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Turismo de salud

Viaje y ahorre en atención médica

No hace falta salir de EE.UU. para pagar menos por tratamientos.

Según datos recabados por el Deloitte Center for Health Solutions, alrededor de 750.000 estadounidenses viajaron al extranjero para recibir atención médica en el 2007. Estas cifras cayeron en el 2008 debido a la recesión que vivió Estados Unidos, pero se pronostica que volverán a aumentar en los años venideros.

Entretanto, los hospitales y médicos estadounidenses han tomado nota, señala Renée-Marie Stephano, presidenta de la Medical Tourism Association (Asociación de Turismo Médico). Los pacientes que eligen viajar al extranjero para recibir atención médica han “cambiado el mercado interno de la salud”, observándose que, ahora, hospitales y médicos se muestran más abiertos respecto de lo que cobran.

Los empleadores que financian la cobertura de salud de sus empleados también están ansiosos por contener los crecientes costos médicos, afirma Stephano, quien sostiene que podrían ofrecer una serie de incentivos para persuadir al paciente para que se realice un procedimiento más asequible.

Una cirugía de bypass de corazón de $100.000 podría obtenerse por apenas $32.000 en hospitales que trabajen con un facilitador (según datos provistos por BridgeHealth).

Bob Ihrie, vicepresidente principal de recompensas y servicios para empleados en Lowe’s Companies Inc., dirigió un grupo de cinco grandes empleadores que negociaron tarifas con la sumamente respetada Clínica Cleveland para realizar cirugías de corazón, espalda/columna y rodilla/cadera. Mientras que otras compañías todavía no han anunciado sus planes, desde que el programa comenzó, el 1.º de abril, Lowe’s ya ha enviado a 16 empleados a Cleveland para ser intervenidos quirúrgicamente, y otros 14 tienen programados distintos procedimientos o están a la espera de su aprobación.

“Comentamos entre nosotros que si lográbamos hacer tratar a 10 personas durante el primer año podríamos considerarlo un verdadero éxito”, afirma Ihrie. “Nuestras expectativas se verán ampliamente superadas”.

Si bien el ahorro en costos quirúrgicos ha reducido a un porcentaje mínimo los más de $700 millones que Lowe’s gasta por año para brindar servicios médicos a sus 205.000 empleados y sus dependientes, la compañía espera obtener otros beneficios, bajo la forma de menores complicaciones post quirúrgicas, y una mayor satisfacción de los empleados, agrega Ihrie.

De todos modos, al turismo médico interno le queda mucho por recorrer antes de convertirse en algo masivo. Según el estudio de Deloitte, sólo el 8% de los consumidores encuestados en el 2009 había buscado cuidados médicos fuera de su comunidad inmediata, aunque el 40% dijo que considerarían esa alternativa si su médico se los recomendara o si representara un ahorro del 50%.

Conveniencia, protección


Los viajes médicos dentro del país presentan menos barreras logísticas que viajar al extranjero, sostiene el Dr. Michael D. Horowitz, un cirujano de corazón devenido en asesor de cuidados médicos. “Uno nunca estará a más de tres husos horarios de distancia”, señala. “Tiene una red telefónica común; no necesita pasaporte ni una visa”.

Y, concluye, si algo saliera mal, puede acudir a las leyes estadounidenses de mala praxis, en vez de tener que subordinarse a las normas de un sistema judicial extranjero.

Joe Holt, vicepresidente de Auxiant Inc., administrador de un plan de salud de Madison, Wisconsin, que gestiona coberturas a cargo del empleador para 100.000 personas, predice que el turismo médico interno se volverá más popular porque las empresas están buscando modos de bajar los costos del cuidado de la salud.

“Creo que de aquí a dos años será algo bastante común”, afirma. Hoy, los planes de salud que administra Auxiant están generando ahorros del 20 al 30% a través del turismo médico interno.

Cómo tornar atractiva la propuesta

Holt señala que Auxiant publicita la opción de viajar entre los empleados que cubre, y hace más atractiva la propuesta ofreciendo eximirlos del pago del deducible, cubrir los gastos del viaje del paciente y un acompañante, y pagar una bonificación en efectivo. Además, muchos hospitales tienen una excelente reputación.

“Si el plan le paga $2.000 para ir a la Clínica Mayo a realizarse un procedimiento, resulta más atractivo”, explica Holt.

Hasta ahora, la respuesta de los pacientes ha sido positiva.

“No siento que haya sacrificado algo”, afirma O’Keeffe. “De hecho, fue una de las mejores experiencias quirúrgicas que he tenido”.

Michael Haederle es un escritor independiente cuyos artículos han sido publicados en People, el New York Times y el Los Angeles Times.

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