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Las tres etapas

Nuevas pautas al diagnosticar Alzheimer

La enfermedad se desarrolla años antes de que se noten los síntomas.

Las tres etapas de la enfermedad de Alzheimer

Las nuevas pautas, publicadas en línea en el periódico de la Alzheimer’s Association Alzheimer’s & Dementia, dividen la enfermedad en tres etapas: Alzheimer “preclínico”, una categoría sólo para uso investigativo que incluye a las personas con cambios cerebrales indicativos pero sin síntomas apreciables; deterioro cognitivo leve, en el que el declive mental se nota y se puede medir pero todavía no compromete la independencia; y la demencia tipo Alzheimer, que antes era la única manifestación de la enfermedad pero que actualmente se reconoce como una fase relativamente tardía de esta enfermedad.

Aún cuando las pruebas con “biomarcadores” se usan para evaluar a las personas con demencia manifiesta, las nuevas pautas limitan el uso de los resultados sólo como información de apoyo. “Le estamos pidiendo a los médicos, con la ayuda de un informante —el paciente y la familia— que evalúe si la demencia se está desarrollando”, dice el doctor Guy M. McKhann, neurólogo en la Facultad de Medicina de Johns Hopkins University y autor principal del criterio para diagnosticar la demencia, en una teleconferencia para la prensa acerca de las nuevas pautas. “Los biomarcadores pueden ayudar con el diagnóstico pero no son esenciales”.

Para las personas con indicios de deterioro cognitivo leve, un problema que posiblemente afecte a millones de personas, los escritores de las pautas aclararon que su meta fue crear un marco claro para evaluar su condición. Las directrices proporcionan métodos para combinar los resultados de las pruebas con biomarcadores con los síntomas observados para evaluar la posibilidad de que el problema del paciente se desarrolle y llegue a convertirse en la demencia tipo Alzheimer. Pero dado que todavía existen incertidumbres relacionadas con estas pruebas, los expertos proponen su uso principalmente en investigaciones.

En un entorno clínico, el estudio diagnóstico para estos pacientes sería muy parecido al que ha sido habitual durante la última década, incluso las pruebas para eliminar las causas de la discapacidad mental no relacionadas a la enfermedad de Alzheimer, tales como un derrame cerebral o un tumor. Actualmente no existen fármacos aprobados para tratar el deterioro cognitivo leve. “Para muchas personas es importante saber, hacer planes y hablar de dichos planes con su familia mientras todavía pueden decidir por sí mismos”, dice la doctora Reisa Sperling, neuróloga en el Brigham and Women’s Hospital en Boston, afiliado con Harvard University, y autora principal del criterio para diagnosticar el Alzheimer presintomático.

Según las pautas, las pruebas tienen aún menos importancia en el diagnóstico de personas con síntomas más leves, excepto en ensayos clínicos y otros entornos investigativos.

De hecho, las medidas de los biomarcadores probablemente cumplirán una función clave en las investigaciones de la patología temprana de la enfermedad de Alzheimer. Estas medidas pueden ayudar a los científicos estudiar precisamente cuáles cambios biológicos pronostican el desarrollo de la demencia, y los ayudará a determinar cuáles de estos factores actualmente causan el declive —y por lo tanto son los mejores blancos para los fármacos experimentales—.

“Creemos que es sumamente importante, cuando logremos tener medicamentos más efectivos, intervenir lo más temprano posible”, dice Marilyn Albert, directora del Johns Hopkins Alzheimer’s Disease Research Center (Centro de Investigación de la Enfermedad de Alzheimer de Johns Hopkins) y autora principal del criterio para diagnosticar el deterioro cognitivo leve.

Katherine Greider vive en Nueva York y escribe sobre asuntos de salud.

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