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Cómo salvar el Medicare

¿Puede la reforma del sistema de salud quitar miles de millones de dólares del programa sin recortar los beneficios?

Entre otras soluciones propuestas para el financiamiento de Medicare se encuentran: incrementar el fondo fiduciario con un pequeño aumento del impuesto sobre el salario de los trabajadores, que actualmente es del 1,45 %; elevar la edad de elegibilidad por encima de los 65 años; recortar los pagos a los prestadores de cuidados de la salud; y permitir que Medicare negocie en forma directa precios más bajos por los medicamentos recetados.

“Todas estas propuestas son poco atractivas políticamente”, señala Rother, especialmente cuando la dirigencia republicana ha trazado un límite para cualquier aumento de impuestos, e incluso la eliminación de los recortes fiscales de Bush para los sectores de ingresos más altos. “Sin embargo”, añade Rother, “es necesario hacer algo”.

Medicare y el sistema de salud más grande

De un modo más abarcador, Rivlin y otros analistas creen que Medicare debería ser considerado como parte de un sistema de salud defectuoso que debe ser administrado de manera más eficiente en su totalidad. Robert Reischauer, presidente del Urban Institute y exdirector de la Oficina de Presupuesto del Congreso, afirma que para hacer que Medicare sea más eficiente “hay que cambiar el sistema que nos brinda atención médica a todos. Y esto no puede hacerse simplemente implementando cambios en Medicare”.

Algo primordial para esta idea es modificar el sistema de pagos recompensando a médicos y demás prestadores por la calidad de la atención, en vez de hacerlo por la cantidad de prácticas, como sucede actualmente. Este cambio —propuesto durante años por el Comité Asesor de Pagos de Medicare, que asesora al Congreso en relación con el financiamiento de Medicare— fue incluido en la nueva ley de reforma del sistema de salud.

La nueva ley también establece una IPAB (Junta Asesora Independiente de Pagos) con potestad para evaluar los tratamientos médicos y modificar los reintegros a los prestadores a fin de mantener los costos bajos. Los republicanos ven esta junta como un medio para racionar el cuidado de la salud, y a menudo la presentan como la única “solución” de los demócratas para contener los costos, pese a que la ley prohíbe específicamente el racionamiento.

La ley apunta a enlentecer el crecimiento de los costos de Medicare al otorgarles a los prestadores de cuidados de la salud aumentos menores en los pagos anuales, medida que se estima, permitiría ahorrar $500.000 millones ($500 billion) en 10 años, sin recortar los beneficios. Si eso se cumple —y el Congreso no retrocediera ante la intensa presión de los prestadores—, los miembros del Consejo de Administración y el actuario jefe de Medicare, Richard Foster, predicen un mejor futuro respecto de la solvencia a largo plazo del programa. También sostienen que Medicare le costará al Gobierno mucho menos de lo que le costaría en cualquier otra circunstancia.

La nueva ley “implementa algunas reducciones [de costos] muy importantes en el programa, y el debate [actual] parece ignorar por completo este hecho”, señala Reischauer. Del mismo modo, prosigue, el plan Ryan incluye “muchas de esas cosas a las que los republicanos se opusieron en la Ley de Cuidado de Salud a Bajo Precio”, como, por ejemplo, los intercambios de seguros de salud.

¿Qué hay del argumento de Ryan de que su plan no cambiará en nada a Medicare para las personas que actualmente tienen más de 55 años? Los expertos dicen que esto no es del todo cierto. Al revocar la nueva ley de reforma del sistema de salud, el plan eliminaría los nuevos y populares beneficios de Medicare, como los estudios gratuitos, y ya no eliminaría el período sin cobertura, conocido como “doughnut hole”, de la Parte D del programa. Por otra parte, con el tiempo, al reducirse la cantidad de gente para compartir los costos del programa dentro de ese grupo de riesgo, los beneficiarios de Medicare tradicional tendrían que pagar primas más elevadas.

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