Servicios hospitalarios

Las afiliaciones hospitalarias, ¿un buen negocio?

Parece un negocio rentable, pero los pacientes no siempre salen beneficiados.

¿Por qué ocurre esto?

Los hospitales, ya bajo intensa presión para que bajen sus costos y mejoren la atención, han estado perdiendo pacientes. Más y más cirugías se realizan en las clínicas y los consultorios médicos, y de este modo los pacientes no pasan la noche en el hospital.

La recesión también redujo la cantidad de pacientes en los hospitales por el hecho de que la gente pospone sus tratamientos, explica Caroline Steinberg, vicepresidenta de la American Hospital Association (Asociación Estadounidense de Hospitales). Con demasiadas camas vacías, los hospitales nuevamente empezaron a fusionarse con hospitales y médicos en el 2010. (Los hospitales que contratan médicos observan un aumento en los pacientes, que vienen a ver a sus médicos para todo, desde análisis hasta cirugías ambulatorias).

“El logotipo de la fachada del hospital puede cambiar, pero en la medida en que su médico tenga privilegios allí, tal vez no importe tanto quién sea el dueño”.

Los partidarios de la Ley de Cuidado de Salud a Bajo Precio, que está llevando a millones de pacientes nuevos al sistema de salud y a los hospitales, proclaman que la norma apunta a promover la competencia y reducir los costos del cuidado de la salud. Para controlar los costos de la atención médica, sin embargo, la ley reduce el índice de crecimiento de los pagos de Medicare a los hospitales.

'Los pacientes terminan pagando estos mayores costos de fusión a través del aumento de las primas de seguro, los copagos, los deducibles y las facturas hospitalarias'

Y lo que es muy importante, también ofrece incentivos para que los hospitales contraten o forjen nuevas asociaciones con consultorios médicos y otros prestadores de servicios de salud para crear “ACO (organizaciones de cuidado médico responsable)”, diseñadas para coordinar la atención al paciente. En lugar de tarifas separadas para cada procedimiento, las ACO reciben un solo pago para atender a los pacientes. La idea es que los hospitales y demás prestadores trabajen más intensamente para brindar una buena atención médica, controlar los costos y mantener sanos a los pacientes.

Pero las ACO y otras medidas contempladas en la ley podrían alentar las fusiones en lugar de estimular la competencia en la atención médica, afirman algunos expertos.

Hudson, del Wilson Hospital, señala que los cambios registrados en Washington y en la economía regional fueron la razón fundamental por la que empezó a buscar un socio para su institución. Cita, en particular, la reducción en los índices de pago de Medicare a los hospitales impuesta por la ley de salud, así como los gastos derivados de la adopción de nuevos controles de calidad y el desarrollo de registros electrónicos.

¿Qué pueden esperar los pacientes?

Un sistema hospitalario cuenta con mayor poder de negociación ante las compañías de seguros que un hospital solo, y por ende, puede exigir mayores precios por sus servicios. Robinson, de Berkeley, estudió los precios para seis procedimientos quirúrgicos cardíacos y ortopédicos importantes en los hospitales de ocho estados. Su estudio, publicado en el 2011, arrojó que las aseguradoras privadas pagaban de un 13 % a un 25 % más por los procedimientos en aquellas áreas donde había menos competencia.

Al final, los pacientes terminan pagando estos mayores costos de fusión a través del aumento de las primas de seguro, los copagos, los deducibles y las facturas hospitalarias.

Y la atención al paciente puede mejorar o no. “No hay indicios claros de que las fusiones signifiquen una mejor calidad de la atención”, afirma Thomas L. Greaney, codirector del Center for Health Law Studies de Saint Louis University.

Por supuesto, los sistemas hospitalarios varían, y Cosgrove, de Cleveland Clinic, arguye que los grandes, atareados y experimentados centros médicos que realizan una gran cantidad de procedimientos pueden ofrecer mejores resultados y una gama más amplia de servicios. En los últimos 12 años, Cleveland Clinic ha crecido hasta incluir otros dos sistemas de tres y dos hospitales, respectivamente, así como varios hospitales comunitarios independientes.

“Invertimos millones en mejorar estas instalaciones e imbuirlas con nuestra misión, visión y valores”, escribió hace poco. El sistema abarca tres estados y dos países extranjeros.

Si bien la gente suele tener un apego sentimental con los hospitales gestionados localmente, comenta Gary Ahlquist, “tal vez uno deba aceptar la pérdida de una institución gestionada localmente para asegurarse de que al menos tendrá una institución”.

Para los pacientes, la relación más importante es la que mantienen con sus médicos, afirman los expertos. “El logotipo de la fachada del hospital puede cambiar, pero en la medida en que su médico tenga privilegios allí, tal vez no importe tanto quién sea el dueño”, explica Scanlan.

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