Seguro médico

Cómo hacer frente a la escasez de médicos

Se avecinan grandes cambios para los pacientes de Medicare.

In English l Durante años, Marcia Andrews fue atendida por el mismo médico internista en Washington, D. C. Cuando cumplió 65 años, obtuvo su tarjeta de Medicare y debió buscar un nuevo médico: su médico internista no aceptaba pacientes de Medicare. Ahora es tanta la demanda que existe en relación con los médicos de atención primaria que ellos pueden optar por no aceptar pacientes con cobertura de Medicare, cuyos reembolsos a los profesionales de la medicina son más bajos que las tarifas de los seguros privados.

Vea también: ¿Cuánto costará cuidar la salud?

Hombre esperando en un consultorio médico - Cómo hacer frente a la escasez de médicos

Cada vez más gente, en especial los pacientes de Medicare, tienen inconvenientes para encontrar un médico que los atienda. — Foto: Thomas Barwick/Getty Images

“La escasez de médicos es peor de lo que la mayoría de la gente cree”, afirma el Dr. Steven Berk, decano de la Facultad de Medicina de Texas Tech University. “La población está envejeciendo, por lo que existe una mayor necesidad de médicos de atención primaria. De la misma manera, los médicos también están envejeciendo y se están jubilando antes”, comenta Berk. Y los médicos que peinan canas —casi la mitad de los ochocientos treinta mil médicos del país son mayores de 50 años— atienden a menos pacientes que cuatro años atrás, tal como reveló una encuesta realizada por la Physicians Foundation (Fundación de Médicos) en el 2012.

Las cifras suministradas por la Agency for Healthcare Research and Quality (AHRQ, Agencia para la Investigación y la Calidad de la Atención médica) de Rockville, Maryland, respaldan esa afirmación: los hombres son un 24 % menos propensos que las mujeres a haber visitado a un médico durante el último año.

“La escasez de médicos es peor de lo que la mayoría de la gente cree”, afirma el Dr. Steven Berk, decano de la Facultad de Medicina de Texas Tech University

En poco tiempo, esta desgastada red de atención primaria deberá enfrentar otro enorme desafío: en virtud de la Affordable Care Act (ACA, Ley de Cuidado de Salud a Bajo Precio), millones de hombres y mujeres que antes no contaban con un seguro de salud podrán acceder a la asistencia médica.

“Necesitamos absorber a estos treinta millones de personas, y ello generará tensión”, dice el Dr. Russell Phillips, director del nuevo Centro de Atención Primaria de la Facultad de Medicina de Harvard University.

Un cambio fundamental

La propuesta más respaldada por los expertos, tanto de Harvard como de otros sitios, es la de reconfigurar la atención primaria tradicional: pasar de una lista interminable de pacientes que aguardan para consultar a un médico agobiado a una práctica de equipo más eficiente, en la que los pacientes con problemas de rutina son atendidos por enfermeros profesionales y asistentes de médicos, que son especialistas capacitados que han obtenido maestrías. El equipo libera al médico para que este pueda dedicarles más tiempo a aquellos pacientes con problemas más serios. Este cambio podría ser tan fundamental como el que tuvo lugar cuando la mayoría de los médicos de familia dejaron de realizar visitas domiciliarias al estilo de la serie televisiva Marcus Welby.

La Affordable Care Act estimula un cambio tan radical como este, con disposiciones destinadas a apuntalar y a expandir el debilitado sistema de atención primaria del país, al tiempo que se reducen costos.

La ACA autoriza fondos para aumentar la cantidad de profesionales dedicados a la atención primaria, al capacitar a más médicos, enfermeros profesionales y asistentes de médicos. Incluye más puestos de capacitación en el área de educación médica de posgrado, con prioridad para la atención primaria y la cirugía general, y más fondos para becas y préstamos para todos los profesionales de la salud. La ley incrementa la cantidad de pacientes que serán atendidos en centros de salud comunitarios, en zonas con pocos médicos, y aumenta la cantidad de personal que trabaja en los centros. También aumenta la cantidad de clínicas en las escuelas de enfermería donde los enfermeros que están en plena formación atienden a pacientes que viven en la zona.

Otra disposición clave: una bonificación del 10 %, hasta el 2015, para los médicos de atención primaria que ofrezcan servicios a pacientes de Medicare.

Sin embargo, en estos tiempos de recortes en los presupuestos federales, no resulta claro con cuánto dinero para atención primaria de la ACA se podrá disponer mientras el Congreso hace malabares para satisfacer las prioridades en pugna. El Congreso, por ejemplo, ya ha recortado aproximadamente $6.250 millones ($6.25 billion) de los $15.000 millones ($15 billion) iniciales del nuevo Fondo de Salud Pública y Prevención de la ACA, con el cual se costean programas destinados a reducir la obesidad, dejar de fumar y promover la buena salud de algún otro modo. Asimismo, el apoyo federal a la formación de todo tipo de médicos, incluidos los de atención primaria, serán el blanco de los recortes promovidos por el presidente Obama y el Congreso, republicanos y demócratas, afirma Christiane Mitchell, directora de asuntos federales de la Association of American Medical Colleges (Asociación de Facultades de Medicina Estadounidenses), para quien los recortes propuestos serían “catastróficos”.

Un estudio reciente llevado a cabo por el Institute of Medicine (Instituto de Medicina) y el National Research Council (Consejo Nacional de Investigación) revela que, cuando a los estadounidenses se los compara con ciudadanos de otras dieciséis democracias donde se perciben ingresos altos, incluidas las de Europa occidental, Japón y Canadá, estos no solo mueren más jóvenes, sino que también presentan una salud general más precaria. Los investigadores atribuyeron las desventajas en cuanto a la salud en Estados Unidos a una serie de causas, incluido el hecho de que los estadounidenses poseen “un acceso más limitado a la atención primaria”.

¿Dónde se han ido todos los médicos?

En la actualidad, Estados Unidos tiene un déficit de aproximadamente 16.000 médicos de atención primaria: los mismos médicos (médicos de familia, médicos internistas y pediatras) que ofrecen los tratamientos y los estudios preventivos que salvan vidas y evitan costosas visitas a salas de emergencia y hospitalizaciones.

¿Por qué la escasez? Comienza con las enormes deudas contraídas durante los estudios en la facultad de medicina y finaliza con un médico que termina sobrecargado de trabajo y mal remunerado. Si bien los estudiantes quizá ingresen en la facultad de medicina con intención de ejercer la medicina de atención primaria, se gradúan inmersos en grandes deudas —una deuda de $250.000 no es inusual— que los empujan a cambiarse a una especialidad más lucrativa. El salario inicial de un médico de atención primaria es de entre $150.000 y $170.000; un radiólogo o un gastroenterólogo puede ganar dos o tres veces más.

Según revela la revista Journal of the American Medical Association, solo uno de cada cinco de los residentes que se gradúan para ejercer la medicina interna planea dedicarse a la medicina de atención primaria.

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