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Por qué cuestan tanto nuestros medicamentos

Nada impide que las compañías farmacéuticas cobren el precio más alto que tolere el mercado.

Otros países negocian para obtener mejores condiciones de las farmacéuticas. En contraste, Estados Unidos permite que las compañías farmacéuticas prácticamente fijen sus propios precios. 

Y como todos sabemos, cuando la demanda para un producto es alta, las compañías a menudo suben el precio. Eso es exactamente lo que pasa con muchos medicamentos recetados.

Decenas de millones de personas en Estados Unidos tienen problemas de salud como colesterol alto, presión alta y diabetes, los cuales pueden ser tratados con éxito con medicamentos recetados.

En los últimos tiempos, los fabricantes de medicamentos han desarrollado terapias innovadoras para una gran cantidad de enfermedades graves, entre ellas esclerosis múltiple, hepatitis C y varios tipos de cáncer. Eso significa que la gente está viviendo más tiempo.

Sin embargo, un fabricante de medicamentos que posee los derechos de patente de un medicamento más nuevo controla por completo su suministro. Este fabricante tiene un monopolio sobre el medicamento durante los 20 años que dura la patente. En ese tiempo, puede aumentar el precio por la cantidad y frecuencia que el mercado tolere. Por ejemplo, en febrero, el precio de Evzio, un medicamento autoinyectado que se usa para tratar las sobredosis de opioides, se disparó a más de $4,000 —desde solo $690 en el 2014— justo a medida que la demanda para el medicamento aumentaba con rapidez. 

Tal vez no te des cuenta del alto costo de los medicamentos si estás relativamente sano y tienes un seguro que cubre la necesidad ocasional de, digamos, un tratamiento con antibióticos por una semana. Pero si tú o algún familiar padecen una enfermedad crónica o grave, prepárense para una sorpresa desagradable, incluso si tienen seguro. 

Cuando a Janet Huston le diagnosticaron un tipo de cáncer de estómago poco frecuente en el 2009, una cirugía parecía ofrecer la cura. Pero un año después el cáncer —un tumor del estroma gastrointestinal o TEGI— regresó con fuerza. La abogada jubilada de 66 años ahora toma un arsenal de medicamentos, que incluye Gleevec, para contener el tumor y controlar sus síntomas. Pero los medicamentos que le permiten llevar “una vida bastante normal” le cuestan más de $17,000 anuales. Esto incluye unos $12,000 para Gleevec.

“Eso es aproximadamente el 30% de mis ingresos totales”, dice Huston, residente de Des Moines, Iowa, quien vive del Seguro Social y de una modesta pensión de sus años como abogada. “No siempre me tomo los medicamentos como debería, en particular en los meses cuando hay que pagar los impuestos sobre la renta y sobre la propiedad”, reconoce. 

Quienes tienen problemas financieros no son solo las personas como Huston. “Los precios altos de los medicamentos recetados afectan a todos”, dice Purvis. “Incluso si los pacientes tienen la suerte de contar con una buena cobertura de seguro de salud, los precios más altos significan mayores gastos de bolsillo, primas y deducibles. Y mayores gastos por parte de los programas financiados por los contribuyentes, como Medicare y Medicaid, eventualmente repercuten sobre todas las personas por medio de impuestos más altos, recortes en los programas públicos o ambos”. 

Para decirlo de manera más sencilla: una de las razones por las cuales tus tarifas de seguro de salud son altas es porque subvencionas los medicamentos costosos de otras personas. Por ejemplo, imagínate la euforia si una empresa descubriera un tratamiento trascendental para la enfermedad de Alzheimer. Digamos que cuesta $60,000 al año para cada paciente, y se le receta a cada persona en Estados Unidos que tiene esa enfermedad. Para pagar por el medicamento, las primas del seguro de todos los que tienen seguro privado en EE.UU. aumentarían más de $140 al mes, basado en una nueva calculadora creada por la Biotechnology Innovation Organization.

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