Medicare cumple 50 años

El programa federal celebra medio siglo de transformar la salud, la vida y la seguridad financiera de millones de adultos mayores en Estados Unidos.

Carta abierta a mi hija en el 50.º aniversario de Medicare: Antes de Medicare, una de cada tres personas de 65 años o más vivían en la pobreza. Cincuenta años después, menos del 10% lo hacen. Hoy, las personas que llegan a los 65 años viven en promedio seis años más que antes de que existiera Medicare. Las experiencias de una mujer nos hacen recordar la importancia de la seguridad de la salud para todas las generaciones. Conoce más en la Herramienta de preguntas y respuestas sobre Medicare, de AARP.


In English | Hace cincuenta años, el 30 de julio de 1965, el presidente Lyndon B. Johnson firmó el proyecto que convirtió en ley a Medicare y a su programa homólogo, Medicaid, en presencia del expresidente Harry Truman, en Independence, Misuri. Once meses más tarde, ambos programas entraron en vigor y Truman y su esposa Bess recibieron las primeras tarjetas de Medicare. (Truman fue el primer presidente en respaldar la idea de un programa nacional de seguro de salud). 

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El presidente Johnson cuando promulgaba la ley del programa Medicare, 30 de julio de 1965

El presidente Lyndon B. Johnson firmó el proyecto que se convirtió en ley. — Foto cortesía de LBJ Presidential Library

Antes de que existiera Medicare, solo cerca de la mitad de los adultos mayores en el país tenían algún tipo de seguro de salud y, en su mayoría, se trataba de un seguro deficiente. Johnson y su Administración esperaban el comienzo de Medicare con genuina ansiedad. ¿Pospondrían el tratamiento los participantes hasta que la cobertura se hiciera efectiva? ¿Abarrotarían los hospitales los pacientes con sus nuevas tarjetas de Medicare, solo para ser rechazados? Preocupado ante estas posibilidades, el propio Johnson puso en alerta a los helicópteros militares, listos para transferir a los pacientes a hospitales militares en caso de que las instalaciones civiles no dieran abasto. Eso nunca sucedió. Los helicópteros nunca se necesitaron y la implementación de Medicare transcurrió sin incidentes.

Treinta años después, en 1995, el comisionado del Seguro Social, Robert Ball, responsable de la ejecución inicial de Medicare, comentó sobre el gran éxito del programa. "Gracias a Medicare, cientos de millones de adultos mayores y sus hijos están mejor", escribió Bell. Dijo además que la calidad de vida de estas personas había mejorado enormemente "debido a la disponibilidad de muchas técnicas modernas de la medicina que de otra manera solo podrían pagar los adinerados". 

Antes de Medicare, muchos adultos mayores sin seguro médico o ayuda financiera de sus hijos, eran atendidos por estudiantes de medicina en los pabellones de beneficencia de los hospitales. Medicare cambió eso para siempre. Desde su comienzo, Medicare exigió que el nivel de atención fuera equivalente al de los pacientes que pagaban, recordó Ball. Esto "significó recibir cuidados en el lujo relativo de una habitación semiprivada de dos camas. Significó ser tratado con respeto".

También representó el fin de la segregación racial en los hospitales luego de que Johnson, quien había promulgado la Ley de Derechos Civiles un año antes, ordenó que cualquier hospital que continuara segregando a los pacientes negros y blancos no sería elegible para recibir pagos de Medicare. Los hospitales se integraron casi de la noche a la mañana.

Desde entonces, Medicare se ha ampliado mucho. En su primer año, 19 millones de personas se inscribieron en el programa. Hoy, Medicare sirve a más de 54 millones. Con los años, Medicare ha añadido cobertura para las personas con discapacidades (1972), cuidados para enfermos terminales (1982), medicamentos recetados para pacientes ambulatorios (2006) y cuidado preventivo gratis (2011). Asimismo, Medicare cubre actualmente tratamientos que no existían en 1965, como los trasplantes del corazón, reemplazos de rodilla y medicamentos complejos para el cáncer.

Medicare todavía tiene lagunas importantes, como en el caso de la cobertura de visitas rutinarias para el cuidado dental, de la vista y de la audición. También requiere pagos de bolsillo significativos a menos que los beneficiarios tengan otros seguros que ayuden a pagar estos servicios. Y aunque ahora ofrece más opciones que en su comienzo —como la opción de cobertura a través de planes médicos de marcas competidoras (planes Medicare Advantage) en vez del clásico programa de pago por servicio— el sistema también se ha tornado más complejo para los beneficiarios.  

Hoy en día, Medicare enfrenta lo que quizá sea su mayor reto hasta la fecha, a medida que la generación de los baby boomers entran al sistema a un ritmo de 10,000 participantes por día. En el 2011, cuando los primeros boomers se unieron al programa, el número de beneficiarios era de 47.6 millones; para el 2030, cuando los últimos boomers se inscriban, este número aumentará a 81 millones de personas. Debido al aumento en la población y en los costos de salud, el sistema indudabalemente sentirá la presión financiera a menos que se implementen ciertos cambios. Cuáles exactamente deben ser esos cambios es un tema de polémicos debates en el Capitolio.

Pero, al celebrar su cumpleaños número 50, AARP y otros elogian el extraordinario éxito del sistema. "Gracias a Medicare, todos los adultos de 65 años o más en Estados Unidos tienen acceso garantizado a cobertura de salud; no pueden ser rechazados debido a su edad o situación de salud", dijo la directora ejecutiva de AARP, Jo Ann Jenkins. "Medicare representa la seguridad de la salud para todos en Estados Unidos".

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