de sueño (peores), niveles de estrés (altos, pero, ¿quién no los tiene así?). Todo muy mundano, pienso. Todo muy crucial, insiste Fotuhi.

En años recientes, los científicos han aprendido que el cerebro es un órgano exquisitamente sensible, que crece y se encoge como un arrecife de coral en respuesta a su entorno. Un torrente cada vez mayor de estudios sugiere que el estado del cuerpo de algún modo afecta el del cerebro. Según el Dr. Gary Small, director del Centro de Longevidad de UCLA y autor de The Alzheimer's Prevention Program (Programa para la prevención del Alzheimer), el sobrepeso duplica el riesgo de Alzheimer; la obesidad lo cuadriplica. La diabetes puede acelerar el daño cerebral, como también una presión sanguínea alta.

Una amplia gama de trastornos —desde la apnea del sueño hasta la depresión— también parecen tener su impacto en la salud del cerebro. Lo mismo ocurre con el estrés cotidiano.  Los estudios indican que el cortisol, la hormona del estrés, puede dañar las vías de la materia blanca del cerebro y dificultar la comunicación de las áreas entre sí.

Afortunadamente, existe un lado positivo de la vulnerabilidad cerebral: así como los malos hábitos pueden perjudicar su funcionamiento, los buenos pueden contribuir a él. Numerosos estudios, incluido un informe del 2011 que apareció en Proceedings of the National Academy of Sciences, demuestran que las elecciones que apuntan a un estilo de vida saludable pueden ayudar a generar nuevas células en el hipocampo, la región del cerebro con forma de caballito de mar, encargada de procesar los recuerdos de corto plazo y determinar cuál será conservado en el almacenamiento a largo plazo. “El mejor remedio para la enfermedad de Alzheimer al final de la vida es intervenir en la mediana edad”, me explica Fotuhi cuando terminamos mi examen inicial. “Los 'baby boomers' deben despertarse y sacudir sus vidas”.

"Los científicos han aprendido que el cerebro es un órgano exquisitamente sensible, que crece y se encoge como un arrecife de coral en respuesta a su entorno"

Entrenamiento con pesas para la mente

No es de sorprender que el siguiente tramo de mi evaluación sea un examen de memoria.

“Cuando diga: ‘Empiece’, quiero que mencione tantas palabras como pueda que comiencen con la letra B”, me indica Tracy Riloff, directora de evaluación cognitiva del instituto. Eso plantea un desafío cuando se tiene apenas 60 segundos. No se me ocurre “boy” (niño) o “book” (libro), pero inexplicablemente logro rescatar las palabras “brusco” y “bilis”. Pasamos a otras letras y, por fin, a otros ejercicios: trazo formas a partir de la memoria, repito historias a Rilof y clasifico cartas en categorías. Todo me recuerda a los exámenes de aptitud que tomaba en la escuela primaria.

También me hace sentir como si estuviera entrenándome de verdad, lo que no está lejos de ser cierto, ya que hay investigación que demuestra que el ejercicio mental puede mantener su cerebro en forma. Un estudio del año 2000 informó que los taxistas de Londres iban fortaleciendo sus hipocampos mientras aprendían a navegar la maraña de calles del interior de la ciudad. Otra investigación ha hallado que los estudiantes de medicina robustecen sus cerebros mientras memorizan para los exámenes. Aprender un idioma nuevo o simplemente resolver cómo hacer malabares con algunas pelotas, todo parece estimular sus neuronas y potenciar su capacidad mental. “Si hace 20 años alguien me hubiera dicho que el cerebro es como un músculo, me hubiera reído”, afirma Small, de UCLA. “Pero en muchos sentidos, lo es”.

Mi músculo cerebral está exhausto, así que me alegra concluir el ejercicio aeróbico mental que forma parte de mi evaluación. Desafortunadamente, es momento de la parte física.

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