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¿Paciente internado o ambulatorio?

Permanecer en el hospital sin que lo hayan admitido formalmente puede costarle miles de dólares.

 

 

 

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Mayores costos de bolsillo

La acción legal alega que la práctica de colocar a los pacientes en estado de observación no solo les deniega la cobertura de los servicios de rehabilitación posteriores a la internación, sino que ellos deben pagar la totalidad de los costos del centro de atención — más de $30.000 en el caso de dos demandantes — o privarse del tratamiento. Además, los clasifica como pacientes ambulatorios a pesar de que ellos están en el hospital; por lo tanto, su cobertura de Medicare no pertenece a la Parte A (seguro hospitalario), sino a la Parte B (que normalmente cubre los servicios de los médicos y la atención ambulatoria). Para algunos pacientes, esto también puede significar mayores gastos de bolsillo, especialmente si necesitan medicamentos recetados que, en esta situación, tendrían cobertura de la Parte B y no de la Parte A o incluso del beneficio para medicamentos de la Parte D.

La práctica "no tiene sentido", porque las personas solo se internan cuando están enfermas, afirma Stein. "Se internan por recomendación médica o porque, cuando llegan al departamento de urgencias, les informan que deben internarse". Además, agrega, "aquellos que terminaron en un centro de atención sin efectuar un pago no sabían — ni tampoco sus familias — que se encontraban en estado de observación hasta que fueron dados de alta del hospital. Y luego se les informó dicha situación".

La acción legal exige la abolición del estado de observación — o al menos que se les notifique a los pacientes en forma oportuna y se les brinde la posibilidad de apelar la decisión —. Algunos de los clientes de Center for Medicare Advocacy informaron internaciones de hasta 14 días en observación, afirma Stein.

¿Qué es lo que determina que un paciente deba clasificarse como internado o en observación? A menudo, la determinación la toma el hospital que, en muchos casos, puede revocar la decisión del propio médico del paciente. Ya que las pautas de Medicare no son claras, muchos expertos sugieren que los hospitales están poniendo cada vez más pacientes en observación para protegerse de las nuevas políticas que penalizan a los hospitales por internar innecesariamente y por readmitir frecuentes del mismo paciente.

¿Consecuencias involuntarias?

Como parte de una iniciativa para frenar el aumento de costos, Medicare está ejerciendo mayor control sobre los hospitales y les está enviando auditores para que investiguen no solo el fraude, sino los casos en los que la agencia considere que se produjeron hospitalizaciones que no eran "médicamente necesarias". Asimismo, para mejorar la calidad de la atención, Medicare pronto comenzará a sancionar a los hospitales que readmitan pacientes en menos de 30 días — suscitando la duda de si los hospitales podrían clasificar a los pacientes como en observación para no contarlos como readmisiones en caso de que regresen —. Las medidas de control de costos son "perfectamente entendibles — dice Zhanlian Feng, autora principal del estudio de Brown University —. Por otro lado, esas políticas pueden tener consecuencias involuntarias" que afectan adversamente a los pacientes.

La American Hospital Association (AHA, Asociación Estadounidense de Hospitales) afirma que se pone a los hospitales en una situación insostenible. Por un lado, corren el riesgo de sufrir sanciones si admiten pacientes por hospitalizaciones breves. Y, por otro lado, los pacientes en estado de observación se enojan. "Los hospitales no pueden ganar sin importar cómo manejen la situación", argumentó el grupo en un informe amicus curiae presentado ante el tribunal.

La American Medical Association (AMA, Asociación Médica Estadounidense) afirma que la política de observación también ha causado confusión entre los médicos. "La AMA apoya la abolición de la política de las internaciones de tres días, como así también contar la atención en observación como período de internación... siempre que este requisito esté vigente", afirmó en una carta a la agencia Medicare.

Mientras tanto, en las circunstancias actuales, los hospitales pueden poner a los pacientes en observación en cualquier momento durante su período de hospitalización, incluso en forma retroactiva. El personal del hospital solo debe informarles el estado a los pacientes antes de dejar el hospital.

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