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De hecho, el quid de la cuestión reside en determinar la dosis adecuada, en especial cuando se combinan analgésicos de acción inmediata y de acción prolongada. Los narcóticos de acción prolongada, como la metadona y el parche de fentanilo, pueden tardar muchas horas en metabolizarse en el organismo. En el caso de Mable Mosley, el médico prescribió el segundo parche y luego el tercer parche con mayor concentración de fentanilo, mientras los otros fármacos opioides aún estaban actuando en su organismo, y antes de que los primeros dos parches finalizaran por completo su tratamiento de 72 horas.

“Es como querer dispararle a una hormiga con un rifle para cazar elefantes”, advirtió Paul Doering, profesor de Farmacia de University of Florida, quien fue contratado como experto por el abogado de Alvie Mosley, Patrick Dekle. (El hospital se rehusó a formular comentarios). El aumento en las prescripciones exageradas coincide con un cambio fundamental en la forma en la que los profesionales de la salud piensan del dolor.

“El péndulo ha oscilado y ha llegado a un punto en el que, a nivel nacional, se busca que los pacientes no sufran dolor”, declara Allen Vaida, farmacéutico y vicepresidente ejecutivo del Instituto de Prácticas de Medicación Seguras (Institute for Safe Medication Practices). “Y ello es bueno, aunque también ha llevado a una situación en la que los pacientes concurren al hospital para someterse a algún tratamiento o van a la sala de emergencias o al consultorio del médico, y se les administran dosis innecesariamente altas de analgésicos”.

Luego, los pacientes quizá regresan a su casa con una o más prescripciones de analgésicos, sin darse cuenta de lo que están tomando. “Parecen estar bien cuando se van”, afirma Vaida, “pero cuando llegan a su casa, quizá tomen otro comprimido oral y se vayan a dormir y no se despierten más”.

La aprobación de nuevos analgésicos más concentrados por parte de la FDA (Administración de Alimentos y Medicamentos) sólo ha agravado el problema. “Hemos visto muchos casos de sobredosis con el parche transdérmico de fentanilo”, comentó Vaida. “Es muy potente [ochenta veces más fuerte que la morfina, según la Drug Enforcement Administration (DEA, Administración de Control de Drogas)], y no se lo está prescribiendo a los pacientes adecuados”.

El parche de fentanilo ha sido retirado del mercado en varias ocasiones por defectos del producto desde su lanzamiento en 1996. Y en el 2005, la FDA exigió que en el envase se incluyera una advertencia en un recuadro negro —la más estricta— alertando acerca del riesgo de sobredosis accidental con consecuencias mortales.

Aun así, los parches son seguros, afirma la FDA, cuando se los prescribe a los pacientes adecuados, aquellos que han estado tomando medicamentos opioides a diario para el tratamiento del dolor crónico. Pero no lo son en el caso de pacientes como Mable Mosley, que no toman opioides, ni para aquellos que sufren de agudos dolores posoperatorios ni para los que padecen cefaleas o dolores ocasionales o leves, tal como lo indicaron numerosos informes entregados a la FDA.

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