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Médicos de Medicare enfrentan recorte en los pagos

Es probable que el esperado acuerdo sobre “doc fix” en el Congreso sea el último de una serie de medidas provisorias.

Doctor en su consultorio

— Thinkstock/Getty Images

Se espera que esta semana, cuando el Senado decida si frena el recorte del 21% en los pagos de Medicare a los médicos —y si lo hace, por cuánto tiempo será—, se solucione la tensa situación vivida en el Congreso durante las últimas semanas.

Esta decisión afecta no sólo a los médicos, sino a millones de pacientes afiliados a Medicare y a TriCare, el programa de salud para familias de militares, cuyas tarifas de pago están relacionadas con las de Medicare. “Estamos preocupados porque, a menos que la legislación se apruebe pronto, resultará extremadamente difícil para los beneficiarios de Medicare encontrar un médico que los atienda”, manifestó, el jueves, A. Barry Rand, director ejecutivo de AARP, en una carta dirigida a los líderes del Senado.

Un período de gracia en tiempo de descuento

Se suponía que el recorte masivo entraría en vigencia el 1 de enero, pero fue pospuesto hasta el 1 de junio. Justo antes del fin de semana del Memorial Day, la Cámara de Representantes aprobó un proyecto de ley que demoraría el recorte por un período de 19 meses, pero el Senado no tomó una decisión. Entonces, la agencia Medicare utilizó su autoridad administrativa para congelar los pagos de los médicos por 10 días hábiles. Además de este período de gracia que expiraba hoy, los funcionarios de Medicare han congelado, otra vez, los pagos hasta el jueves, a fin de darle al Congreso más tiempo para impedir los recortes.

Hace casi una década que todos los años se ve la misma situación con una solución provisoria respecto de los pagos de Medicare a los médicos, o “doc fix” como la denominan en Washington. Debido a una ley que se aprobó en 1997, los pagos de Medicare a los médicos y demás prestadores se calculan utilizando una compleja fórmula diseñada para poner freno al crecimiento de los costos de Medicare, pero que, más tarde, terminó en recortes tan impopulares que el Congreso los pospone cada año. Sin embargo, la exigencia legal sigue en vigor, lo que hace que los recortes aumenten en forma acumulativa, hasta llegar al 21% este año.

Los médicos dicen que, aunque el Congreso apruebe este último arreglo, no logrará evitar, necesariamente, que los médicos limiten el número de pacientes de Medicare que atiendan o que opten por salir del programa, a menos que la actual fórmula de pago sea revocada. El Presidente Obama también ha exigido que se defina una solución permanente. Los médicos “no deberían tener la guillotina sobre sus cabezas todos los años”, afirmó en una reunión pública con autoridades, la semana pasada.

Los médicos limitan el número de pacientes de Medicare

Según una reciente encuesta realizada a 9.000 médicos por la American Medical Association  (AMA, Asociación Médica Estadounidense), casi un tercio de los médicos de atención primaria dicen que se han visto obligados a reducir la cantidad de pacientes que atienden de Medicare, y más de ocho de cada 10 afirman que esto se debía a la amenaza en curso de futuros recortes en los pagos.

Esta amenaza crea una “situación financieramente inestable” que afecta la práctica de cuidados primarios de distintas maneras, señala el médico Fred Ralston Jr., presidente del American College of Physicians. “Es difícil reclutar nuevos médicos, es terrible para el espíritu y se torna más difícil pedir préstamos para invertir en mejoras para la práctica de la profesión cuando siempre está presente la posibilidad de que te recorten los recursos”, afirmó.

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