Activistas luchan para que el Medicare también cubra atención dental

Solo el 12% de los estadounidenses de 65 años tiene seguro dental.

Paciente en el dentista

— Phil Galewitz/KHN

BIRMINGHAM, Alabama — La sonrisa apretada de Carolyn Thompson esconde un problema de salud que, la enfermera retirada de 81 años, no puede permitirse el lujo de corregir y el Medicare no pagará.

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Thompson necesita una dentadura nueva. Se le dificulta masticar porque le falta un diente inferior, por eso evita comer frutas duras y alimentos que le proporcionarían valiosos nutrientes. La mujer no ha visto a un dentista en años, aunque hay uno donde ella vive, en la comunidad de jubilados Fair Haven.

"Cuando trabajaba siempre me cuidaba los dientes, pero en los últimos años no he tenido el dinero", dijo Thompson.

El predicamento de Thompson es común. Alrededor de una de cada 5 personas de 65 años y más tiene caries no tratadas (en inglés), informan investigadores federales. Pero rara vez el Medicare cubre el cuidado dental y menos de la mitad de los adultos mayores estadounidenses va al dentista al menos una vez al año; en general, porque no lo pueden pagar, según un estudio de la Universidad Johns Hopkins (en inglés) publicado en Health Affairs. Solo el 12% de los estadounidenses de 65 años tiene seguro dental, informó el mismo estudio.

Los beneficios no fueron reconocidos como una prioridad cuando se instauró el Medicare en 1965. En aquel entonces, cerca de la mitad de los estadounidenses de entre 65 y 74 años habían perdidos sus dientes; hoy, el 87% de las personas en ese grupo todavía tienen algunos o todos sus dientes, según la American Dental Association.

La investigación muestra que los problemas dentales no tratados pueden exacerbar problemas de salud como la diabetes y las enfermedades cardíacas, acarreando facturas más altas para el Medicare. Es por eso que una organización sin fines de lucro dedicada a mejorar la salud oral está trabajando con una meta audaz: cuidado dental para los adultos mayores, pagado por el Medicare.

El objetivo del Santa Fe Group parece desalentador en la Washington post elecciones, en la que reemplazar la Ley de Cuidado de Salud a Bajo Precio (ACA) y cortar los fondos federales de gasto en salud son prioridades tanto para la administración de Donald Trump como para el Congreso liderado por republicanos.

Además, los costos de semejante expansión serían significativos. Es probable que un beneficio como éste sea muy usado por la población del país de 65 años o más que está envejeciendo, que se calcula aumente al menos un 30% para 2030. Mientras que las dentaduras eran (y son) relativamente económicas, las nuevas técnicas para preservar los dientes propios, como los implantes, cuestan miles de dólares por diente.

El Santa Fe Group está formado por académicos, ejecutivos de la industria dental, y ex oficiales del gobierno. Entre los que lo auspician están: Colgate-Palmolive, DentaQuest y Henry Schein, tres compañías cuyos productos de higiene dental o servicios pueden beneficiarse del aumento de la atención dental a expensas del gobierno.

Santa Fe entiende el enorme esfuerzo que significa intentar tener esta cobertura, pero su mirada está puesta en las elecciones del 2020, dijo el doctor Claude Earl Fox, un ex oficial de salud sénior de la administración de Bill Clinton, quien es la punta de lanza del esfuerzo del grupo. Su estrategia: comenzar a construir una demanda pública para un beneficio dental del Medicare de manera tal que todo candidato presidencial en el futuro lo apoye.

"Tenemos un largo camino por recorrer, pero creemos que es factible y habrá una audiencia cada vez mayor para esto", dijo Fox, quien trabajó como profesor en las facultades de medicina de Johns Hopkins y de la Universidad de Miami después de terminar su carrera en el gobierno federal.

El estudio de Johns Hopkins estimó que un beneficio dental podría costar de $4.4 mil millones a $16.2 mil millones al año, dependiendo de lo que esté cubierto, cuánto pagan los adultos mayores y el nivel de subsidios para los beneficiarios de bajos ingresos.

"La mayor parte de la charla en la reforma del Medicare es cómo reducimos el costo en lugar de expandir los costos y agregar un beneficio dental puede hacer que la gente se ponga muy nerviosa", dijo Amber Willink, autora principal del estudio y asistente científica en la Bloomberg School of Public Health, en Johns Hopkins.

Los medicamentos recetados fueron el último gran beneficio que el Congreso agregó al Medicare. Eso fue en 2006 después de más de una década de lucha de los activistas.

Las personas mayores en cada nivel de ingresos reportan un aumento en las caries no tratadas en la última década, según encuestas federales, aunque el problema es más marcado entre los más pobres.

Los problemas dentales no tratados tienen consecuencias reales. Alrededor del 24% de las personas mayores informan tener dificultad para morder o masticar. Entre las personas de la tercera edad de bajos ingresos, el 36% reporta estas dificultades, según el Health Policy Institute de la American Dental Association (en inglés).

Sin Medicare para ayudar, las personas mayores tienen pocas opciones para obtener una cobertura integral. La cobertura privada suele ser demasiado cara para muchos de ellos.

Medicare Advantage, uno de los planes privados que cubren a alrededor de un tercio de las personas mayores, a veces ofrecen un beneficio dental limitado para los costos adicionales, pero por lo general solo para una pequeña red de dentistas.

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