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Las muestras gratis de medicamentos sirven más a los de mayores medios económicos que a los pobres

También, un nuevo estudio plantea aspectos relacionados con la seguridad.

Las muestras gratis de medicamentos recetados que muchos médicos entregan a sus pacientes tienen una fuerte oposición por parte de críticos que argumentan que son sólo herramientas de comercialización utilizadas para animar a los profesionales a recetar —y a los pacientes a exigir— los productos más nuevos y más caros.

La industria farmacéutica sostiene que las muestras gratis —por valor de miles de millones de dólares— que los representantes de ventas entregan a los médicos cada año benefician especialmente a sus pacientes más pobres. Pero un nuevo estudio muestra que los pobres y aquellos que no tienen seguro médico tienen menores posibilidades que los pacientes acomodados de conseguir los medicamentos gratis.

El estudio, realizado por investigadores de la Escuela de medicina de Harvard (Harvard Medical School) y la Alianza Médica de Cambridge (Cambridge Health Alliance), cadena de centros de cuidado de la salud sin fines de lucro afiliada a Harvard, analizó información sobre 33.000 pacientes en Estados Unidos y encontró que aquellos con mayores ingresos eran los que tenían mayores probabilidades de obtener muestras gratuitas. La industria Farmacéutica respondió rápidamente al estudio, defendiendo la práctica comercial y calificando al estudio de imperfecto.

El estudio, el primero en su tipo referido a la distribución nacional de Muestras gratis, será publicado en febrero en el American Journal of Public Health.

No es que los médicos no intenten ayudar a sus pacientes necesitados, dicen los investigadores, sino que muchos pacientes necesitados no pueden afrontar el costo de visitar al médico muy seguido.

"A los médicos les gusta entregar muestras gratis y a los pacientes les gusta recibirlas, y nadie quiere pensar en ellas como una poderosa herramienta de marketing de la industria farmacéutica —dice Sarah Cutrona, M.D., de la Cambridge Alliance, instructura de medicina en Harvard y autora principal del estudio—. Pero eso es lo que son las muestras. Y lo que realmente no son es una red de contención para los necesitados".

El estudio, que utiliza información recolectada por una encuesta federal de gastos de consumo en salud realizada en 2003, encontró que el 12% de los pacientes obtuvo, al menos, una muestra gratis. Cerca del 13% de los que tienen cobertura médica obtuvo una muestra, tal como lo hizo el 10% de los que no disponen de seguro médico. Sólo el 28% de aquellos que recibieron muestras tenían un nivel de ingreso por debajo de la línea de pobreza.

"Los lugares que visitan los representantes de ventas de empresas farmacéuticas no son aquellos a los que van los pacientes necesitados", señala Cutrona.

Lo que es más, dice ella, hay cada vez mayor evidencia de que las muestras gratis pueden influenciar el hábito de un profesional médico a la hora de recetar medicamentos y conducir a problemas de seguridad. Por ejemplo, señala Cutrona, “encontramos que la muestra gratis más distribuida en 2002 fue la del [analgésico] Vioxx, mientras que la de Celebrex ocupaba el tercer lugar. Estos medicamentos resultaron tener efectos secundarios letales”, y Vioxx fue retirado del mercado.

En resumen, dice, “nuestro estudio indica que las muestras son potencialmente peligrosas y hacen muy poco por los necesitados”.

"Brindar muestras gratis a los médicos… claramente beneficia a los pacientes y permite el progreso del cuidado de la salud en Estados Unidos", dijo Ken Johnson, vicepresidente senior de Pharmaceutical Research and Manufacturers of America (PhRMA), en un comunicado de prensa.

"Claramente, las muestras gratis muchas veces conducen a una mejor calidad de vida para millones de estadounidenses, sin importar sus ingresos”, señaló.

Algunos expertos en medicamentos argumentan que la práctica de entregar muestras gratis a menudo tiene consecuencias inesperadas.

"Cuando reciben las muestras gratis, los médicos tienden a aumentar rápidamente la prescripción de estos nuevos medicamentos, pese a que desconocemos qué efectos secundarios pueden producir, cosa que sí conocemos respecto de los medicamentos anteriores", dice Susan Chimonas, codirectora de investigación de Prescription Project, campaña nacional patrocinada por los Pew Charitable Trusts (Fideicomisos Benéficos Pew) que aboga por las recetas basadas en evidencias.

Chimonas dice que los medicamentos más nuevos muchas veces producen efectos secundarios que no son detectados hasta varios años después del lanzamiento del producto. Dado que los pacientes de mayor edad y más delicados no están usualmente bien representados en los grupos de prueba de nuevos medicamentos, las medicinas nuevas pueden ser particularmente riesgosas para ellos. Los pacientes mayores que toman una cantidad de medicamentos están generalmente más seguros con el medicamento anterior, porque —según ella— los médicos no pueden estar seguros de cómo el nuevo medicamento interactuará con los otros que el paciente ya está tomando.

Así y todo, dice Chimonas, “los estudios muestran que el 90% de los médicos proveerían a un paciente un medicamento que no eligieron en primera instancia, simplemente porque tienen una muestra gratis del mismo”.

Publicado originalmente en el sitio web de AARP Bulletin.

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